Museo del Levantamiento de Varsovia

Museo del Levantamiento de Varsovia

El Museo del Levantamiento de Varsovia es un museo de la Segunda Guerra Mundial en la capital de Polonia, dedicado a la insurgencia de la población polaca contra sus ocupantes alemanes nazis. Se centra particularmente en el Levantamiento de Varsovia, una operación llevada a cabo por los luchadores por la libertad polacos en agosto de 1944.

El Levantamiento de Varsovia no debe confundirse con el Levantamiento del Gueto de Varsovia de 1943, donde los judíos polacos lanzaron un ataque contra el ejército alemán en un intento de evitar que la población judía fuera enviada a campos de concentración.

El Levantamiento de Varsovia de 1944 fue una batalla de dos meses llevada a cabo por los luchadores por la libertad polacos para liberar a su país de los nazis. En una operación denominada "Tempestad", este ejército popular inició su asalto exactamente a las 17:00 horas del 1 de agosto de 1944, conocido como hora W.

La batalla fue feroz y sangrienta, lo que provocó la muerte de más de 20.000 civiles y la destrucción casi completa de la ciudad. Los combatientes polacos esperaban ayuda de otras naciones aliadas y, al no recibir ninguna, la operación fracasó.

El Museo del Levantamiento de Varsovia explora los eventos del levantamiento y sus secuelas, además de ubicarlo en el contexto más amplio de la Segunda Guerra Mundial. Exhibiendo de todo, desde cronologías detalladas hasta los brazaletes usados ​​por los insurgentes y el reloj de la hora W, todavía programado para las 17:00, la exhibición del Museo del Levantamiento de Varsovia es conmovedora y detallada.

El Museo del Levantamiento de Varsovia sumerge al visitante en los eventos de la batalla de 1944 con películas de noticieros originales e incluso una recreación de los sistemas de alcantarillado que los polacos usaban como medio para viajar por la ciudad. También hay una exposición infantil llamada "La habitación de los pequeños insurgentes". El Museo del Levantamiento de Varsovia ofrece visitas guiadas en varios idiomas, incluidos francés, inglés, ruso, alemán, italiano y checo.


El levantamiento de Varsovia: esperanza y traición

O n una tarde de verano inusualmente húmeda y fría en 1944, Varsovia estaba en un estado de disposición nerviosa. Durante días, se había visto en las calles a hombres y mujeres jóvenes que llevaban paquetes misteriosos. “Los tranvías estaban ocupados por muchachos que ocupaban despreocupadamente incluso el andén delantero, reservado 'Nur Für Deutsche', sin que los alemanes presentes hicieran nada al respecto”, recordó el testigo Stefan Korbonski. “Noté que uno de los muchachos llevaba una mochila de la que sobresalía algo parecido a un bastón, envuelto en papel de periódico y atado con un trozo de cuerda. Cualquiera podía ver que era la punta de un rifle ".

Para Varsovia, la escena fue extraordinaria. Polonia y su capital, hogar de un millón y medio de personas antes de la guerra, habían sido golpeadas por años de ocupación después de que Alemania invadiera el país en septiembre de 1939. Sin embargo, lejos de intimidar a la nación, las atrocidades alemanas inspiraron una de las actividades clandestinas más dedicadas y complejas. movimientos de resistencia en Europa. Una red de 400.000 hombres y mujeres conocida como Armia Krajowa, o Ejército Nacional, voló líneas de tren, emboscó a patrullas y convoyes enemigos y liberó a los prisioneros de las cárceles de las SS. Sobre todo, se prepararon, en estricto secreto, para el momento en que un ataque coordinado contra los alemanes liberaría la ciudad y su gente.

El Ejército Nacional esperaba que el 1 de agosto de 1944 fuera ese momento. A partir de finales de julio, el estruendo de la artillería se pudo escuchar en la distancia por primera vez desde que la ciudad fue tomada cinco años antes. Y esta vez, fueron los alemanes los que temblaron: los cañones pertenecían al Ejército Rojo, cuyos tanques exploraban las defensas más orientales de la ciudad. En toda la ciudad, las unidades irregulares del Ejército Nacional, que vestían uniformes improvisados ​​con brazaletes rojos y blancos que los identificaban como miembros del ejército clandestino, comenzaron a ocupar posiciones asignadas previamente. Los polacos —que ya habían perdido a cientos de miles de personas en la invasión de 1939, el Holocausto y el levantamiento del gueto de Varsovia un año antes— tenían como objetivo derrocar a sus opresores nazis, con la ayuda tácita soviética.

Los dos meses de amargos combates urbanos que siguieron se convertirían en uno de los episodios más valientes, desastrosos y, en última instancia, incomprendidos de la guerra. En su desesperación por recuperar su libertad, los polacos no lograron comprender plenamente la debilidad de su situación geopolítica, el suyo era un país con pocos amigos. Los soviéticos que se preparaban para suplantar a los alemanes en Varsovia tenían escasa consideración por Polonia o su independencia, mientras que Gran Bretaña y Estados Unidos se vieron atrapados en una alianza con el régimen soviético en un esfuerzo por derrotar a los nazis y no en una posición fuerte para ayudar. Como resultado, Varsovia quedó colgando, el Levantamiento se volvió ruinoso y Polonia fue dejada en manos de otro por un vecino totalitario, un resultado que moldeó la percepción de la batalla durante décadas después de la guerra.

T la suya no era la primera vez que Polonia había sido el hombre extraño en el cínico mundo de las alianzas bilaterales. El Pacto de No Agresión entre la Unión Soviética y Alemania, firmado en secreto en agosto de 1939, incluía una disposición para dividir Polonia entre la Unión Soviética y Alemania, y eso es lo que sucedió después de la invasión alemana de Polonia. Dos años después, el ataque de Hitler a la Unión Soviética condujo a la alianza en tiempos de guerra entre Churchill, Stalin y Roosevelt, que podría haber beneficiado a Polonia. Pero los políticos y diplomáticos en Londres y Washington se mostraron reacios a poner en peligro su relación con Moscú al defender con demasiada fuerza un peón en el juego de ajedrez estratégico.

Los polacos, sin embargo, estaban decididos a luchar. Más de 200.000 soldados polacos escaparon a Occidente después de la invasión alemana, para luchar con los Aliados en todas partes, desde la Batalla de Gran Bretaña hasta Monte Cassino. Al mismo tiempo, se organizó un enorme ejército clandestino en la Polonia ocupada. El Ejército Nacional fue la tercera fuerza armada más grande del continente hasta el Día D. Cuando los judíos polacos dentro del gueto de Varsovia se rebelaron contra sus carceleros de las SS en enero de 1943, el Ejército Nacional suministró armas a los combatientes. Pero el ejército también se contuvo, no dispuesto a comprometerse con un levantamiento general mientras el ejército alemán seguía siendo la fuerza dominante en el continente.

A medida que la marea de la guerra se volvió contra Berlín, los polacos vieron razones para la esperanza. Durante el invierno y la primavera de 1944, el Ejército Rojo se movió constantemente hacia el oeste, empujando implacablemente a la Wehrmacht frente a ellos. En verano, la artillería soviética se podía escuchar en el horizonte, martilleando las defensas alemanas en los bosques de la orilla oriental del río Vístula. Los líderes del Ejército Nacional y el gobierno polaco en el exilio vieron una oportunidad: si podían aprovechar el desorden alemán para hacerse con el control de su capital antes de la llegada del Ejército Rojo, se lograría una gran victoria simbólica, una que podría dar a los polacos una ventaja en cualquier negociación de posguerra sobre el futuro de su país.

Pero también sabían que la clandestinidad estaba mal equipada para una lucha prolongada con el ejército alemán. Solo una cuarta parte de los 50.000 soldados clandestinos de la ciudad tenían armas reales, y la comida y las municiones escaseaban desesperadamente. Eso hizo que su momento fuera crítico: moverse demasiado pronto y las tropas alemanas podrían concentrar todo su poder en aplastar a la resistencia, pero esperar hasta que los soviéticos hubieran empujado a la Wehrmacht a través del Vístula sería igualmente ruinoso. Como escribió en sus memorias el comandante del Ejército Nacional Tadeusz Komorowski, que se hacía llamar General Bór, "La ciudad se convertiría en un campo de batalla entre alemanes y rusos, y quedaría reducida a ruinas".

Komorowski conocía íntimamente a uno de sus enemigos. El general clandestino había servido en el ejército austríaco durante la Primera Guerra Mundial y hablaba un alemán perfecto. Cuarenta y nueve años, fue un ex ecuestre olímpico y dirigió un regimiento de caballería antes de la guerra. Había comandado el Ejército Nacional durante más de un año, operando de civil y escabulléndose de casa segura en casa segura alrededor de la capital.

En la noche del 31 de julio, en un apartamento en el centro de la ciudad, Komorowski reunió a los líderes del Ejército Nacional. Ese mes, las transmisiones de radio soviéticas habían alentado a los polacos a resistir la ocupación alemana. Los tanques soviéticos habían sido avistados en el borde este de la ciudad, los observadores subterráneos dijeron que las tropas alemanas estaban abandonando sus posiciones. Un complot de bomba fallido contra Hitler la semana anterior sugirió que el apoyo a los nazis también se estaba desmoronando en Alemania. Sopesando la información limitada contra el riesgo de demora, Komorowski dio la orden de atacar los objetivos preasignados a las 5 p.m. el 1 de agosto de 1944. Veintidós corredores partieron en todas direcciones para difundir la noticia. En menos de 24 horas, Varsovia se levantaría.

I inevitablemente, estallaron combates dispersos antes de las 5 p.m. Sin embargo, las fuerzas de ocupación fueron tomadas desprevenidas, si no del todo por sorpresa. En cuestión de horas, el Ejército Nacional había capturado una serie de puntos estratégicos, desde la oficina principal de correos y la central eléctrica hasta el edificio más alto de la ciudad y varios arsenales alemanes clave y vertederos de suministros. Unidades de jóvenes armados con pistolas y bombas caseras atacaron y sacaron tanques alemanes e incluso capturaron a algunos. Utilizaron uno de los tanques capturados para liberar un pequeño campo de concentración en el lugar del devastado gueto de Varsovia.

Sin embargo, rápidamente se hizo evidente que el esfuerzo militar sería difícil de sostener. En el primer día de combate, casi 2.000 polacos murieron en comparación con aproximadamente 500 alemanes. Acurrucados en una antigua fábrica de muebles, Komorowski y el resto del alto mando polaco recibieron informes de que los objetivos clave, como el aeropuerto y los dos puentes principales que cruzan el Vístula, todavía estaban en manos alemanas.

Aún así, en amplios tramos de la ciudad, los polacos fueron dueños de las calles por primera vez en cinco años. El 2 de agosto, un joven soldado marchó por la ciudad liberada. “La distancia de uno o dos kilómetros estaba libre de alemanes, y miles de personas se alineaban en las calles, tirando flores y llorando”, recordó. "Fue una escena muy conmovedora".

En Berlín, el ambiente era muy diferente. Las noticias del Levantamiento habían llegado al alto mando alemán en la primera media hora. Heinrich Himmler, comandante de las SS, informó a Hitler personalmente y con cierto grado de satisfacción. “La acción de los polacos es una bendición”, le dijo al führer. "Varsovia será liquidada, y esta ciudad, que es la capital de una nación de entre dieciséis y diecisiete millones de habitantes que ha bloqueado nuestro camino hacia el este durante setecientos años ... habrá dejado de existir".

O El 3 de agosto, Himmler emitió órdenes para borrar Varsovia del mapa. Cada habitante iba a ser asesinado, cada casa iba a ser volada y quemada. En la mentalidad nazi de limpieza racial y Lebensraum, las derrotas militares eran meros reveses temporales que la eliminación de Polonia sería para siempre.

Para reforzar la sitiada guarnición alemana en Varsovia, Himmler reunió una variada colección de unidades, incluidas algunas de las más notorias de las SS. Las unidades de cosacos, azerbaiyanos y antipartidistas de las SS reclutadas en el campo bielorruso y ucraniano entraron en Varsovia cinco días después de que comenzara el Levantamiento. Militarmente, su participación fue casi insignificante. Su trabajo era simplemente matar, indiscriminadamente.

"Durante dos días se concentraron en masacrar a todos los hombres, mujeres y niños a la vista", escribió el historiador Norman Davies en su amplia historia. Rising '44: La batalla por Varsovia. Decenas de miles de civiles murieron en pocos días en barrios del extremo occidental de la ciudad. John Ward, un teniente británico que se encontraba en Varsovia después de ser liberado de un campo de prisioneros de guerra, comenzó a enviar mensajes de radio a Londres en nombre del Ejército Nacional. "Las fuerzas alemanas no hacen ninguna diferencia entre los civiles y las tropas del Ejército Nacional", informó. “La destrucción despiadada de la propiedad continúa sin ningún escrúpulo. Hay miles de civiles, hombres, mujeres y niños heridos que sufren las quemaduras más horribles y, en algunos casos, metralla y heridas de bala ”.

En otros lugares, la Wehrmacht desplegó todo su arsenal contra el Ejército Nacional. Los tanques Tiger II de sesenta y ocho toneladas avanzaban ruidosamente hacia barricadas improvisadas hechas de losas rotas y tripuladas por muchachos con rifles y granadas caseras. En las vías férreas de la ciudad, trenes blindados equipados con artillería pesada avanzaban y retrocedían, buscando los mejores ángulos de ataque. Varios morteros de asedio masivos “Karl” capaces de lanzar proyectiles de dos toneladas por millas recorrieron la ciudad, seguidos por grúas dedicadas y transportadores de municiones.

Las armas más efectivas eran mucho más modestas. Los civiles fueron atados a tanques o obligados a caminar frente al avance de la infantería alemana como escudos humanos. Para lidiar con calles con barricadas y defensores atrincherados, la Wehrmacht desplegó minas rastreadas llamadas Goliat. Al igual que los minitanques controlados a distancia, los Goliath cargaban 200 libras de explosivos. Usando un joystick, los operadores los guiaron hasta un objetivo y detonaron la carga útil, todo desde una distancia segura. (Los soldados polacos pronto aprendieron a cortar los largos cables de guía de los minitanques).

En gran parte de la ciudad, los polacos lucharon contra el ejército alemán hasta casi paralizarlos. Las unidades del Ejército Nacional se refugiaron en sótanos, derribando muros para crear túneles que conducían de un edificio a otro. Se movieron a través de las alcantarillas de la ciudad y de azotea en azotea, eludiendo y evadiendo las patrullas alemanas. Las mujeres servían como enfermeras, camilleras y mensajeras. Los Boy and Girl Scouts polacos crearon un servicio postal para la resistencia, enviando cartas a través de la zona de guerra.

Para conservar municiones, los comandantes instituyeron una regla de "una bala, una alemana" y los combatientes debían disparar solo cuando se garantizaba una muerte. Como resultado, murieron más alemanes que heridos. Los pelotones del Ejército Nacional con muy pocos rifles pasaron armas entre guardias. “Se mostraron muy superiores en las artes de la trampa y la sorpresa, anulando o revirtiendo con frecuencia las laboriosas ofensivas alemanas que eran altamente predecibles”, escribió Davies. "Después de la primera semana ... Varsovia se convirtió en el escenario de una larga e implacable batalla de desgaste".

U sin el conocimiento del asediado Ejército Nacional, el frente diplomático también estaba experimentando una lucha encarnizada. Komorowski había juzgado muy mal el deseo de la Unión Soviética de controlar Europa del Este. Stalin no tenía ningún interés en una Polonia independiente y reconoció la oportunidad de dejar que los alemanes hicieran el trabajo sucio por él. En telegramas a Churchill y Roosevelt, el astuto líder soviético se refirió al Ejército Nacional como una "banda de criminales mal dirigida que se embarcó en la aventura de Varsovia para tomar el poder" y que había "explotado la buena fe de los ciudadanos de Varsovia, lanzando muchas personas casi desarmadas contra los cañones, tanques y aviones alemanes ".

Peor aún, los generales soviéticos detuvieron a sus tropas a unas pocas millas de la ciudad y mantuvieron sus posiciones durante la mayor parte de agosto, un movimiento sospechoso que llamó la atención de Churchill. "Ciertamente es muy curioso que en el momento en que el Ejército Subterráneo se ha rebelado, los rusos deberían haber detenido esa ofensiva contra Varsovia y haberse retirado un poco", dijo el primer ministro a uno de sus ayudantes. “Que envíen todas las cantidades de ametralladoras y municiones que los polacos necesitan para su heroica lucha implicaría un vuelo de sólo 100 millas”.

La antipatía de Stalin fue aún más lejos. También rechazó las solicitudes británicas y estadounidenses de permitir que los aviones que volaban con municiones y suministros para el Ejército Nacional aterrizaran y repostaran en la zona soviética de Polonia. El 18 de agosto, después de semanas de disputas diplomáticas, los soviéticos dejaron clara su posición. El embajador estadounidense en Moscú informó que “el gobierno soviético, por supuesto, no puede oponerse a que aviones ingleses o estadounidenses arrojen armas en la región de Varsovia. Pero se oponen decididamente a que aviones británicos o estadounidenses ... aterricen en territorio soviético, ya que el gobierno soviético no desea asociarse ni directa ni indirectamente con la aventura en Varsovia ”. Esto significaba que los aviones aliados tenían que volar y regresar a Brindisi, Italia, un viaje de ida y vuelta de más de 1.600 millas, cruzando no solo los Alpes sino gran parte de Alemania y Austria. En los cielos de Varsovia, se enfrentaron al fuego antiaéreo de los alemanes y, muy posiblemente, también de sus aliados soviéticos.

A pesar de estas dificultades, 306 bombarderos cargados con suministros y municiones hicieron los recorridos de suministro, muchos de ellos volados por pilotos polacos adscritos a la RAF. Cientos de armas antitanques, 1.000 cañones Sten y casi dos millones de cartuchos llegaron a los combatientes polacos. Pero aproximadamente un bombardero fue derribado por cada tonelada de suministros entregados, una tasa de pérdida inaceptable, y los vuelos de suministros se detuvieron el 18 de septiembre.

Mientras la Luftwaffe permaneciera en el lado oeste del río Vístula, los soviéticos se contentaron con ceder el espacio aéreo sobre Varsovia a los alemanes. En sus memorias, un combatiente del Ejército Nacional recordó que los mismos cuatro bombarderos alemanes lanzaron cargas incendiarias sobre la ciudad cada 45 minutos, deteniéndose el tiempo suficiente para aterrizar en el aeropuerto en las afueras de la ciudad para recargar. "Tenían el cielo para ellos solos, el Ejército Rojo estaba estacionado al otro lado del Vístula, pero ni un solo combatiente soviético los desafió".

A medida que avanzaba la batalla, el Ejército Nacional cedió terreno a las fuerzas alemanas, barrio por barrio. El primer sector en caer fue Old Town, el corazón histórico de la ciudad. A finales de agosto, después de casi un mes de lucha entre los escombros de edificios centenarios, Komorowski ordenó su abandono. La ruta de escape principal eran las alcantarillas de la ciudad, lo que requería que los combatientes exhaustos se arrastraran a cuatro patas durante casi cuatro millas a través del agua estancada. Los soldados alemanes arrojaron granadas a través de las tapas de las alcantarillas y bombearon gas venenoso. "Pasé el día más horrendo de mi vida allí", escribió un joven soldado más tarde. "La gente no podía arreglárselas psicológicamente, estaban constantemente pisando cadáveres". Aún así, 5,000 lograron salir y fueron a reforzar las áreas del norte y sur.

A medida que los combates se prolongaron hasta septiembre, las condiciones en la ciudad afectada se deterioraron. Los civiles atrapados en sus casas comenzaron a morir de hambre y aumentaron los casos de tifus. Los alemanes quemaron hospitales de campaña llenos de soldados heridos hasta el suelo en las afueras del casco antiguo, cientos fueron enterrados vivos cuando el sótano de la iglesia en el que estaban protegidos fue bombardeado.

Quedaron algunos destellos de esperanza. Pero después de un mes y medio de lucha, parpadearon, uno por uno. Aparte del Ejército Nacional, que respondía al gobierno polaco con sede en Londres en el exilio, había una pequeña fuerza de tropas polacas bajo el mando del Ejército Rojo. A mediados de septiembre, con las tropas soviéticas en control de la orilla este del Vístula, el llamado Ejército Popular logró tomar la orilla opuesta del río. Pero los comandantes soviéticos los retiraron cuando fracasó su intento inicial de apoderarse de los puentes sobre el río, con el apoyo poco entusiasta de sus aliados soviéticos, una propuesta sin perder para Stalin. Unos días después, bombarderos británicos y estadounidenses, en lo que resultaría ser uno de los últimos recorridos de suministro de la batalla, arrojaron 1.800 contenedores de material. Pero los aviones se desviaron de su curso y casi todos los suministros fueron recogidos por los alemanes o destruidos. El golpe final llegó cuando los comandantes británicos ordenaron a la Brigada Paracaidista Polaca con sede en Inglaterra, una unidad creada en 1941 específicamente para apoyar un levantamiento nacional, a los Países Bajos para la Operación Market Garden en lugar de a Varsovia.

Los comandantes del Ejército Nacional se dieron cuenta de que seguir peleando era inútil. El 2 de octubre de 1944 capitularon. La rendición negociada incluyó un acuerdo para tratar a las fuerzas supervivientes del Ejército Nacional —11.668 hombres y mujeres— como prisioneros de guerra. A cambio, Varsovia debía ser completamente evacuada. Más de medio millón de civiles se vieron obligados a abandonar la ciudad. Muchos fueron enviados a Alemania como trabajadores esclavos. Otros encontraron refugio en el campo o fueron retenidos en campamentos hasta que terminó la guerra.

El ejército clandestino de Varsovia había resistido durante 64 días, ganándose una especie de respeto a regañadientes por parte de sus enemigos. "En verdad, lucharon mejor que nosotros", escribió un teniente de la Wehrmacht a su familia después de ver pasar a los soldados del Ejército Nacional cansados ​​y maltrechos, de cuatro en fila. “A pesar de todo, los combates más heroicos, dadas las condiciones, fueron los propios bandidos. Y si Londres, que dictaminó en todo hasta el último detalle, no hubiera ordenado la capitulación… habría corrido mucha más sangre ”.

De hecho, se estima que 200.000 civiles murieron durante los dos meses de lucha. Más de la mitad de los combatientes del Ejército Nacional en Varsovia al comienzo de la batalla murieron. La ciudad en sí fue destrozada, con el 93 por ciento de sus edificios destruidos, una aniquilación sistemática, edificio por edificio, mucho peor que Dresde o Hamburgo, que continuó incluso después de la capitulación del Ejército Nacional.

Algunas personas, en su mayoría judíos que sabían que la rendición significaba una muerte segura, permanecieron escondidas en las ruinas de la ciudad. Entre ellos se encontraba el pianista Wladyslaw Szpilman, cuyas experiencias durante la guerra se relataron en la película de 2002 The Pianist. Varsovia "ahora consistía en las chimeneas de los edificios quemados que apuntaban al cielo, y las paredes que el bombardeo había salvado", escribió Szpilman en sus memorias. “Una ciudad de escombros y cenizas bajo la cual yacían enterrados la cultura centenaria de mi pueblo y los cuerpos de cientos de miles de víctimas asesinadas, pudriéndose en el calor de esos últimos días de otoño y llenando el aire con un hedor espantoso”.

mi incluso antes de que terminara el Levantamiento, Los políticos polacos y británicos debatían si era un gesto heroico o simplemente un error colosal. Algunos historiadores de la posguerra, influenciados por la propaganda comunista que dio la vuelta a la historia, condenaron a los líderes del Levantamiento por la matanza de 1944, alegando que sacrificaron innecesariamente a una generación de jóvenes héroes.

Más recientemente, la culpa del fracaso del Levantamiento ha recaído directamente en los pies de los soviéticos. Stalin estaba jugando un doble juego que no era evidente para los estadounidenses en ese momento, en parte porque el presidente Franklin D. Roosevelt tendía a creer en Stalin. Los polacos también fueron engañados Komorowski y sus compañeros comandantes tomaron la decisión de luchar basándose en lo que parecían ser suposiciones seguras en ese momento. "Desde el estallido del Levantamiento, la gente de Varsovia ha estado viviendo escuchando, escuchando las armas soviéticas", escribió en sus memorias de posguerra el comandante clandestino Stefan Korbonski, que pasó meses en cautiverio soviético antes de escapar a Occidente. "Nunca se le ocurrió a nadie que los soviéticos podrían detener deliberadamente su ofensiva, para permitir que los alemanes destruyeran la ciudad de Varsovia".

Las tropas soviéticas no entraron en Varsovia propiamente dicha hasta el 17 de enero de 1945. Incluso entonces, los miembros del Ejército Nacional fueron encarcelados o ejecutados por funcionarios comunistas. (Komorowski pasó el resto de la guerra en la famosa prisión de oficiales de Colditz y escapó a Inglaterra después de la rendición alemana). Para los polacos, la victoria aliada sobre la Alemania nazi fue agridulce. Como explica Pawel Ukielski, subdirector de un nuevo museo en Varsovia dedicado al Levantamiento, “una ocupación se cambió por otra”.

A pesar de los dramáticos combates y las tremendas pérdidas, el Alzamiento de Varsovia es uno de los conflictos menos conocidos de la guerra. La razón es simple: la publicidad de los acontecimientos de agosto y septiembre de 1944 no le interesaba a nadie durante la era comunista. Para el régimen gobernante en Polonia, fue un ataque directo a su legitimidad. La lucha también se ha olvidado en gran medida fuera de Polonia. El Levantamiento fue un recordatorio incómodo de que Polonia y las naciones de Europa central habían sido cínicamente abandonadas a Stalin durante y después de la guerra. Ninguno de los oficiales alemanes responsables de las brutales represalias contra los civiles en la ciudad fue juzgado en Nuremberg. De hecho, los sucesos de agosto y septiembre de 1944 apenas se mencionaron, por temor a enturbiar la tensa relación con Moscú.

Desde la caída del comunismo en 1989, el levantamiento se ha convertido en un poderoso símbolo de orgullo para los polacos. Aunque la batalla fue un fracaso militar, dice Ukielski, “demuestra que los polacos nunca se rindieron, que estuvieron luchando desde el principio hasta el final. No estamos celebrando una derrota, sino el heroísmo y la voluntad de independencia ". Agrega: "En un sentido metafísico, después de 1989, finalmente se ganó el Levantamiento de Varsovia".

Hoy en día, el nuevo Museo del Levantamiento de Varsovia atrae a multitudes de escolares y adultos, y ocasionalmente al veterano emocional del conflicto. En el exterior, los edificios de hormigón de la era comunista erigidos después de la guerra se mezclan con los relucientes rascacielos construidos en la última década, recordatorios de la triste experiencia de la capital en tiempos de guerra fusionándose con la promesa de su futuro.


Fotografías del Levantamiento de Varsovia

Esta exposición presenta fotografías tomadas por corresponsales de prensa de guerra del Cuartel General del Ejército Nacional (PSW) durante el Levantamiento de Varsovia. Los PSW eran fotoperiodistas que fueron entrenados en secreto durante la ocupación por órganos del Estado clandestino polaco. Conocemos a algunos de ellos: Stanisław Bala (nombre en clave “Giza”), fotógrafo y camarógrafo insurgente su hermana Małgorzata Balówna (nombre en clave “Małgorzatka”), reportero gráfico y mensajero Eugeniusz Lokajski (nombre en clave “Brok”), campeón olímpico y El fotoperiodista Sylwester Braun (nombre en clave "Kris"), fotógrafo que documentó Varsovia desde el comienzo de la guerra y Władysław Chrzanowski (nombre en clave "Wiesław"), aunque no formalmente un PSW, sin embargo un soldado que registró las actividades de su unidad. Todos se reunieron en Varsovia en agosto y septiembre de 1944 durante el Levantamiento, al igual que otros cincuenta fotógrafos insurgentes. Es gracias a ellos que hoy podemos ver estos eventos. Han dejado un gran archivo que recrea la atmósfera de aquellos días. La vida de cada fotógrafo es fascinante y multifacética, y tan loable y dramática como el propio Rising, una de las batallas urbanas más grandes de la Segunda Guerra Mundial. También fue trágico, porque a pesar de dos meses de intensos combates, con el apoyo insuficiente de Occidente o de los aliados soviéticos, estos últimos ya se encontraban en las orillas del Vístula, el Levantamiento terminó con la capitulación de la ciudad. La suerte de los fotógrafos fue similar a la de cientos de miles de habitantes de Varsovia, cuyas vidas marcaron la tragedia de su ciudad. “Brok” murió, como miles más, bajo las ruinas de Varsovia, mientras que los demás fueron enviados a campos de prisioneros de guerra. “Kris” escapó de la deportación y regresó a Varsovia, pero emigró poco después. “Giza” y “Małgorzatka” emigraron a Inglaterra y luego a Estados Unidos. “Wiesław” regresó a Polonia, pero sólo divulgó sus fotografías después de 1956. “Kris” regresó a Polonia en 1983 y realizó una gran exposición.

El final de la guerra no trajo la liberación a Varsovia y Polonia, pero marcó una nueva ocupación. Aunque estaba prohibido honrar el heroísmo de los insurgentes, el recuerdo del Levantamiento sobrevivió. Finalmente, en 2004 se inauguró el nuevo Museo del Levantamiento de Varsovia, que hasta el día de hoy ha acogido a casi tres millones de personas.

Estas fotos han sido seleccionadas para pintar una imagen lo más realista y representativa posible del Levantamiento de Varsovia.

Sylwester Braun ("Kris") nació el 1 de enero de 1909 en Varsovia. Agrimensor de profesión, ha trabajado en la Oficina de Urbanismo en proyectos del Futuro de Varsovia. Tan pronto como comienza la guerra, comienza a documentar la destrucción de Varsovia y las manifestaciones del terror nazi. Se une a la clandestinidad en 1940. En The Rising es un fotoperiodista de la Oficina de Información y Propaganda del Cuartel General del Ejército Nacional. Como corresponsal de prensa de guerra (nombre en clave “Kris”), hace fotografías con una cámara Leica. Después de la capitulación de Varsovia, deja la capital con civiles y escapa al transporte a Alemania. En 1945 regresa a Varsovia y encuentra sus negativos. Aproximadamente la mitad de los aprox. Se han conservado 3 000 fotografías del levantamiento. Emigra a Suecia y luego a Estados Unidos. En la década de 1980 regresa a Polonia. Es el autor de los informes en polaco del levantamiento de Varsovia. Braun murió el 9 de febrero de 1996 en Varsovia.

El segundo teniente Stanisław Bala (“Giza”) nació el 10 de noviembre de 1922 en Starowiskitki, cerca de Varsovia. En 1940-42, estudia en la Escuela Superior de Construcción de Máquinas de Wawelberg, donde obtiene un diploma de técnico. En febrero de 1940 se une a la Sección VI clandestina de la Oficina de Información y Propaganda del Cuartel General del Ejército Nacional. Realiza un curso de fotoperiodismo y otro para camarógrafos. Su número de tarjeta de identidad del Ejército Nacional es 120026. Durante el Levantamiento de Varsovia, con su cámara de 16 mm, documenta la lucha por Wola y la captura tanto de la Iglesia de la Santa Cruz como del Cuartel General de la Policía. Después del final del Levantamiento, encarcelado en campos de prisioneros de guerra alemanes: Lamsdorf, Gross-Born, Sandbostel y finalmente Lübeck. Su número de prisionero es 101779. Después de la guerra permanece en el extranjero, viviendo en Francia y Gran Bretaña, donde realiza estudios técnicos. A principios de la década de 1950 se instala en Estados Unidos y vive en San Rafael hasta su muerte el 19 de septiembre de 2013.

Pelotón Comd. Halina Bala-Rueger nació el 13 de mayo de 1921 en Starowiskitki, cerca de Varsovia. La familia Bala era polaco-húngara. Halina Bala, que posee un pasaporte húngaro, puede viajar en trenes alemanes. En 1940-41, después de recibir formación de la Cruz Roja Polaca, trabaja como enfermera. Como mensajero de la Oficina de Información y Propaganda del Cuartel General del Ejército Nacional, distribuye prensa clandestina. Junto con sus hermanos, Władysław y Stanisław, realiza un curso clandestino de fotoperiodismo. Durante el levantamiento, se desempeña como enlace (nombre en clave “Małgosia”) con reporteros y cineastas, además de fotoperiodista. Hace fotografías con una cámara Leica de Allied Air Drops. En 1944 es nombrada comandante de pelotón y recibe la Cruz de Plata al Mérito con Espadas. Después de la capitulación de Varsovia, está cautiva en los campos alemanes de Lamsdorf, Mülhberg y Altenburg. Bala luego se une al Servicio Auxiliar del Ejército Femenino en Francia. Después de la guerra emigra a Gran Bretaña y luego a Estados Unidos. Se casó con el corresponsal de Press War, Leszek Rueger, y se estableció en California.


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INFORMACIÓN PARA GRUPOS ORGANIZADOS

Por favor, haga reservas en línea con anticipación y confirme su visita al Museo por fax al: +48 22 539 79 37.

Dirección:
Grzybowska 79
Varsovia 00-844
Polonia

AUDIOGUÍAS
Informamos que hay audioguías en los siguientes idiomas disponibles en el Museo del Levantamiento de Varsovia:

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  • ucranio

La exposición muestra los combates y la vida cotidiana durante el Levantamiento, manteniendo el terror de la ocupación en un segundo plano. Complexity of the international situation at the time of the Rising is portrayed, including the post-war years of the Communist regime and the fate of Insurgents in the People’s Republic of Poland (PRL). With the total area of more than 3000 m2, 800 exhibition items, approximately 1500 photographs, films and sound recordings, history of the days preceding the Rising is told. Visitors are guided through the subsequent stages of the Rising until the time when the Insurgents left Warsaw. Their further fate is also portrayed.

The second part of the permanent exhibition, opened in May of 2006 in Hall B, presents the story of Allied airdrops. Its highlight is a replica of a Liberator B-24J bomber. Much of the exhibition has been devoted to the Germans and their allies, showing their actions in Warsaw as documented in official texts from the time of the Rising and in private notes. The stories of eye witnesses of the August and September 1944 events are played in Hall B. These recordings came from the audiovisual Spoken History Archive at the Warsaw Rising Museum. A movie theatre shows films about the Rising on a panoramic screen. At the mezzanine gallery various temporary exhibition are displayed. The Museum tower is a special attraction with a view of the Freedom Park and the city of Warsaw.


General

Descuento

Instalaciones

The Warsaw Rising Museum was opened on the 60th anniversary of the outbreak of fighting in Warsaw. The Museum is Warsaw residents’ tribute to those who fought and died for independent Poland and its free capital. It is located in a former tram power station, a 20th-century landmark of industrial architecture located by Przyokopowa and Grzybowska streets.

For the five years of its activity, the Museum received almost 2 700 000 visitors, more than 100 000 students from all school profiles took part in museum workshops. The Museum gathered over 30 000 exhibits, of which nearly 1000 are presented on the exhibition area of 3000 km2. The Museum Library's collection consists of over 11 000 volumes. Over 2000 interviews with the Insurgents were carried out and recorded as a part of the Oral History Archive.

The Little Insurgent’s Room is a place where the youngest visitors can make their first steps in learning history. Parents visiting the exhibition may leave their children here under the care of tutors. This is where the museum lessons and workshops for the youngest visitors take place. Classes are conducted in a children-friendly atmosphere and surrounding, with toys, games and puzzles relating to the war time events and objects styled or reproduced to evoke the interwar years. The children visiting our Museum have a chance to enrich our collection with their own work. The majority of toys, replica and board games used in the Little Insurgent’s Room are available at the Museum Shop.

The Warsaw Rising Museum hosts interesting meetings for school and university students, as well as for anyone interested in the history of the Second World War and of Warsaw. The meetings are organized as part of the activities of the Stefan Starzyński Institute and the Department of Exhibition. Until present the Museum has hosted e.g. History Lectures conducted by Warsaw Rising Museum guides, as well as film screenings accompanied with discussions on Warsaw in the history of cinema entitled „Meet Warsaw Through Film”.

READING ROOM:

The Museum invites to the Reading Room. It offers 12 500 volumes: publications on the Second Warsaw War and the Warsaw Rising, varsaviana. Internet access and aid in gaining access to archive materials. Anyone who is interested is free to use the Museum Reading Room collection. We extend our special invitation to lower secondary and secondary school students and students of the humanities. Before the first visit a special free ticket should be collected at the cashier’s desk or at the Museum cloaks counter. The librarian at the Reading Room will then issue your library card based on your identity or student card. The card enables a free use of the Reading Room. A ticket to the Reading Room and the library card do not entitle you to tour the Museum. The Reading Room is located in the Warsaw Rising Museum, between the 1st floor and the mezzanine.
OPENING HOURS OF READING ROOM:
Monday, Wednesday, Friday 9.00 - 16.30
Thursday 11.30 - 19.00
Closed on Tuesday, Saturday and Sunday
FREE ADMISSION


Magical 'now and then’ photos of Warsaw reveal beauty of a city that once was

The photos taken from the Royal Castle’s clock tower are thought to be only the second 360 degree panorama ever taken of the city. Warsaw Rising Museum

A striking set of “then and now” photographs of Warsaw based upon a series of ten images first shot in 1873 offering a beautiful portrayal of the city that once was, have been made publicly available by the Warsaw Rising Museum.

Surfacing courtesy of a mystery benefactor, the pictures were first taken by Konrad Brandel, a prolific photographer, camera maker and inventor.

Recognized as one of the city’s first true photographers, Brandel took advantage of repairs to the Royal Castle’s clock tower to scale the scaffolding and shoot what is thought to be only the second 360 degree panorama ever taken of the city.

Warsaw Rising Museum

Warsaw Rising Museum

Known to have been taken on August 26th, 1873, the photos were shot between 8 a.m. and 3 p.m. from the very top of the clock tower. Warsaw Rising Museum

Representing the museum’s Iconography Department, Ryszard Mączewski told TFN that the anonymous donation was nothing short of “a miracle”: “It was pure luck that we received these in the first place,” he said, “and a miracle that these photographs survived not just the war, but everything that happened on either side. They are truly unique.”

Despite falling outside the museum’s usual wartime remit, such is the historical value attached to them that it was never in doubt that they would be utilized in one way or another.

Warsaw Rising Museum

Unsurprisingly, the images have quickly gone viral. Warsaw Rising Museum

“Obviously photographs from the war have been traditionally our focus,” says Mączewski, “but we do also place an importance on collecting images from the pre-war and post-war periods as they allow for a wider look at the city.”

Known to have been taken on August 26th, 1873, the photos were shot between 8 a.m. and 3 p.m. from the very top of the clock tower.

“Two things make this collection incredibly special,” says Mączewski. “First, we know he took ten photos, so to have the full set authenticated by Brandel’s dry seal is great. Secondly, they’re all in incredibly good condition.”

Warsaw Rising Museum

Surfacing courtesy of a mystery benefactor, the pictures first taken by Konrad Brandel, a prolific photographer, camera maker and inventor, have now been made public by the Warsaw Rising Museum. Warsaw Rising Museum

Staggering in their clarity, the level of detail is made all the more spectacular given the rudimentary methods Brandel would have employed.

“We presume he was working with glass negatives and having to process each photograph immediately after taking it, something we think would have taken him around 15 minutes,” says Mączewski.

“With so little time, we’re assuming he would have had help but we don’t know how many assistants he may have had.”


More noticeable, the simplicity of Brandel’s technical apparatus has bestowed the series with one surreal feature: an almost total lack of pedestrians.

“It’s not like today where you click a button and instantly have an image,” says Mączewski. “Brandel was using a long exposure process that would have taken around a minute. That meant that moving people wouldn’t have appeared.”

Though ghost-like in its emptiness, Brandel’s Warsaw is not completely bereft of people, and keen-eyed spotters will find six individuals standing on the roof of the Stanisławowska Library, a vendor in the shadows of St. John’s Cathedral and two indistinct figures on the corner of the Old Town Square and ul. Zapiecek.

Warsaw Rising Museum

Though ghost-like in its emptiness, Brandel’s Warsaw is not completely bereft of people, and keen-eyed spotters will find six individuals standing on the roof of the Stanisławowska Library, a vendor in the shadows of St. John’s Cathedral and two indistinct figures on the corner of the Old Town Square and ul. Zapiecek. Warsaw Rising Museum

“One of the brilliant things about these images is being able to hunt for sentient things like people and horses,” says Mączewski.

Compelling as this is, even more intriguing is identifying and comparing the city’s landmarks and copious changes.

Aiding this experience, and allowing for direct comparisons, the museum has set Brandel’s pictures against those taken in the present in the form of both standalone pictures and so-called ‘sliders’.

Warsaw Rising Museum

Warsaw Rising Museum

Staggering in their clarity, the level of detail is made all the more spectacular given the rudimentary methods Brandel would have employed. Warsaw Rising Museum

“It took us about an hour to get the images from ‘now’,” says Mączewski. “We had a drone operator working alongside a cameraman and it was great fun trying to ensure that the angles were as accurate as possible.”

Using these pictures from the present day as a reference point, the changes that Warsaw has undergone become all the more striking.

“For example, St. John’s Cathedral has a totally different façade,” says Mączewski. “You can also see three houses standing where today Miodowa connects with Krakowskie Przedmieście notice, too, things like the old Kierbedzia Bridge or the Synagogue on the corner of what was then Petersburska and Szeroka streets (now Jagiellońska and Kłopotowskiego).”

Allowing for direct comparisons, the museum has set Brandel’s pictures against those taken in the present in the form of both standalone pictures and so-called ‘sliders’. Warsaw Rising Museum

Unsurprisingly, the images have quickly gone viral.

“I think that’s because there’s a real magic in seeing this city that no longer exists,” says Mączewski. “It’s almost as if you are stepping inside the past.”


Warsaw Rising Museum

  • Museo
  • Grzybowska 79, 00-844 Warszawa, Pologne
  • http://www.1944.pl/en
  • +48 225397905 [email protected]

Opened in 2004, on the 60th anniversary of the eponymous event, Warsaw Rising Museum is the first narrative museum to be opened in Poland. The aim of the museum is to celebrate the heroism of the soldiers of the Home Army, and to tell the story of the Warsaw Uprising, this decisive moment in the history of the city.

Warsaw Rising Museum tells the story of the largest anti-German uprising in occupied Europe. On 1 August 1944 nearly 20.000 members of the Polish Home Army attacked the German garrison in an attempt to liberate the Polish capital before the arrival of the Soviet Red Army. The museum presents the story of the brutal German occupation of Poland and of the creation of the Home Army, the largest underground military force in occupied Europe. The history of the uprising was falsified during the Communist era. Only after the fall of Communism in 1989 it became possible to erect a memorial dedicated to the uprising. The Museum was opened in 2004, on the 60th Anniversary of the Warsaw Uprising, in the presence of numerous surviving veterans of the Home Army.

The interactive, narrative exhibition not only tells the story of Poland during the German occupation, but also illustrates the wide background of the uprising. The brutality of the German occupation, incarceration and next extermination of Polish elites and Polish jews strengthened the will of the population to resist. Moreover there was uncertainty of what would happen to Poland after the war, with the coming of the Red Army. This helps the visitor to understand why ill-armed resistance fighters rose to fight the mighty German Wehrmacht, with little or no help from outside. The brutal suppression during 63 days of fighting, despite countless acts of heroism and sacrifice on the part of the Home Army, is perhaps the most moving message of the museum.

Apart from the exhibition, the museum houses a research library, an archive preserving testimonies and records pertaining to the rising, and specialized educational facilities.


Interview with Dr. Alexandra Richie, Author of "Warsaw 1944"

To commemorate the 75th Anniversary of the Capture of Warsaw by Soviet forces, we reached out to Alexandra Richie, D.Phil, to shed light on this event.

On January 17, 1945 Warsaw, the capital city of Poland, was captured by Soviet forces after more than 5 years of German occupation. I conducted an online interview with Alexandra Richie, D.Phil, to shed more light on this event and what led up to it.

Richie is a historian of Germany and Central and Eastern Europe, with a specialization in defense and security issues. She is also the author of Faust’s Metropolis: A History of Berlin, which was named one of the top ten books of the year by American Publisher’s Weekly, and Warsaw 1944, which won the Newsweek Teresa Torańska Prize for best non-fiction book of 2014 and the Kazimierz Moczarski Prize for Best History Book 2015.

She has contributed to many articles, documentaries, radio, and television programs, and is the Convener of the Presidential Counselors at The National WWII Museum. She is also a member of the Senate at the Collegium Civitas University in Warsaw, Poland, and the Władysław Bartoszewski co-chair of History and International Studies at the Collegium Civitas.

Q: Warsaw had been occupied by German forces since September 1939. The segregation of the local Jewish population into a ghetto is well known, but how was the occupation for Warsaw as a whole?

A: When Hitler was planning for the invasion of Poland he made it clear that this was going to be a completely new kind of war. According to Nazi ideology, the Poles and Jews living in the east were racially inferior beings who had taken over and defiled territories which rightfully belonged to the Germans. War against them was not to just be a war of conquest, it was also to be a war of racial annihilation to be carried out, as Hitler put it, with the 'greatest brutality and without mercy.' This would have terrible consequences for the people of Poland, and the citizens of Warsaw.

On 1 September 1939 two million German soldiers attacked Poland. With them came two thousand members of the new Einsatzgruppen and twenty one Order Police Battalions. Hitler had put Reinhard Heydrich in charge of Operation Tannenburg—the task of arresting and killing Poles whom the Security Police classified as 'anti-German elements.' His preliminary list contained the names of 61,000 people.

The Poles fought valiantly but there was little hope of holding out against the joint Soviet-German invasion and a force bent on the obliteration of the enemy. In the first large-scale terror bombing of the war Major Wolfram Freiherr von Richthofen targeted Warsaw destroying over ten percent of buildings and killing 20,000 people. The Poles were shocked by the violence meted out against civilians as they learned of the obliteration of villages, attacks against Red Cross aid stations and the strafing of columns of refugees. The Germans had already executed 16,000 civilians by the time of Hitler's victory parade through Warsaw on 6 October. It was clear that the attack against Poland also heralded a fundamental shift in the way in which Germans were to wage war in the east.

Warsaw was seen as the head and heart of Poland and as such it had to be crushed. The occupation was extremely brutal. Groups of innocent civilians were simply arrested and executed in Pawiak Prison or in the garden of the Sejm—the Polish Parliament—in order to spread terror amongst the population. Between December 1939 and July 1941 over 1,700 Poles and Jews from Warsaw were taken to the nearby forest at Palmiry and shot pictures show women being led to their deaths still in their dressing gowns. In the spring of 1940 Warsaw was hit by another wave of arrests and murders in the so-called AB Aktion—this time it was the turn of over 6,500 pre-war politicians, attorneys, school headmasters and intellectuals to be executed. On 15 August 1940 the first group of Warsawians was rounded up and sent to a new German camp called Auschwitz.

According to the Generalplan Ost the city of Warsaw was eventually to be downgraded to rank of a small German provincial town. Its pre-war population of 1.3 million people was to be eliminated with only a few thousand to remain to serve the new German masters. The Nazis quickly took control over every aspect of life. Schools, colleges and other institutions were closed to Poles newspapers and businesses and banks were taken over, swastika flags and propaganda posters were everywhere and fifty modern loudspeakers were installed at intersections so that orders could be barked out to the inhabitants.

For the Poles the Nazis years were ones of violence, deprivation and fear. For the German occupiers, however, life in Warsaw was grand. 60,000 came in from the Reich joining the 15,000 ethnic Germans, or 'Volksdeutsche' already in the city. The majority were single men in their 20s or 30s looking to make a career in the new German 'Ost' although some 15 percent came with their wives and families. There was a regular influx of employees who worked for the post office and the Reichsbahn there were also over 8,000 members of the SS. The Germans lived in their own districts with almost no contact with the Poles. All kinds of goods were available beyond the official rationed supplies and they simply helped themselves to any food, liquor and valuables which caught their eye. Liberties were taken which would not have been tolerated in Berlin and the venality of the occupiers was legendary. The new elite seized goods and property, moving into houses and offices and furnishing them with items consisting mostly of confiscated Jewish property. Once set up the Germans would write home proudly boasting of their glamorous modern lifestyles and trucks and train cars of stolen goods were sent back to families in the Reich.

Social life was good too. The Germans founded clubs and cinemas and cafes they had German fashion stores and restaurants and Kasinos. Streets were renamed to reflect the new order—local girls were forced to waitress for the soldiers stationed on Adolf Hitler Platz while Jerusalem Avenue was renamed 'Bahnhof Strasse.' Buildings of Polish national importance were given new identities—the Bruhl Palace became the Official Residence of the Distrikt Governor Ludwig Fischer while landmarks like the Sejm, the National Museum and the Academy of Sciences became headquarters of the murderous police battalions. The German Chamber of Commerce and Industry oversaw the takeover of Polish and Polish-Jewish businesses. Institutions like the Polish Industrial Bank and the URSUS factory were Germanized while German firms like Siemens and Junkers and Organisation Todt moved in. Slave labor was used in the Warsaw Ghetto by entrepreneurs like Walter C. Toebbens and Fritz Schultz both of whom made personal fortunes during the war. Waldemar Schoen was in charge of ghettoization and it was he who decided Jews were to receive no more than 253 calories a day. More than 70,000 people died in the Ghetto before the deportations to Treblinka began in the summer of 1942.

Everything that the Nazis did in Warsaw was underpinned by violence. Between 1942 and '43 alone 6,000 Warsawians were killed in random street round-ups. Wilm Hosenfeld, who would later save the 'pianist' Wladyslaw Szpilman, recalled watching a Gestapo man simply shooting into a crowd of people gathered in a doorway. The violence in the Ghetto was simply horrific. An air raid warden described how Jewish employees in his factory 'were dragged away from the machines and mown down with machine guns'. The SS and Police were particularly brutal. Police Battalion 61 used the beer hall on Krochmalne Street as their private club. After getting drunk they would regularly hunt Jews for sport, putting a chalk mark on the wall of the tavern for each victim and proudly boasting of their '4,000th kill.' The Germans in Warsaw knew about the mass deportations of Jews in August and September 1942 but most were relieved that the 'swamp' was being 'cleared out.' During the Warsaw Ghetto Uprising of 1943 German ladies would take their coffee and stand on the roofs straining to get a glimpse of the action against the Jews. This colonial German paradise collapsed in the summer of 1944 but for over four years, the Nazis had lived the good life while overseeing a reign of violence, terror, and murder.

Q: The Warsaw Uprising, which began in August 1944, is one of the most honorable and tragic of World War II. You have written THE book on the subject, so please tell us, what made the Polish resistance of Warsaw decide to act then?

A: The Warsaw Uprising began on 1 August 1944, and the reasons for this are complex. The Poles had always planned to rise up against the Germans but Warsaw had deliberately been excluded from these plans in March 1944 as General Bor-Komorowski, commander of the Polish Underground, feared the damage it would do to the city and its inhabitants. However the summer of 1944 had seen dramatic changes on the eastern front and the Armia Krajowa began to rethink its earlier plans.

The decision to reverse the order excluding Warsaw from the fight was made by Bor in the second half of July. There were three crucial elements which led to this fateful decision. The first was the success of the Soviet summer offensive Operation Bagration. The second was the 20th July plot to assassinate Hitler, and the third was Walter Model's counter-offensive against the Red Army at the end of July 1944.

Bagration was the single greatest Nazi defeat of World War II and the AK watched as the Red Army swept through Byelorussia towards Poland. Bor sent AK soldiers to help the Soviets take cities like Vilnius and Lvov and relations were cordial until the NKVD arrived and began arresting the Poles. At the same time Stalin made moves to create a new Communist government in Lublin. It was clear to the AK that Stalin was fighting a political as well as a military war. The Poles would never be strong enough to stand up to Stalin, but perhaps some grand gesture would at least prove to the world that the Poles deserved a free independent state after the war?

The second even was the failed attempt to assassinate Hitler. This attempt on Hitler's life bolstered the Polish view that the Germans were finished. Thanks to Bagration Warsaw had been filled with bedraggled German soldiers trudging back to the west. The AK leadership deluded itself that it would not be difficult to defeat this beaten army in Warsaw and welcome the Red Army as equals.

The final factor was Walter Model's counter-offensive just outside Warsaw in July 1944. Model was one of Hitler's ablest generals and had been appointed head of Army Group Centre on 28 June when even Hitler had begun to realize the sheer scale of Stalin's Bagration. Model had amassed an impressive collection of troops and smashed into the unsuspecting Red Army at Razymin and Wolomin just to the east of Warsaw on 31 July 1944.

Now largely forgotten, these were titanic clashes—the Battle of Wolomin was the largest tank battle fought on Polish soil during the war. The Poles waiting in Warsaw mistook the distant sounds of battle for the triumph of the Red Army. With no direct contact with the Soviets they could only guess at what was happening and they miscalculated this was not helped when the AK's Warsaw commander Colonel Monter rushed into the final meeting before the uprising on 31 July with the incorrect information that the Soviets were in the Warsaw district of Praga. Bor did not wait for verification and gave the order to begin the uprising at 5 pm on 1 August.

Thanks to Model there was no way that the Red Army could have reached Warsaw in the first week of August, and although this was only a temporary setback for the Red Army Stalin used to justify not going to the aid of the beleaguered Poles. The Germans were not challenged by the Soviets, and took murderous revenge on the Polish capital.

Q: What role did the uprising play in the Germans decision to not put up a fight against the Soviets in January 1945?

A: The Uprising was not a major factor in the German reaction to the Vistula-Oder Offensive on the contrary the Germans didn't put up a fight because they were simply overwhelmed. The Soviets had a 5:1 superiority of forces and when the Vistula-Oder offensive began at the Baranow bridgehead in the morning of 12 January the German 4th army was in utter disarray. This was also true of the Magnuszew and Pulawy Bridgeheads by Warsaw. Konev began his attack against the 9th Army at 8:30 am with a massive bombardment. The Germans fought back but simply could not hold off the massive strength of the Red Army. The XXXVI Panzer Corps of the 9th Army was forced back over the Vistula and the Soviets captured Warsaw on 17 January. Hitler had wanted his troops to fight on until the death for his 'Fortress City' and sacked 9th Army commander General Smilo Frieherr von Luttwitz and XXXVI Panzer Corps commander Walter Fries, but the reality was the Germans simply could not stand up to the sheer might of the Soviets who raced over 300 miles from the Vistula River to the Oder River in less than a month.

Q: Tell us about those Poles who remained in the ruined city after the uprising and before the arrival of the Soviets?

A: Some of the most remarkable people in the history of WWII Warsaw were the so-called 'Robinsons' named after Robinson Crusoe, who despite the enormous risks managed to hide from the Germans in the ruins of the city. They fell into two main groups—the first were around 17,000 Jews who hid from the Germans after the Warsaw Ghetto Uprising of 1943. The other group, primarily Jews but also Polish Home Army soldiers and others, hid in the ruins between the end of the Warsaw Uprising on 2 October 1944 until the arrival of the Soviets on 17 January 1945.

When the Poles capitulated at the end of the Warsaw Uprising Hitler ordered that the city be emptied of all its inhabitants and be 'glattraziert'—blown up block by block until there was literally nothing left. Warsawians were forced from their homes to the transit camp at Pruszkow from which many were sent as slave labor into the Reich or were transported to camps including Auschwitz and Ravensbruck.

Some decided it would be better to hide rather than risk capture by the Germans. This was an extremely dangerous decision as the Germans moved through the city burning and blasting away their hiding places, discovering many people in the process. Even so some few hundred managed to survive. Some had prepared elaborate bunkers with supplies of food and water others were actually buried by friends in underground caves and existed without light or heat for months. Danuta Slazak of the Home Army hid in the basement of a hospital with patients she had saved they used the bodies of the dead to cover the entrance to the hiding place. I had the great honor to know Marek Edelmann, last surviving leader of the Warsaw Ghetto Uprising, who was hiding in the district of Zoliborz. He described how Germans would come and loot the houses in the district. He hid under the floorboards of the entrance hall and could feel the boards press down on his chest as the Germans walked over him. He and his group were miraculously saved by a Home Army rescue squad who got them out dressed as medical personnel.

A number of 'Robinsons' wrote memoirs after the war. The best known is Wladyslaw Szpilman of The Pianist fame, but others include The Bunker by Chaim Goldstein, and I Hid in Warsaw by Stefan Chaskielewicz. Others include books by Jews who were in hiding before the Warsaw Uprising and survived the war such as The Island on Bird Street by Uri Orlev. All of them share the sense of terror and fear of discovery by Germans who showed absolutely no mercy to anyone found in the ruins of Warsaw.

Q: How did the survivors feel about this “liberation?”

A: For Poles who had fought in the Warsaw Uprising and were now in exile from their city the arrival of the Soviets was greeted with much bitterness. Poles had watched helplessly as the Soviets had waited on the eastern bank of the Vistula River while the Nazis crushed and destroyed Warsaw. Stalin had even forbidden American and British planes to land behind Soviet lines, hindering western attempts to help Warsawians. Poles were largely anti-Communist and resented Stalin's imposition of a Soviet puppet government in Lublin on 22 July 1944 and they were also angry at the NKVD arrests of Polish Home Army soldiers and the terror imposed on Poland in the wake of the Soviet victory. Most Poles therefore awaited Soviet 'liberation' with fear and trepidation.

However, for the 'Robinsons' hiding in the ruins of Warsaw the Soviets truly were liberators. By the time they arrived on 17 January only a few thousand people had managed to evade the Germans and were still hiding in the ruins. The Soviet soldiers who had seen much destruction were nevertheless appalled by the sheer devastation of the city. The journalist Vasily Grossman documented his first glimpse of the shattered Polish city, meeting some of the 'Robinsons' as they crawled from the ruins, describing cellars with Jews 'emerging from under the ground'. One was a stocking maker who was carrying a small wicker basket filled with the ashes of his family. After so many months in hiding Wladyslaw Szpilman was disoriented by his new found freedom. "Tomorrow I must begin a new life," he said. "How could I do it, with nothing but death behind me?" For the 'Robinsons' of Warsaw, like those liberated from Auschwitz and other camps, the Soviets brought nothing less than the chance for survival.

Q: You lead many of the Museum’s tours through Warsaw. Can you tell us how Warsaw is today and what is the overall memory of World War II there?

A: When the war ended over 85 percent of the buildings in the city lay in ruins and most of the population had been killed or forced into exile. Warsaw was so badly damaged that the Soviets toyed with the idea of moving the capital to nearby Lodz. To their surprise, however, hundreds of thousands of Warsawians began to make their way back as soon as they could, determined to resurrect their beloved city. My mother-in-law lived in a room with tarpaulins for two of the walls as she studied to become a pediatrician others lived in cellars or makeshift shelters. Stalin made the decision to rebuild Warsaw as a gesture of Soviet 'brotherhood,' now calling Warsaw the city which 'embodies the heroic traditions of the Polish Nation'. He also realized that restoring it would help give his regime some legitimacy.

Despite the Soviet slogan 'The entire nation builds its capital' the city was largely rebuilt by Warsawians themselves using bricks from the rubble and also from former German cities like Gdansk and Wroclaw. In the Old Town fragments of buildings were preserved and a series of twenty-two paintings by Bellotto were used to accurately reconstruct the district. Most of the historic centre was finished by 1951 although the symbolic Royal Castle was only opened to visitors in 1984. This was reconstruction on a unique scale and the Warsaw Old Town is now on the UNESCO World Heritage List.

The spirit of that post-war regeneration is very much alive in the 'Phoenix city' and it seems no matter what is done here Warsaw keeps bouncing back. Despite having been fought over in World War I, battered in the 1920's Polish Soviet war, devastated in World War II and enduring decades of Soviet rule, Warsaw has emerged as one of the most exciting and dynamic cities in Europe. It is constantly surprising and defies type casting—it is the 7th top vegan friendly city in the world while the Guardian calls it the 2nd best city in the world for international students and a 2017 European Union survey found it the 4th most business friendly city in Europe. New office buildings and trendy apartment blocks are springing up like mushrooms and there is a general atmosphere of optimism—surveys say that over 90 percent of Warsawians are happy.

Despite its youthful energy, Warsawians have a very deep connection to their past and there is open, often heated debate about the history of World War II. New museums from the Warsaw Rising Museum to POLIN Museum of the history of Polish Jews join extraordinary institutions including the fabled Ringelblum Archive—the underground archive of the Warsaw Ghetto. On every 1 August at 5 pm the entire city stops for one minute to commemorate the beginning of the Warsaw Uprising in 1944 and there are institutions such as Dom Spotkan a Historia—the History Meeting House—a municipal initiative where people meet to hear authors, watch and discuss films and debate WWII history in an apolitical atmosphere. The entire city is infused with history and there is so much to discover and learn. It is a must see for anyone interested in the history of World War II.


Honouring the combatants

Annual celebrations on August 1 span the entire city, as battalions are saluted in their respective districts. Candles and flowers heap up on pavements under commemorative plaques.

“My battalion had over 1,500 men during the uprising. Only three of us are still living. When there were still several more of us … we would lay flowers in places where the largest numbers of our friends had perished. That is how we used to honour the dead,” said Zukowski.

Every year, there is an official ceremony outside parliament, followed by a ceremony for insurgents and their families at the main Military Cemetery. In the evening a bonfire is lit on the Warsaw Uprising Mound, which burns for 63 days, marking the length of the struggle.

Over the years, former fighters have been eager to share their experiences.

“Marking the day is a reminder for the younger generations that freedom has to be fought for,” said Zukowski.

Yet still-living fighters are now over 90 years old.

“The 75th anniversary is probably the last one when they can still participate in the commemorative events.”

To Ukielski, this is one of the last moments when “they can pass on their values as part of a generational relay.”

As the next generation picks up the baton, commemorative events are evolving.

For the sixth year running, 750 people raced to the top of the “PAST” building, a key vantage point which was captured by fighters during the uprising.

On August 1, a flotilla of decorated vessels will sail down the Vistula river through central Warsaw.

In the evening, an estimated 30,000 Poles will gather at Pilsudski Square to sing upbeat patriotic anthems forbidden during the German occupation, which have regained nostalgic sparkle.

People should be made aware of the fact that a city of almost one million people was nearly obliterated from the face of the earth.

Andreas Nachama, director of the Topography of Terror Museum in Berlin

The military scale, casualties and destruction following the Warsaw Uprising still come to some as a shock.

Former mayor of Warsaw, Hanna Gronkiewicz-Waltz, said that when Boris Johnson, then-mayor of London, attended the 2014 commemorations, he mistook “50,000 casualties in the Wola district” as a glitch in translation. He assumed the interpreter had meant 5,000.

On July 25, an exhibition about the Warsaw Uprising was opened at the Topography of Terror Museum in Berlin.

According to Andreas Nachama, director of the museum, it speaks to the horrors of World War II.

“People should be made aware of the fact that a city of almost one million people was nearly obliterated from the face of the earth.”

A German soldier (right) guarding captured members of the Polish resistance after their capitulation at the end of the Warsaw Uprising against the Nazi German occupation of the Polish capital, October 1944. The terms of the capitulation agreement guaranteed prisoner of war status for the fighters [Keystone/Hulton Archive/Getty Images]

Warsaw Rising Museum - History

This month marks the 70th anniversary of the end of the Warsaw Uprising. By the summer of 1944 the tide of the Second World War had turned. The Soviets, now Allies, had reversed the German advance, and France was fighting towards liberation. Sensing change, the Polish government-in-exile authorized their highly organised resistance ‘Home Army’ to rise up against the extremely brutal Nazi forces occupying their capital.

On the 1st August thousands of Polish men, women and children launched a coordinated attack. The Poles had faced invasion on two fronts at the start of the war, and were well aware of the dual threat to their independence. Their aim now was to liberate Warsaw from the Nazis so that they could welcome the advancing Soviet Army as free, or at least fighting, citizens. Moscow radio had appealed to the Poles to take action, but the Red Army then deliberately waited within hearing distance for the ensuing conflict to decimate the Polish resistance before making their own entry. The Warsaw Uprising is remembered as one of the most courageous resistance actions of the Second World War, but also one of the most tragic.

A couple of years ago I travelled to Warsaw to research my last book, The Spy Who Loved, a biography of Krystyna Skarbek, aka Christine Granville, the Polish-born Countess who became Britain’s first female special agent of the war. While there I visited the famous Powąski cemetery where many of Krystyna’s family are buried, along with (parts of) Chopin and other famous Poles. Walking around I was very struck by several memorials like the one above, which shows how a Polish woman who died in 1999 chose to be remembered – fighting for the freedom of her country fifty-five years earlier.

To her despair, Krystyna Skarbek, then stationed in Italy, was not able to join her compatriots during the Warsaw Uprising. However I was honoured to meet one of the female veterans of the conflict at an event at the Polish Embassy earlier this year. A few months later I had the pleasure of meeting her again at her north London home, where she generously shared her memories of the uprising with me over a cup of strong coffee and some delicious Polish pastries.

Polish Home Army white and red armband,
courtesy of The Warsaw Rising Museum

Despite the heroism of the Warsaw Uprising, it is a conflict still not well known outside Poland. So I am thrilled that Hanna’s story has been published in full in this month’s issue of Historia hoy revista. Furthermore there are some wonderful new resources being launched to mark the 70th anniversary of the conflict. Two films in particular stand out:

- Powstanie Warszawskie (Warsaw Uprising) is the world's first feature film to be made entirely from authentic newsreels. The Home Army had commissioned reporters and cameramen to record the conflict during August 1944. It is this footage that has now been colourised and assembled to retell the story of the uprising. You can watch a trailer for this powerful film here:

- Portret Żołnierza (Portrait of a Soldier) is an independent documentary directed and produced by Marianna Bukowski. Marianna spent many hours interviewing her friend Wanda Traczyk-Stawska who, as a 16-year-old girl, fought as a Home Army soldier. While watching some of the original footage from the uprising, Marianna was deeply moved to see Wanda firing her ‘Lightning’ gun during the conflict. Her intimate and very personal film explores Wanda’s story, asking what makes a teenage girl choose to become a soldier. Although currently still in post-production, more information can be read here.

- I am also looking forward to reading a new book on the conflict, Warsaw 44 by Alexandra Richie, a critically acclaimed author whose father-in-law is a veteran of the Uprising.

The Warsaw Rising was fought over 63 days between 1st August and 2nd October 1944. An estimated 18,000 Polish insurgents lost their lives, as well as between 180-200,000 civilians – many during the mass executions conducted by the Nazi German troops in reprisals. On a private visit to Krystyna Skarbek’s grave earlier this year, Polish Foreign Minister Radosław Sikorski emphasized to me that the Home Army commanders were counting on the rapid advance of the Soviet army into the city when they took their decision to rise up. For Wanda Traczyk-Stawska and Hanna Koscia however, the fight was more personal than strategic. ‘We were children of the occupation – we wanted to be free and it was for this freedom that we fought so fiercely’, Wanda told Marianna Bukowski. Hanna was equally clear about her own motivations, telling me, ‘you have to understand how many people had already been killed, what the view was ahead of us… the reality of the situation was that you can’t give up when there is no good alternative for yourself or for others… We just simply had to fight’.


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