Philip Sheridan toma el mando del Ejército de Shenandoah

Philip Sheridan toma el mando del Ejército de Shenandoah

El general de la Unión Ulysses S. Grant nombra al general Philip Sheridan comandante del ejército de Shenandoah. En unos pocos meses, Sheridan expulsó a una fuerza confederada del valle de Shenandoah y destruyó casi todas las fuentes posibles de suministros rebeldes, lo que ayudó a sellar el destino de la Confederación.

En el verano de 1864, el general confederado Robert E. Lee había enviado parte de su ejército a Petersburg, Virginia, comandado por Jubal Early, para hostigar a las unidades federales en el área de Shenandoah y amenazar a Washington, DC Los confederados habían usado la misma estrategia en 1862, cuando el general Thomas J. “Stonewall” Jackson alivió efectivamente la presión de la Unión sobre Richmond con una campaña en Shenandoah.

En julio, Early marchó con su ejército a través del valle y por el Potomac hasta las afueras de Washington, lo que obligó a Grant a alejar algunas de sus tropas de las defensas de Petersburgo y proteger la capital de la nación. Frustrado por la incapacidad de los generales Franz Sigel y David Hunter para lidiar de manera efectiva con la fuerza de Early en Shenandoah, Grant recurrió al general Philip Sheridan, un hábil general que sirvió con él en el oeste antes de que Grant se convirtiera en el comandante general de las fuerzas de la Unión a principios de 1864. Sorprendentemente, Grant había puesto a Sheridan, un líder de infantería eficaz, a cargo del Ejército de la división de caballería del Potomac para la campaña contra Lee. Ahora Grant entregó a Sheridan el mando del Ejército de Shenandoah, compuesto por 40.000 soldados que incluían a muchos veteranos desmoralizados de la campaña de verano.

Sheridan perdió poco tiempo, comenzando una ofensiva en septiembre que derrotó al ejército de Early y luego destruyó la mayoría de los recursos agrícolas de la región. Aunque esta victoria no es tan famosa como la marcha del general de la Unión William T. Sherman a través de Georgia, que tuvo lugar al mismo tiempo, puede haber sido aún más completa. El valle de Shenandoah, tan importante durante la guerra, quedó inutilizado para la Confederación al final del otoño.


La quema

Retirada de la División de Custer del Monte Jackson en el Valle de Shenandoah, 7 de octubre de 1864 por Alfred R Waud

El valle de Shenandoah en llamas

"¿Qué es lo peor en la guerra, quemar un granero o matar a un prójimo?" Oficial de caballería confederado

El valle de Shenandoah se convirtió en un objetivo principal en 1864 cuando la Guerra Civil estadounidense pasó de ser una guerra limitada a una "Guerra Total". Cuando comenzó la guerra, ambos bandos siguieron principalmente una estrategia en la que los ejércitos luchaban solo entre sí sin destruir intencionalmente la propiedad civil. Cuando el general Ulysses S. Grant se convirtió en general en jefe del Ejército Federal en marzo de 1864, él y el presidente Lincoln se dieron cuenta de que el alcance de la guerra tendría que cambiar para poner fin a la lucha. Esta nueva política de "Guerra Total" requería un esfuerzo bélico más amplio contra la población del Sur y permitía atacar directamente la propiedad civil, si se consideraba útil para el esfuerzo bélico confederado. Este cambio fue ideado no solo para destruir suministros, ganado y alimentos destinados a los ejércitos confederados, sino también para romper la fuerza de voluntad de la gente del sur para seguir luchando. El general Philip Sheridan, quien llevó a cabo esta nueva política en el Valle de Shenandoah, justificó esta nueva práctica:

Aquellos que descansan en casa en paz y en abundancia ven poco los horrores ... (de la guerra) e incluso se vuelven indiferentes a ellos a medida que avanza la lucha, contentándose con alentar a todos los que están capacitados para alistarse en la causa ... Sin embargo, es otra cuestión cuando las privaciones y el sufrimiento llegan a sus propias puertas. Entonces el caso parece mucho más grave, ya que la pérdida de bienes pesa más a menudo que la mayoría de la humanidad, que los sacrificios hechos en el campo de batalla. La muerte es considerada popularmente como el máximo de castigo en la guerra, pero no la reducción a la pobreza trae las oraciones por la paz con mayor seguridad y rapidez que la destrucción de la vida humana….

Después de la incursión del general Jubal Early en Washington a mediados de julio, Grant aconsejó al jefe de personal Henry Halleck que se encargara de que Early fuera perseguido por "veteranos, milicianos, hombres a caballo y todo lo que se pueda llegar a seguir". con instrucciones específicas para "comer Virginia limpio y despejado hasta donde lleguen, de modo que los cuervos que vuelen sobre ella durante el resto de la temporada tendrán que llevar su propio alimento con ellos". Cuando el general de división Philip H. Sheridan asumió el mando del ejército de Shenandoah el 6 de agosto, las órdenes de Grant eran: "No dar descanso al enemigo ... Haz todo el daño que puedas a los ferrocarriles y las cosechas. descripciones, y negros, para evitar nuevas plantaciones. Si la guerra va a durar un año más, queremos que el valle de Shenandoah siga siendo un desierto estéril ". El objeto de estas órdenes era triple: inhabilitar el uso del Valle como vía de invasión, destruir el "Granero de la Confederación" y quebrantar la voluntad sureña de luchar.

Sheridan inmediatamente comenzó la destrucción en el valle inferior. El 17 de agosto, Sheridan informó: "Quemé todo el trigo y el heno, y me llevé todo el ganado, ovejas, vacas, caballos y ampc, al sur de Winchester". Después de sus éxitos en las batallas de Third Winchester y Fisher's Hill, Sheridan siguió a Early al sur de Harrisonburg. La caballería de Sheridan hizo una incursión hasta Staunton y Waynesboro. Grant quería que Sheridan siguiera las líneas de ferrocarril hacia el este y destruyera las líneas de suministro de Lee a medida que avanzaba. Sin embargo, Sheridan sintió que los federales no serían capaces de cruzar Blue Ridge fácilmente y que esta ruta alargaría demasiado sus líneas de suministro. También creía que Early todavía era una amenaza en el Valle.

Sheridan sugirió un plan diferente escribiendo: "Mi juicio es que sería mejor terminar esta campaña mediante la destrucción de las cosechas, & ampc., En este valle, y la transferencia de tropas al ejército que opera contra Richmond". Grant respondió: "Puede tomar la posición en el Valle que crea que puede y debe mantenerse, y enviar todas las fuerzas que no se requieran para esto inmediatamente aquí. No deje nada para la subsistencia de un ejército en cualquier terreno que abandone a la enemigo." Sheridan inició una dramática guerra en el campo el 26 de septiembre de 1864 que duraría trece días. La destrucción comenzaría en Staunton y descendería por el Valle, hacia el norte hasta Estrasburgo, cubriendo una longitud de 70 millas y una anchura de 30 millas. Esta destrucción se conoció infamemente durante generaciones simplemente como "The Burning". Se ordenó a los hombres que se movieran rápido, destruyeran todo lo que pudiera ser útil para el enemigo y luego pasaran rápidamente a los tritones. Se les instruyó a las casas de repuesto, los graneros vacíos, la propiedad de las viudas, las mujeres solteras, los huérfanos y que se abstuvieran de saquear.

El coronel James H. Kidd de la brigada de Custer describió la escenas cuando prendieron fuego a un molino en Port Republic, "Lo que vi allí está grabado en mi memoria. La angustia representada en sus rostros habría derretido cualquier corazón que no estuviera abrasado por los horrores y las 'necesidades' de la guerra. Fue demasiado para mí y para mí. en el primer momento que el deber me lo permitió, me apresuré a salir de la escena ". Independientemente de los sentimientos personales sobre el sufrimiento de los civiles, hubo un elemento de venganza en la campaña. El general Wesley Merritt describió el área como un "paraíso de los guerrilleros y los asaltantes de los bosques. Oficiales y hombres habían sido asesinados a sangre fría en las carreteras mientras avanzaban sin un guardia por un país aparentemente pacífico". La muerte más notable fue la del oficial de ingenieros de Sheridan, el teniente. John R. Meigs, que fue asesinado cerca de Dayton por exploradores confederados. En represalia por esto, Sheridan ordenó "quemar todas las casas dentro de un área de cinco millas". El teniente coronel Thomas F. Wildes de la Primera División de Infantería del 8º Cuerpo, preocupado por la orden de represalia contra la población de la ciudad, animó a Sheridan a reconsiderar la orden de quemar la ciudad. Después de pensarlo un poco, Sheridan retiró la orden de quemar Dayton.

Las llamas destruyeron gran parte del trabajo duro de los civiles del Valle. El miedo de perder potencialmente todo les infligió una dificultad psicológica a estas personas. El Confederado debilitado poco pudo hacer para detener la destrucción. Un soldado sureño recordó más tarde:

Teníamos una posición elevada y podíamos ver a los yanquis en el valle ahuyentando a los caballos, el ganado, las ovejas y matando a los cerdos y quemando todos los graneros y mazorcas de maíz y trigo en los campos y destruyendo todo lo que pudiera alimentar o albergar al hombre o la bestia. ….

El 7 de octubre, Sheridan informó a Grant: "He destruido más de 2.000 graneros llenos de trigo, heno e implementos agrícolas, más de 70 molinos, llenos de harina y trigo, han conducido al ejército a más de 4.000 cabezas de ganado, y he matado y entregó a las tropas no menos de 3.000 ovejas ". Si bien la devastación agrícola fue importante, Sheridan también evaluó el impacto psicológico en los residentes: "La gente de aquí está harta de la guerra". Sheridan había logrado que el Valle fuera "insostenible para un ejército rebelde". A pesar de lo destructivo que fue "The Burning", el resto de la población del Sur no se dio cuenta de que era solo un preludio de la nueva política de "Guerra Total" del Norte. El general Sherman lo demostraría durante el próximo invierno y la primavera siguiente en Atlanta, Georgia central y Carolina del Sur.


Caballería en la campaña del valle de Shenandoah de otoño de 1864

General Custer saludando al General Confederado Ramseur en las carreras de Woodstock, 9 de octubre de 1864 - por Alfred R. Waud

Caballería en la campaña del valle de Shenandoah de otoño de 1864

por: Casey DeHaven, voluntario de NPS

En los primeros tres años de la Guerra Civil, los jinetes confederados establecieron su reputación como extravagantes caballeros que azotaban a los federales batalla tras batalla. Sin embargo, una vez que la guerra regresó al valle de Shenandoah en la primavera y el verano de 1864, la marea comenzó a cambiar. Para el otoño, las probabilidades estaban en contra de los jinetes confederados.

La nueva cara de la caballería del Ejército de la Unión del Potomac, Maj. El general Philip Sheridan, vio la primera acción de la caballería como coronel en el Teatro Occidental. Fue un comandante firme y obstinado que se negó a aceptar la derrota. Cuando el general Ulysses S. Grant envió a Sheridan al Valle para sofocar a los confederados, no hubo dudas sobre el resultado.

El principal oponente de Sheridan era el general Jubal A. Early del Ejército del Valle, el impetuoso "Viejo Malo" de Lee. Era un comandante agresivo que trabajaba de manera eficiente y eficaz, pero su prejuicio personal en contra del uso de la caballería finalmente ayudó a la derrota de su ejército en la Campaña del Valle.

Early pasó gran parte de junio expulsando a las tropas de la Unión del Valle de Shenandoah. A principios de julio había llegado a las afueras de Washington, DC, pero el Ejército del Sexto Cuerpo del Potomac lo condujo de regreso a Virginia. Early reagrupó sus tropas cerca de Estrasburgo y luego procedió a derrotar al general George Crook en la batalla de Second Kernstown.

En Agosto. El 6 de febrero, Grant ordenó a Sheridan que fuera al Valle para tomar el mando de la División Militar Media, Ejército de Shenandoah. Sheridan logró audazmente los tres objetivos principales que Grant le dio: expulsar a los confederados del valle inferior y perseguirlos por el Shenandoah; destruir el Breadbasket de la capacidad de la Confederación para enviar alimentos y suministros al ejército de Lee e interrumpir el ferrocarril central de Virginia, que cruzaba entre Staunton y Charlottesville.

El historiador Stephen Z. Starr comentó: "La caballería de Sheridan disfrutó de una superioridad numérica abrumadora sobre las tropas montadas de Early ... [y] su superioridad en potencia de fuego fue nada menos que asombrosa". En total, las tropas de Sheridan ascendían a casi 43.000, mientras que el Ejército del Valle de Early contaba con alrededor de 13.000. Sheridan tenía la ventaja en número y la dura lucha de sus soldados montados contó una historia propia, comenzando con la Tercera Batalla de Winchester.

Tercera batalla de Winchester

En la madrugada del 19 de septiembre, el jefe de caballería federal Brig. El general Alfred Torbert dio instrucciones a sus oficiales para que comenzara la pelea. El comandante de la división de Torbert, Brig. El general Wesley Merritt y sus respectivas brigadas se trasladaron a la parte baja de Opequon Creek en Seiver's Ford, junto con Brig. El general William Averell, a cuya caballería se le ordenó subir al Valley Pike. La brigada de caballería del coronel Thomas Devin, junto con la artillería a caballo, se movió por Summit Point Road, mientras que Brig. El general George Custer y el coronel Charles Lowell se dirigieron hacia el Ford de Locke, todo bajo la oscuridad de la noche.

Mientras tanto, los soldados de caballería confederados al mando de Brig. El general John McCausland esperó en la orilla opuesta de Opequon Creek a que sus adversarios en azul hicieran un movimiento. Armado con carabinas y sables Spencer, Brig. La caballería federal del general James Wilson giró alrededor de la derecha confederada. Las divisiones de Merritt y Averell llegaron más tarde ese día y cabalgaron directamente hacia el flanco izquierdo confederado. Después de la batalla, el general confederado Stephen Ramseur comentó, "azotamos a su infantería pero su caballería, 7.000 u 8.000 hombres, rompió nuestra caballería por la izquierda [y] se puso detrás de nosotros". Uno de los enfrentamientos de caballería más grandes de la guerra había terminado y los jinetes federales controlaban el campo.

Las tropas de Early se retiraron al sur hacia Estrasburgo, donde ocuparon las empinadas laderas de Fisher's Hill, situada entre las cordilleras Massanutten y Little North. Un buen ejemplo del mal uso de Early de su caballería ocurrió en Fisher's Hill, donde desmontó a los soldados de caballería del mayor general Lunsford Lomax en un intento de extender su línea y defender su flanco izquierdo.

Después de que la batalla terminó con Early una vez más sufriendo una derrota por Sheridan, envió un mensaje al general Lee, explicando: "En el asunto de Fisher's Hill, la caballería cedió, pero estaba flanqueada. Esto podría haberse remediado si las tropas hubieran se mantuvo firme, pero el pánico se apoderó de ellos ante la idea de ser flanqueados, y sin ser derrotados se rompieron, muchos de ellos huyendo vergonzosamente ".

Con Early fuera del camino, el Valle estaba abierto de par en par para Sheridan, quien puso antorchas en manos de sus soldados de caballería y ordenó la destrucción masiva conocida como "The Burning". Brig de oficial de caballería confederado. El general Tom Rosser señaló solemnemente que los federales "dejaron un rastro humeante de desolación para marcar los pasos del inspector general del diablo ... que Estados Unidos, bajo el gobierno de Satanás y Lincoln, envió a Phil Sheridan a hacer campaña en el Valle de Virginia. . "

Mientras Sheridan se retiraba lentamente por el Valle, Rosser y su 5.ª Caballería de Virginia siguieron y acosaron a las tropas federales, con la esperanza de una aplastante victoria confederada. Pero Sheridan de repente giró sus tropas y se dirigió directamente hacia Rosser y Lomax en Tom's Brook el 9 de octubre.

Rosser fue enviado a perseguir a Custer en la Back Road, paralela a Valley Pike, mientras que Lomax fue tras Merritt en la propia Pike. Las divisiones de caballería de Custer y Merritt derrotaron a los jinetes confederados, que fueron abrumados y comenzaron a huir en lo que se conoció como las "Carreras de Woodstock".

La batalla en Tom's Brook fue la victoria más decisiva de la caballería de la Unión en el Eastern Theatre y parecía ser sólo una cuestión de tiempo antes de que los confederados de "Old Jube" cayeran. Un poco más de una semana después de Tom's Brook, el 19 de octubre, el Ejército del Valle hizo su última gran resistencia en la Batalla de Cedar Creek en Middletown, Virginia.

En Cedar Creek, Early cometió un error al ordenar Brig. División del general Gabriel Wharton contra Brig. Las tropas del general George Getty al oeste de Middletown. Debería haber enviado a Wharton al norte por Valley Pike para frustrar cualquier avance de la Unión. Como Early no lo hizo, la caballería federal alcanzó una brecha en la parte norte del Pike y cortó cualquier posibilidad de avance de los confederados.

A las 4 p.m., los soldados de caballería de la Unión atacaron el flanco izquierdo confederado. El general confederado John Gordon recordó: "Regimiento tras regimiento, brigada tras brigada, en rápida sucesión fue aplastado". La caballería de Sheridan persiguió a los confederados que huían, reclamando prisioneros, carros y cañones. Un miembro de la 65.a Infantería de Nueva York observó después de Cedar Creek que "la caballería de este departamento se ha ganado fama y reputación de las que pueden sentirse orgullosos, y no podrían ser más que exitosos cuando son dirigidos por espíritus tan valientes como Torbert, Custer, y Merritt ".

Como Sheridan le prometió a Grant, Early fue derrotado y cualquier resistencia confederada adicional en el valle de Shenandoah fue sofocada. Los jinetes federales se levantaron de la depresión y azotaron a sus enemigos vestidos con butternut y la personalidad del extravagante jinete confederado dejó de existir. Finalmente, Sheridan se dio cuenta de la importancia de un brazo montado bien equipado. Early se contentó con depender en gran medida de su infantería y artillería, lo que llevó, al menos en parte, al final del Ejército del Valle en la Campaña del Valle de Shenandoah de 1864.


La quema en el valle de Shenandoah

Philip Sheridan contempló con satisfacción su espantoso trabajo manual.

Columnas de humo negro mancharon el paisaje de cuento de hadas del valle de Shenandoah de onduladas colinas verdes y arroyos. En algunos lugares, se podían ver llamas amarillas disparando desde el techo abuhardillado de un granero o corriendo a través de un campo de grano. La distancia apagó el crepitar de las hogueras, el estruendo de los graneros y las dependencias que se derrumbaban en montones de vigas carbonizadas y los gritos de mujeres y niños mientras los casacas azules abatían el ganado.

Ulysses Grant había ordenado la destrucción en sus instrucciones iniciales a Sheridan. "No se debe dejar nada para invitar al enemigo a regresar", escribió Grant.

El 17 de agosto de 1864, dos semanas después de su nombramiento al mando del nuevo Ejército de Shenandoah, Sheridan actuó por primera vez en esta directiva, cuando Grant específicamente le ordenó quemar el condado de Loudoun en Virginia, el santuario del teniente coronel John Mosby. Los partisanos montados de Mosby, con una regularidad enloquecedora, se abalanzaron sobre los vagones de la Unión, atacaron a los mensajeros y exploradores yanquis y luego se fundieron de nuevo con la población. Los Rangers de Mosby habían atacado recientemente uno de los vagones de Sheridan, quemando 40 vagones y confiscando 430 mulas, 36 caballos y 200 cabezas de ganado.

Sheridan también ordenó a Brig. El general Alfred Torbert para desplegar sus divisiones de caballería a lo largo de una línea que va al sureste de Winchester. Los campos y las granjas debían ser quemados, el ganado destruido y los esclavos liberados. "No se quemarán casas, y los oficiales a cargo de este delicado pero necesario deber deben informar a la gente que el objetivo es hacer que este valle sea insostenible para las incursiones del ejército rebelde", decían las órdenes de Sheridan. Muchos soldados de caballería de la Unión detestaban este deber porque no habían ido a la guerra para destruir el trabajo de toda una vida de los no combatientes. "Fue una fase de la guerra que no habíamos visto antes", escribió un miembro de la caballería de Pensilvania, "y aunque admitimos su necesidad, no pudimos sino simpatizar con los que la padecían". Desde una colina, Matthela Harrison contó 50 incendios. "El cielo estaba espeluznante y, de no ser por los árboles verdes, uno podría haber imaginado que las sombras del Hades habían descendido de repente", escribió. "Las familias numerosas de niños se quedaron sin una vaca".

Durante las siguientes seis semanas, "The Burning", la amarga taquigrafía de los habitantes para la despiadada purga del Valle, cesó mientras Sheridan y Jubal Early disputaban militarmente. Para las últimas semanas de septiembre, Sheridan había ganado victorias en batallas en Opequon (Third Winchester) y Fisher's Hill, y había obligado a los hombres de Early a retroceder unas 60 millas, revirtiendo las ganancias anteriores de Early en el Valle de Shenandoah. Luego, los hombres de Sheridan reanudaron la ejecución de las órdenes de Grant y el alcance de la devastación en el Valle se amplió enormemente.

Abraham Lincoln, William Sherman, Grant y Sheridan compartían la creencia de que llevar a cabo una guerra total era el camino más corto hacia la paz. La deriva hacia la guerra total comenzó en 1863, cuando Lincoln exhortó a sus comandantes orientales a centrarse en destruir el ejército de Robert E. Lee y no en las ganancias geográficas, que podrían ser fugaces. Un año después, Grant se convirtió en el primero en poner en práctica esta política al enjuiciar la sangrienta Campaña Overland y al suspender los intercambios de prisioneros, negando a la Confederación decenas de miles de soldados veteranos.

Pero matar a los soldados confederados en los campos de batalla y encerrar a los cautivos enemigos por tiempo indefinido eran lentos agentes de la victoria, Grant y Lincoln pronto reconocieron que el horror de la guerra también debía llevarse a las puertas de los civiles del sur, cuyo desafío mantenía viva a la Confederación. Esta no era solo una guerra de ejércitos, era una guerra de culturas, para pelear hasta la muerte. Además, Lincoln y Grant, como Sherman y Sheridan, también creían que el advenimiento de la guerra de guerrillas en el sur justificaba su abandono de las viejas reglas. Razonaron que al atacar sistemáticamente la propiedad civil, algo sin precedentes en el continente norteamericano (excepto hacia los nativos americanos), podrían romper psicológicamente al enemigo, acortando así la guerra y salvando vidas.

Y entonces Lincoln y Grant optaron por sembrar la ruina en toda la patria enemiga, destruyendo las industrias de guerra del Sur, saqueando sus tierras de cultivo y llevando el hambre a los hogares de su gente. Este nuevo principio rector nunca se estableció como política, pero sus contornos fueron claramente visibles en las acciones de Sheridan y Sherman. Más tarde, los dos llevarían este tipo de guerra a una apoteosis perversa en las Grandes Llanuras cuando aniquilaron aldeas de guerreros, mujeres y niños indios para detener las depredaciones contra los colonos blancos.

Desde el momento en que Sheridan recibió la orden de Grant del 17 de agosto de visitar la destrucción del condado de Loudoun, también había llevado a cabo en silencio otro programa más siniestro: la matanza a sangre fría de guerrilleros, dondequiera que los encontrara. Estos asesinatos, y la respuesta de los rebeldes a ellos, agregaron una dimensión adicional de horror a la destrucción que arrasó el Valle.

El 23 de septiembre, una banda de Mosby's Rangers liderada por el capitán Samuel Chapman se abalanzó sobre un tren ambulancia de la Unión frente a Front Royal. Demasiado tarde, vieron una brigada de Brig. La primera división de caballería del general Wesley Merritt, cerca de los hombres de Merritt, acudieron al rescate del tren. Mientras los partisanos corrían hacia Chester Gap, un pequeño destacamento de la Unión liderado por el teniente Charles McMaster trató de bloquear su escape. En el tumulto, McMaster cayó al suelo, acribillado a balazos y fue pisoteado por los caballos de los partisanos durante su huida.

Cuando los jinetes de la Unión encontraron el cuerpo de McMaster, concluyeron que lo mataron después de que se rindió. En represalia, los Yankees dispararon contra cuatro partidistas cautivos y ahorcaron a otros dos en una colina con vista al Front Royal. Una pancarta estaba colocada sobre uno de los ahorcados. Decía: "Este será el destino de Mosby y todos sus hombres". Mosby no olvidaría esto.

El 3 de octubre, el teniente John Meigs, uno de los cartógrafos más talentosos del Ejército de la Unión y director de ingeniería del Shenandoah, murió en una escaramuza con los hombres de Mosby. Meigs había enseñado a Sheridan en la topografía del área y desde entonces se había convertido en uno de los oficiales subordinados favoritos del general.

Meigs y dos camilleros habían pasado las horas del día bajo la lluvia, mapeando el área de Harrisonburg y tramando las posiciones del Ejército de Shenandoah. Al anochecer, mientras viajaban por una vía pública entre Dayton y Harrisonburg de camino al campamento, adelantaron a tres hombres montados vestidos con uniformes azules. Creyendo que los jinetes eran camaradas, Meigs y sus compañeros se unieron a ellos. Los extraños, sin embargo, eran exploradores rebeldes de Brig. Brigada de caballería del general William Wickham.

Los relatos difieren sobre lo que sucedió después, pero el resultado fue claro: cuando el humo del arma se disipó, Meigs yacía muerto en el camino embarrado y uno de sus compañeros había sido hecho prisionero. El tercer topógrafo logró escapar. Corrió al cuartel general de Sheridan para informar que los rebeldes habían matado a Meigs sin previo aviso mientras gritaba: "¡No me disparen!"

Sheridan creyó en el relato del topógrafo, cierto o no. No solo había perdido a su preciado topógrafo, que se había convertido en algo así como un hijo del general soltero, sino que el tiroteo se había producido a solo una milla y media del cuartel general y dentro de las líneas de la Unión, sugiriendo a Sheridan que los confederados habían estado visitando sus hogares. en el área. Sheridan se comprometió a "dar una lección a estos cómplices de la mala acción, una lección que nunca olvidarán". Al día siguiente, ordenó que todas las casas en un radio de cinco millas fueran quemadas hasta los cimientos.

Incluida en el área incendiada estaba la ciudad de Dayton, que estalló en una actividad frenética cuando se les dijo a los residentes lo que estaba planeado. Algunas de las mujeres echaron sus brazos alrededor del cuello de los yanquis, suplicando clemencia. En poco tiempo, la calle principal de Dayton estaba abarrotada de carros llenos de muebles y ropa, todos saliendo del pueblo.

Anticipándose a tal orden, los rebeldes habían liberado a su prisionero con la condición de que le dijera a Sheridan lo que realmente había sucedido. De acuerdo con los exploradores confederados, habían conseguido que Meigs y sus ayudantes se cayeran. Los dos supervivientes habían levantado las manos, pero Meigs había disparado una pistola desde debajo de su impermeable, hiriendo al soldado George Martin en la ingle. Los compañeros de Martin habían disparado contra Meigs.

Sheridan, persuadido por el informe del prisionero liberado o, según otro relato, por los alegatos de sus oficiales subordinados, anuló la orden de quema. En cambio, ordenó quemar edificios cerca del lugar donde dispararon a Meigs y arrestar como prisioneros de guerra a todos los hombres sanos de la zona. Pero el odio de los Yankees hacia los partisanos rebeldes y sus protectores siguió hirviendo.

El 6 de octubre, la infantería de Sheridan marchó por el valle hacia Winchester, con la caballería de Torbert en abanico detrás. Ahora comenzaba uno de los capítulos más sombríos de la guerra.

Los jinetes ahuyentaron todo el ganado y destruyeron cosechas, graneros y dependencias a su paso, cumpliendo por fin las instrucciones de Grant del 26 de agosto al pie de la letra. "Si la guerra va a durar un año más", había escrito, "queremos que el valle de Shenandoah siga siendo un desierto estéril".

Los invasores “subieron por el Valle barriendo todo lo que tenían ante ellos como un huracán”, escribió un residente. "No quedaba nada para el hombre o la bestia, desde el caballo hasta el pollo". Tomando marcas en llamas de las chimeneas de las víctimas, los Yankees prendieron fuego a sus graneros, molinos y dependencias. Un corresponsal de un periódico escribió: “La atmósfera, de horizonte a horizonte, se ha oscurecido con el humo de un centenar de incendios, y por la noche un brillo más brillante y más espeluznante que la puesta de sol se ha disparado desde todos los lados ... La plenitud de la devastación es terrible . "

Se salvaron de la ruina las granjas de Dunkards y Mennonites. Eran leales a la Unión, al igual que los miembros de esas sectas en todas partes, debido a su odio inquebrantable a la esclavitud. Pero muchos de ellos querían salir del Valle y pidieron la ayuda de Sheridan, temían que si se quedaban, los rebeldes regresarían y los reclutarían en el Ejército Confederado. Peter Hartman, uno de los suplicantes, describió a Sheridan como "el hombre de aspecto más salvaje que he visto en mi vida", pero observó con aprobación que les dio a cada uno de ellos un caballo de la manada del ejército.

Sheridan observó la destrucción metódica con aprobación. “Mientras avanzábamos a lo largo de las muchas columnas de humo de las chimeneas en llamas y los molinos llenos de grano, indicaba que el país adyacente estaba perdiendo rápidamente las características que hasta ese momento lo habían convertido en una gran revista de provisiones para los ejércitos confederados”, escribió. Al igual que Grant y Sherman, creía que al destruir el granero confederado, destruir el espíritu de lucha de su gente y paralizar la capacidad de recuperación de la Confederación, terminarían la guerra antes y salvarían vidas. "Hay más piedad en destruir suministros que en matar a sus jóvenes ... Si tuviera un granero lleno de trigo y un hijo, preferiría perder el granero y el trigo que mi hijo", escribió Sheridan. Hasta el final de su vida, Sheridan permaneció convencido de que esta era la elección correcta.

No todos los veteranos de combate obedecieron las órdenes de quemar y destruir. Sin gusto por el vandalismo, algunos de ellos aplicaron la antorcha con moderación. Un destacamento de la 2.a Caballería de Ohio dejó muchos graneros en pie en su área de operación, y otras unidades también hicieron menos que un barrido limpio.

Algunos residentes se defendieron. Un hombre disparó y mató a un oficial de la Unión y arrojó el cuerpo del hombre en su granero en llamas. Otro granjero se paró en un pajar y disparó constantemente contra una columna de yanquis hasta que lo acribillaron a balazos.

Al final del segundo día de la marcha por la tierra arrasada, Sheridan pudo informar a Grant desde Woodstock:

Al regresar a este punto, todo el país, desde Blue Ridge hasta North Mountain, se ha vuelto insostenible para un ejército rebelde. He destruido más de dos mil graneros llenos de trigo, heno e implementos agrícolas, más de setenta molinos llenos de harina y trigo, he conducido al frente del ejército más de 4.000 cabezas de ganado y he matado y enviado a las tropas no menos de 3.000 ovejas. … .Mañana continuaré la destrucción de trigo, forraje, etc., hasta Fisher's Hill. Cuando esto se complete, el valle desde Winchester hasta Staunton, 92 millas, tendrá poco para el hombre o la bestia.

Los ciudadanos confederados leales denunciaron amargamente la ruina sistemática del Valle. La Sra. Hugh Lee de Winchester escribió en su diario: “Sheridan, Sheridan, ¿qué demonio de destrucción te ha poseído? Que Dios te conceda una justa compensación ".

los Richmond Whig instó a tomar represalias. “Eligieron sustituir la antorcha por la espada. Podemos usar su propia arma para hacer que se arrepientan ". los Whig propuso quemar una ciudad del norte en represalia. “Es un juego en el que podemos vencerlos. Nueva York vale veinte Richmonds ".

La destrucción calculada tuvo un impacto inmediato en el ejército de Early. El 9 de octubre le informó a Lee que debido a que casi todo en su área de operación se había esfumado, "tendré que depender de Augusta [Georgia] para mis suministros, y allí no abundan". Hasta que llegaron esos suministros, los rebeldes se vieron reducidos a recolectar maíz en el campo y intercambiar mano de obra por comida. “Nuestro lío es pelar maíz para un agricultor que nos pagará por nuestros servicios en harina”, escribió el soldado confederado Creed Davis en su diario.

Bergantín. La Brigada Laurel del general Thomas Rosser siguió al ejército de Sheridan mientras los Yankees quemaban y destruían. Rosser, de 27 años, era compañero de clase de West Point y amigo de George Custer. Hasta que fue gravemente herido en 1862, Rosser fue un oficial de artillería y mejor conocido por haber derribado un globo de observación de la Unión. Al volver al deber, se le dio el mando de un regimiento de caballería y rápidamente se hizo una reputación de ataques atrevidos, al igual que su antiguo compañero de clase.

Los leales confederados del Valle ungieron a Rosser como el "Salvador del Valle" antes de que sus hombres hubieran disparado un solo tiro, tan desesperados estaban al creer que Sheridan aún podría ser expulsado y sus granjas preservadas. Early demostró su confianza en Rosser dándole las dos brigadas de Fitzhugh Lee mientras Lee se recuperaba de las heridas sufridas en Winchester. With his division of 3,000 men, Rosser skirmished with Sheridan’s rear guard—Custer’s division—near Brock’s Gap on October 6, the day “the Burning” commenced. Operating nearby, but independently, was Early’s other cavalry division, commanded by Brig. Gen. Lunsford Lomax.

Sheridan had become increasingly exasperated with Rosser’s terrier-like rushes on his rear. During the night of October 8, Sheridan’s impatience boiled over, and the fiery general stalked off in search of Torbert, his cavalry commander, to prod him into acting “to open the enemy’s eyes in earnest.”

He stormed into Torbert’s headquarters as Torbert and his staff were finishing dinner. Captain George Sanford, a Torbert aide, wrote that Sheridan angrily burst out, “If you ain’t sitting here stuffing yourselves, general, staff and all, while the Rebels are riding into our camp! Having a party, while Rosser is carrying off your guns! Got on your nice clothes and clean shirts! Torbert, mount quicker than hell will scorch a feather! I want you to go out there in the morning and whip that Rebel cavalry or get whipped yourself!”

Until this was done, Sheridan continued, the infantry would not march another mile. He announced that he would ride at daybreak the next morning to the summit of Round Top Mountain to watch Torbert give Rosser his “drubbing.” To Grant, Sheridan wrote, “I deemed it best to make this delay of one day here and settle this new cavalry general.”

As the sun poked above the hills on October 9, Custer’s 3rd Division faced Rosser’s troopers at Tom’s Brook Crossing. Custer rode along his line, making sure his brigades were ready for battle. Then, turning toward where Rosser was watching through his field glasses, Custer raised his hat and made a deep bow to his old West Point friend. The men of both armies cheered loudly.

Bugles blared, and Custer’s men began to advance. One of Rosser’s brigades suddenly burst into the middle of the bluecoats, stopping their forward movement. Custer’s seasoned veterans regrouped and renewed their assault. Simultaneously, Merritt’s 1st Division fell upon Lomax’s two brigades nearby on the Valley Turnpike.

It was open country, ideal for an old-fashioned cavalry fight on horseback with sabers and pistols—as well as for artillery. From Round Top Mountain, Sheridan intently watched the charges and countercharges.

Two hours into the battle, Rosser’s flanks collapsed, and Merritt and Custer mounted a great concerted charge along the entire front. The Rebel cavalry, outnumbered two to one, buckled and sagged. Then there was, as Sheridan triumphantly noted, “a general smashup of the entire Confederate line.” A Philadelphia Inquirer reporter who witnessed the battle wrote, “It was a square cavalry fight in which the enemy was routed beyond my power to describe.”

Some Rebel cavalrymen stopped along the way to offer brief, but futile, resistance before continuing their flight—past Woodstock, all the way to Mount Jackson, 20 miles away. Sheridan’s men nicknamed the rollicking pursuit the “Woodstock Races.”

The ignominious flight of the Rebel cavalry was an embarrassment to Rosser, Lomax, Early and everyone involved. George Neese, a gunner in the horse artillery, wrote, “The shameful way that our cavalry…fought, bled, and died a-running rearward was enough to make its old commander, General J.E.B. Stuart, weep in his grave.”

Having routed the “Savior of the Valley” at Tom’s Brook, Sheridan’s army resumed its march down the Shenandoah. On October 10, it crossed Cedar Creek and camped on its north bank, south of Middletown—all except Maj. Gen. Horatio Wright’s VI Corps and William Powell’s 2nd Cavalry Division.

Powell’s troopers embarked on a raid toward Charlottesville and Gordonsville, while VI Corps marched into Middletown and then turned southeast toward Front Royal. Sheridan informed Grant on October 12 that Wright’s men were on their way to Alexandria, Va., and would thence travel by steamship to Petersburg to join Grant’s army. “I believe that a rebel advance down the valley will not take place,” he wrote.

But the next day, Early’s army unexpectedly appeared at Strasburg, just a few miles from Cedar Creek, and shelled XIX Corps’ camp. Fearing that Early intended to attack now that VI Corps had left, Sheridan recalled the corps to Cedar Creek and laid plans for an assault on Early. When Early abruptly withdrew his army to Fisher’s Hill, however, Sheridan canceled the attack.

Powell’s two brigades rode south toward Gordonsville but turned back 35 miles short of their objective without engaging the Rebel cavalry in the area. The raid accomplished nothing.

Sheridan’s actions during the weeks after Fisher’s Hill mystified Confederate Maj. Gen. John Gordon. “Why did he halt or hesitate, why turn to the torch in the hope of starving his enemy, instead of beating him in resolute battle?” Gordon wondered. “Why did General Sheridan hesitate to hurl his inspirited and overwhelming army on us?”

Sheridan had not taken the fight to Early, so Early intended to bring it to Sheridan. As the Army of the Valley settled into its old rifle pits on Fisher’s Hill, Brig. Gen. Stephen Dodson Ramseur wrote to his brother-in-law: “We are all called on to show that we are made of the true metal. Let us be brave, cheerful, and truthful. Remembering that Might is not Right.”

For several hours on the morning of October 19, not far from Strasburg, Early’s army was on the verge of avenging Sheridan’s ruthless devastation of the Valley. With the Union commander 10 miles away in Winchester, having just returned from a strategy meeting in Washington with Secretary of War Edwin Stanton and Army Chief of Staff Henry Halleck, the Confederates launched a daring predawn attack on the Union camps north of Cedar Creek.

By 7:30 a.m., Early’s assault troops had swept away two of Sheridan’s three infantry corps. Five Union divisions, or nearly 20,000 men, had astonishingly been wiped from the battlefield by a smaller Rebel army. In only a few areas did the surprised Federals cobble together enough of a force to stem the onslaught.

Early’s gamble had succeeded brilliantly. But at 10 a.m., sensing a Union buildup of soldiers and cavalry along the Valley Turnpike, he abruptly called off the assault—a decision the Confederates quickly rued. Sheridan never hesitated when he learned of his army’s misfortune. He jumped on his steed Rienzi and rode frantically toward Cedar Creek, rallying his shaken troops and then leading a counterattack that chased the Rebels from the field. By evening Early’s army had fled to Mount Jackson, “broken up and demoralized worse than it ever has been.” The Confederate threat in the Shenandoah Valley had ended for good.

Cedar Creek silenced those who still doubted, after General William Sherman’s capture of Atlanta as well as Sheridan’s earlier victories at Third Winchester and Fisher’s Hill, that President Lincoln would be re-elected.

The president’s congratulatory note to Sheridan after the triumph at Cedar Creek conveyed his relief and gratitude. “I tender to you and your brave army the thanks of the nation, and my own personal admiration and gratitude, for the month’s operations in the Shenandoah Valley and especially for your splendid work of October 19, 1864.”

Two and a half years earlier, Sheridan was an unknown captain in Mississippi, commanding a cavalry regiment. He was now the fourth-ranking officer in the army, behind only Grant, Sherman and General George Meade.

Cedar Creek earned Sheridan not only accolades from Lincoln and Grant but also the respect and friendship of Sherman, the other member of the triumvirate that would ultimately win the war. In a letter to his father-in-law, former Ohio Senator Thomas Ewing, Sherman wrote, “Sheridan, as you rightly say, the poor Irish boy of Perry County, is making his mark….Sheridan is like Grant, a persevering terrier dog and won’t be shaken off. He too, is honest, modest, plucky and smart enough.”

Sheridan’s campaign against Early’s army concluded with Cedar Creek, as did the need to continue unabated “the Burning.” When the campaign began in August, he wrote, “we found our enemy boastful and confident, unwilling to acknowledge that the soldiers of the Union were their equal….When it closed…this impression had been removed from his mind.”

Adaptado de Terrible Swift Sword: The Life of General Philip H. Sheridan, by Joseph Wheelan (Da Capo Press/A Member of the Perseus Books Group, 2012).

Originally published in the November 2012 issue of America’s Civil War. Para suscribirse, haga clic aquí.


The New Army of the Shenandoah

August 1, 1864 – Major General Philip Sheridan was assigned to command the new Army of the Shenandoah. Sheridan’s objective was to protect Washington while clearing the Confederates out of Virginia’s Shenandoah Valley once and for all.

By this time, President Abraham Lincoln and Lieutenant General Ulysses S. Grant were under mounting criticism for sustaining such horrific casualties while Confederates under Lieutenant General Jubal Early continued roaming throughout the Shenandoah Valley and even threatening Washington. As Grant later wrote:

“It seemed to be the policy of General (Henry W.) Halleck and Secretary (of War Edwin M.) Stanton to keep any force sent there, in pursuit of the invading army, moving right and left so as to keep between the enemy and our capital and, generally speaking, they pursued this policy until all knowledge of the whereabouts of the enemy was lost. They were left, therefore, free to supply themselves with horses, beef cattle, and such provisions as they could carry away from Western Maryland and Pennsylvania. I determined to put a stop to this.”

Major General David Hunter commanded the Federal Army of West Virginia, but he had not been effective in stopping Early. In June, Grant had suggested putting Sheridan in charge of such an operation, but Stanton rejected it on account of Sheridan’s young age. But now, after meeting with Lincoln at Fort Monroe, Grant insisted that Sheridan be given the job. He notified Halleck on the 1st:

“I am sending General Sheridan for temporary duty whilst the enemy is being expelled from the border. Unless General Hunter is in the field in person, I want Sheridan put in command of all the troops in the field, with instructions to put himself south of the enemy and follow him to the death. Wherever the enemy goes, let our troops go also.”

Grant also recommended that the four departments surrounding Washington and the Valley be merged into one central command, with Sheridan commanding in the field and Hunter handling the administrative duties. The new 37,000-man army would consist of Hunter’s Army of West Virginia, three divisions of VI Corps (from the Army of the Potomac), two divisions of XIX Corps (from the Army of the Gulf), two divisions from Sheridan’s Cavalry Corps within the Army of the Potomac, and 12 artillery batteries.

Grant sent Sheridan to take command without waiting for approval from Washington. Meanwhile, Hunter’s Federals remained camped on the Monocacy River in Maryland, unable to chase down Early’s Confederates. Hunter reported on the 1st, “It appears impossible for the officers of the Sixth and Nineteenth Corps to keep their men up. So many are suffering from sunstroke, and all from the intense heat and constant marching, that I fear, unless they have some rest, they will be rendered very inefficient for any service.”

Halleck informed Grant, “If Sheridan is placed in general command, I presume Hunter will again ask to be relieved. Whatever you decide upon I shall endeavor to have done.” Halleck wrote again at 2:30 p.m. on the 3rd:

“Sheridan had just arrived. He agrees with me about his command, and prefers the cavalry alone to that and the Sixth Corps… He thinks that for operations in the open country of Pennsylvania, Maryland, and Northern Virginia cavalry is much better than infantry, and that cavalry arm can be much more effective there than about Richmond or south. He, therefore, suggests that another cavalry division be sent here, so that he can press the enemy clear down to the James River.”

Grant replied, “Make such disposition of Sheridan as you think best.” Lincoln wrote Grant that same day:

“I have seen your despatch in which you say ‘I want Sheridan put in command of all the troops in the field, with instructions to put himself South of the enemy, and follow him to the death. Wherever the enemy goes, let our troops go also.’ This, I think, is exactly right, as to how our forces should move. But please look over the despatches you may have received from here, even since you made that order, and discover, if you can, that there is any idea in the head of any one here, of ‘putting our army South of the enemy’ or of following him to the death in any direction. I repeat to you it will neither be done nor attempted unless you watch it every day, and hour, and force it.”

Grant responded on the 4th, “I will start in two hours for Washington & will spend a day with the Army under Genl Hunter.” Confederate General Robert E. Lee was informed of the new Federal army being formed and notified President Jefferson Davis:

“I fear that this force is intended to operate against General Early, and when added to that already opposed to him, may be more than he can manage. Their object may be to drive him out of the Valley and complete the devastation they commenced when they were ejected from it.”

Lee and Davis agreed that they must reinforce Early’s Confederates to protect the Shenandoah Valley harvests and the Virginia Central Railroad needed to sustain the Army of Northern Virginia under siege at Petersburg.


Philip Sheridan In The Civil War

In 1861, Sheridan went to an assignment with the 13th United States Infantry in Jefferson Barracks, Missouri. By December Philip Sheridan received an appointment as the chief commissary officer for the Army of Southwest Missouri. His first time commanding forces into combat happened at the Battle of Booneville where General James R. Chalmers&rsquo cavalry for the Confederacy was held back. At the Battle of Chattanooga, his division along with George Thomas&rsquos broke the lines of the Confederacy that way exceeding the expectations and the orders given to them by Ulysses S. Grant. Sheridan was then summoned to the Eastern Theater by Ulysses S. Grant and he was to command the cavalry corps for the Army of the Potomac. He also served in the Army of the Shenandoah and during the Appomattox Campaign.


Wesley Merritt

General June 16, 1836 — December 3, 1910

In 1862, Merritt was appointed captain in the 2nd Cavalry and served as an aide-de-camp to Brig. Gen. Philip St. George Cooke, who commanded the Cavalry Department of the Army of the Potomac. He served in the defenses of Washington, D.C., for the rest of 1862. In 1863, he was appointed adjutant for Maj. Gen. George Stoneman and participated in Stoneman’s Raid in the Battle of Chancellorsville in 1863.

In the Gettysburg Campaign, Merritt commanded the Reserve Brigade, 1st Division, Cavalry Corps of the Army of the Potomac. He was slightly wounded in the Battle of Brandy Station soon after (June 29, 1863), he was appointed brigadier general of volunteers for his “gallant and meritorious service” at Brandy Station and Upperville. Being promoted directly from captain to brigadier general was an unusual step, even for the Civil War, but Merritt shared this honor on that date with Captain Elon J. Farnsworth and Captain George Armstrong Custer.

In the initial cavalry actions of the Battle of Gettysburg, Merritt saw no action his reserve brigade guarded the lines of communications of the Army of the Potomac. On July 3, 1863, however, he participated in the assault ordered by division commander Brig. Gen. Judson Kilpatrick on the Confederate right flank, following Pickett’s Charge. His fellow general, Elon J. Farnsworth, was killed during this futile assault against infantry troops. Merritt took over command of the 1st Division of the Cavalry Corps following the death by typhoid fever of its commander, John Buford, in December 1863. Brig. Gen. Alfred Torbert was the initial commander of the 1st Division but was gone for most of Lt. Gen. Ulysses S. Grant’s Overland Campaign in 1864, so Merritt acted as commander in his place. He received a brevet promotion to lieutenant colonel in the regular army for his actions at the Battle of Yellow Tavern, the engagement in which Confederate cavalry commander Maj. Gen. J.E.B. Stuart was killed.

During Maj. Gen. Philip Sheridan’s Valley Campaigns of 1864, Merritt commanded the 1st Division, Cavalry Corps of the Army of the Shenandoah. Arriving at the opportune moment, his division routed the Confederate forces at the Third Battle of Winchester, a deed for which he received a brevet promotion to major general. He was second-in-command to Sheridan during the Appomattox Campaign and was one of several commissioners for the surrender at Appomattox Court House. He was brevetted major general in the regular army, in April 1865, for bravery at the Battle of Five Forks and the Appomattox Campaign.

In June 1865, Merritt was appointed command of Cavalry Forces of the Military Division of the Southwest, commanded by Sheridan. He led the 1st Division of Cavalry to march from Shreveport, Louisiana, to San Antonio, Texas, as part of the Union occupation forces on an arduous 33-day 600-mile march between July 9 and August 11, 1865. On January 28, 1866, Merritt was one of a number of brevetted generals mustered out of volunteer service and returned to their pre-war ranks in the regular army.

Save a Battlefield

Make a difference and Help to Preserve the Valley's Historic Battlefields


Philip Sheridan, the Quartermaster and Fighting General

When the Union divided, Sheridan won swift promotion. His first major task took him not to blood-drenched battlefields, but to the disorderly red-ink accounts of General John C. Frémont’s quartermaster. Frémont’s chaotic administration of Missouri—full of pomp and abolitionist circumstance, but rather lacking in practical aptitude, except for the graft of his quartermaster—led to the quartermaster’s court-martial. Philip Sheridan was drafted by General Henry Halleck to help make sense of the financial misdeeds and audit the accounts. Using the keen eye of a professional clerk and bookkeeper, he executed his duties with dispatch.

It’s likely that few people who think of Sheridan think of him wearing green eye-shades, but it was a fitting way for him to enter the war. For him, there were no great political issues involved. He cared neither for abolitionism or states’ rights or any of the other arguments roiling the political waters of the Republic. He was an Irish immigrant’s son. America had been good to him, the army had been good to him, he followed his orders, and just as books had to balanced, rebels had to be punished, and there was no need for any gasconading—or sentimentality—about it. He did say to a group of friends, family, and well-wishers, “This country is too great and good to be destroyed.” But that was about the extent of his politics.

Henry Halleck was enamored of Philip Sheridan’s wizardry with accounts, and soon posted him a commissary officer. Sheridan, however, convinced Halleck that he should also be chief quartermaster for the Army of Southwest Missouri, and so it was done. Sheridan took the same practicality that he had employed analyzing accounts to the more vigorous task of expropriating the property of Southern-sympathizing civilians for the use of the army. He would not, however, unlike Frémont’s quartermaster, condone thievery that cost the U.S. Treasury. Sheridan condemned soldiers who stole farmer’s horses, then sold them to the army, as simple thieves who would not be tolerated, even as he was pressured to tolerate them by a superior officer.

Philip Sheridan was an excellent quartermaster, but as an experienced Indian-fighter he was itching to get his licks in against the Johnny Rebs. He got his chance. In May 1862, he was commissioned a colonel of the Michigan cavalry, and only days later was involved in the first major raid by Union cavalry, ripping up railroad ties in Mississippi and bending them into the sort of bowties that Sherman and Sheridan considered their contribution to dressing up the Southern countryside. As Sheridan had impressed Halleck in accounting, so did Sheridan impress the likes of General William Rosecrans who saw in Sheridan an aggressive officer who was an excellent scout, with a sound analysis of topography and intelligence, and most of all a desire and a talent for fighting.

One of Philip Sheridan’s tutors in command was General Gordon Granger. Confronted by Confederate guerillas, Granger once expostulated: “We must push every man, woman, and child before us or put every man to death found in our lines. We have in fact soon to come to a war of subjugation, and the sooner the better.” Sheridan had no qualms fighting such a war. By September 1862, he was promoted brigadier general.

A month later, Philip Sheridan fought in the biggest and bloodiest battle ever fought on Kentuckian soil, the Battle of Perryville. The Confederates under the ever-lamentable leadership of Braxton Bragg, suffered more than 3,000 casualties, the Federals more than 4,000. The stakes were high. In Lincoln’s famous words: “I hope to have God on my side, but I must have Kentucky. I think to lose Kentucky is nearly the same as losing the whole game.” Luckily for the Union, Braxton Bragg was master at losing entire games. In this case, he won a tactical victory on the battlefield, which he turned into a strategic defeat by vacating Kentucky to the Union. Sheridan acquitted himself well, though he was not involved in the major part of the action. Blessed with the high ground and a manpower advantage of four to one, he thrashed the grey coats before him. But at the end of the battle both armies felt they had lost, because neither pursued their gains.

Philip Sheridan closed 1862, with another battlefield triumph at Murfreesboro, Tennessee, where his troops thwarted the initial Confederate advance, and then under extreme pressure (his men ran out of ammunition and suffered 40 percent casualties) performed a gritty fighting withdrawal. A brigadier general said of Sheridan’s conduct that “I knew it was hell when I saw Phil Sheridan, with hat in one hand and sword in the other, fighting as if he were the devil incarnate.” A devil, perhaps, but a calm one too, as he lit and puffed on a cheroot during the fight. When he emerged from the battle, he told General Rosecrans, “Here we are, all that are left of us.” General Grant credited Sheridan’s tenacity with saving Rosecrans’s army and making possible the Union victory. Sheridan’s service was recognized the following spring, when he was elevated to major general at the age of thirty-two.

He fought at Chickamauga and Chattanooga: in the former, having to extricate his men in another fighting withdrawal (but unlike Rosecrans he didn’t flee from the field) and in the latter he was one of the leaders of the massive blue surge up Missionary Ridge. Resting under the sight of the enemy, he lifted a flask to the Confederates above, saying “Here’s to you!” The response was an explosion that splashed his face with dirt. “That is ungenerous,” he shouted “I shall take those guns for that!” And he did—and led the Yankee pursuit of the fleeing Southerners.


Sheridan's Civil War Battle At Winchester Helped Win Virginia For The Union

Ulysses S. Grant sent feisty General Philip Sheridan to wrest control of the Shenandoah Valley from the Confederates.

War was a tonic for Phil Sheridan. “He was a wonderful man on the battle field,” one of his brother Union officers recalled, “and never in as good humor as when under fire.” Sheridan was a throwback to an earlier age of warfare, a warrior who lived for the comradeship of camp and field. But there was nothing romantic about his view of war. Sheridan, like his fellow Ohioan William Tecumseh Sherman, believed that “war is simply power unrestrained by constitution or compact.”

The trajectory of Sheridan’s career traced back to his childhood in Somerset, Ohio. Things military were all the rage among Somerset’s boys. Next to Christmas, the Fourth of July was the most important day of the year. Every year, Somerset’s one Revolutionary War veteran would be trotted out to greet the crowd. As the town’s cannon barked its salute and the crowd cheered wildly, young Sheridan would gawk at the old warrior. “I never saw Phil’s brown eyes open so wide or gaze with such interest,” remembered a friend, “as they did on this Revolutionary relic.”

The son of Irish immigrants, Sheridan managed to secure an appointment to the United States Military Academy at West Point, where he graduated in the bottom third of his class in 1853. He spent the next eight years on frontier duty with the Army. After the outbreak of the Civil War, he was assigned to the Department of the Missouri, under the watchful eye of Maj. Gen. Henry Halleck. By December 1861, Sheridan had sufficiently impressed his fussy commander to be named chief quartermaster and commissary of the Army of Southwest Missouri, then organizing for the Pea Ridge campaign. But he soon grew restless with administrative work, and in April 1862, he found field duty with the topographical engineers accompanying Halleck’s army at the siege of Corinth, Mississippi.

The Rise of “Little Phil”

Sheridan’s slow but steady rise continued when he was appointed colonel of the 2nd Michigan Cavalry on May 25, 1862, and gained a decisive victory over a much larger enemy at the Battle of Booneville, Mississippi. Shortly thereafter, he was made a brigadier general and given command of the 11th Infantry Division of the Army of the Ohio. He led his troops with a keen tactical eye and bulldog tenacity at the bloody Battle of Perryville, Kentucky, in October and 10 weeks later at the even bloodier Battle of Stones River, Tennessee, where his skillful maneuvering and stubborn defensive stand helped save the army and earned him a promotion to major general.

At the Battle of Chickamauga in September 1863, Sheridan lost over a third of his division and, like many of his fellow Union generals, was driven from the battlefield. However, that November he redeemed himself by helping to lead the impulsive charge up Missionary Ridge, which ended the Confederate siege of Chattanooga. His combativeness caught the eye of Maj. Gen. Ulysses S. Grant, the new commander of Union forces, and when Grant was promoted and brought east in March 1864, he brought Sheridan with him to head the Cavalry Corps of the Army of the Potomac.

The man known to his troops as “Little Phil” did not cut an impressive physical figure. No more than five feet, five inches tall, he possessed inordinately long arms and short legs. A fellow officer opined that he “certainly would not impress one by his looks any more than Grant does. He is short, thickset, and common Irish-looking. Met in the Bowery, one would certainly set him down as a b’hoy.” Abraham Lincoln described Sheridan, with only slight exaggeration, as “a brown, chunky little chap, with a long body, short legs, not enough neck to hang him, and such long arms that if his ankles itch, he can scratch them without stooping.”

The most striking feature of the bantam-sized general was his restless energy, what one soldier described as “nervous animation.” Under Sheridan’s bold leadership during the Overland campaign, the self-confidence and efficiency of the Cavalry Corps increased steadily until it came to regard itself as invincible. Previously cautious and unsure of themselves, the blue-clad horsemen under Sheridan became hell-for-leather cavalrymen, inflicting crippling losses on the enemy cavalry and even killing the iconic Confederate Maj. Gen. J.E.B. Stuart at Yellow Tavern, Virginia, in May 1864.

Give the Enemy No Rest

By the war’s fourth summer, the military situation in Virginia was one of stalemate. In an effort to break the logjam and loosen Grant’s death grip on Petersburg, General Robert E. Lee made a bold gamble. Refashioning a strategy he had used successfully in the spring of 1862 (with the invaluable assistance of the late Lt. Gen. “Stonewall” Jackson) Lee sent Lt. Gen. Jubal Early’s II Corps to sweep Union forces from the Shenandoah Valley and menace Washington, D.C. After brushing off ineffective resistance, Early drove down the valley unopposed, crossed the Potomac into Maryland, and threw a scare into Lincoln and the Union capital.

Initially, Grant showed little interest in Early’s raid, but he soon realized that as long as the Confederacy maintained an active presence in the valley, Washington itself would never be safe. Accordingly, he organized the Middle Military Division to deal with the difficulty, creating the Army of the Shenandoah. On August 6, Sheridan took command of the new force.

The 40,000-man Army of the Shenandoah was an amalgamation of three infantry corps, a cavalry corps and a dozen field batteries. The foundation of the army was the VI Corps of the Army of the Potomac. The largest corps, it comprised three divisions with a solid reputation for reliability and steadfastness. The VI Corps commander, Maj. Gen. Horatio Wright, was the mirror image of his sturdy veterans. The two divisions of the XIX Corps, fresh from the Department of the Gulf, were far behind the VI Corps in discipline and efficiency. Many of the troops had seen only garrison duty, and all had been badly handled in the recent ill-fated Red River campaign. The oldest of the corps commanders, 52-year-old Maj. Gen. William Emory, led the XIX Corps.

The third infantry command was euphemistically called the Army of West Virginia, but was designated as the VIII Corps for the upcoming campaign. The troops had been whipped by Early at the Second Battle of Kernstown two months earlier and were eager for revenge. Sheridan’s old West Point classmate and close friend. Maj. Gen. George Crook, commanded the VIII Corps. Rather than appointing a chief of artillery, Sheridan kept the batteries with the infantry corps. Six were attached to Wright’s command, and three each supported Emory and Crook.

Sheridan’s orders called for him to defeat Early’s army, close off the natural warpath into the North, and eliminate the Shenandoah Valley as a vital productive region to the Confederacy. Grant told him bluntly: “The people should be informed that so long as an army can subsist among them, recurrences of these raids must be expected, and we are determined to stop them at all hazards. Give the enemy no rest. Do all the damage to railroads and crops you can. Carry off stock of all description so as to prevent further planting. If the war is to last another year, we want the Shenandoah Valley to remain a barren waste.”

Lee, determined to up the ante, sent Early another two divisions of cavalry and infantry, as well as a battalion of artillery. Grant instructed Sheridan to remain on the defensive. For the ever aggressive Sheridan, this had the effect of putting a choke collar on a pit bull. But there was a political element to Grant‘s thinking. In his memoirs he explained: “I had reason to believe that the administration was a little afraid to have a decisive battle fought at this time, for fear it might go against us, and have a bad effect on the November elections.”

Early’s Miscalculation

Sheridan shifted his position from Cedar Creek to Halltown, resting his flanks on Opequon Creek and the Shenandoah River and offering the Confederates no opportunity for a surprise attack. Early, for his part, conducted a vigorous feeling-out process, probing Sheridan’s defenses at various points but failing to uncover any significant weaknesses. “My only resource was to use my forces so as to display them at different points with great rapidity,” Early said later, “and thereby keep up the impression that they were much larger than they really were.”

As August gave way to September, it became clear that the shadow boxing could not last for much longer. Lee was the first to yield in the war of nerves. Grant’s unrelenting pressure on the Confederate lines compelled the Confederate commander to recall his recent reinforcements, leaving Early only Maj. Gen. Fitzhugh Lee’s cavalry. With the help of an alert Union spy, Winchester schoolteacher Rebecca Wright, Sheridan soon learned of the weakening of Early’s army. Inexplicably, Early now became dangerously overconfident. “The events of the last month,” he wrote, “have satisfied me that the commander opposed to me was without enterprise, and possessed an excessive caution which amounted to timidity.” It was a serious error of judgment, and one that induced Early to rashly divide his force. On the 17th, he accompanied the infantry divisions of Maj. Gens. John Gordon and Robert Rodes to Martinsburg to break up nonexistent Union railroad crews. It was, one Confederate scoffed, a “wild goose chase.”


Historia

Middletown started as one of a series of settlements which sprang up along the Valley Pike within the boundaries of the 17th Century Fairfax Grant, a political payoff to allies of the King during the civil war in England in the mid-1600’s. The Valley Pike evolved from an early Indian trail that divided the grant as it ran through the Shenandoah Valley and allowed early settlers to move southward through the territory. Some of the first documentation of early Middletown dates back to the late 18th century when “Senseney Town” was laid out by Dr. Peter Senseney and his wife Magdelen, German settlers who had migrated from Pennsylvania. By the time Middletown was established as a town by an act of the General Assembly in 1796, the 50-acre community was already laid out in a grid street pattern with 126 lots. Although Middletown did gain some prominence in the manufacture of quality precision instruments (clocks, watches and surveying equipment) as early as 1786 by Jacob Danner and Anthony Kline, the town has remained a rural community throughout its long history. It is thought that the distance of Middletown from any stream capable of generating waterpower discouraged early industrialization and was a major reason the community never developed as an industrial center. By 1800, the census listed its population as 144 free citizens and 12 slaves, and by 1878 it was incorporated as “Middletown” by an act of the General Assembly.

The history of the Town has been one generally of providing business, educational, religious, and social opportunities to the surrounding countryside as well as serving the needs of travelers in the valley.

Around 1889, Middletown was tarnished by one of the many land promotion schemes then common. “New Middletown” was to be developed just west of the town boundaries to include the Hotel Belleview (cost $25,000.00) and “portable houses.” Embracing nearly 1,000 acres of land, it even offered free sites for manufacturing purposes to attract mills, a tin can factory, and others. Sadly, the boom failed with many people losing money and land.

On a more lasting note is the small tavern built in 1797 by Mr. Israel Wilkinson. Over the decades, and then centuries, it expanded to become a stagecoach relay station and a successful Inn. It is still in operation today as The Wayside Inn and Restaurant, and is one of the oldest continuously operating Inns in the country.

Middletown earned a place in our national history through its association with major historical figures in both the colonial and Civil War eras.

Between 1794 and 1797, Major Isaac Hite, Jr. and his wife, Nelly Conway Madison (sister of President James Madison), built a large limestone mansion one mile southwest of Middletown. Belle Grove, as the house and 7500-acre plantation became known, had the assistance of Thomas Jefferson in its design. The mansion was restored in the late 1960’s and is under the care of the National Trust for Historic Preservation.

The American Civil War brought the armies of both sides into direct conflict in the singularly most destructive event in the history of Middletown. On October 19, 1864, the Confederate Army of Northern Virginia under the command of Lt. Gen. Jubal Early, nearly overwhelmed the Army of the Shenandoah under Maj. Gen. Philip Sheridan, encamped around Belle Grove, in a surprise dawn attack. The Battle of Middletown, now known as the Battle of Cedar Creek, flowed north for over five hours through the heart of the small community, only coming to a pause on its northern boundary near today’s Lord Fairfax Community College because of the exhaustion of the combatants. The famous, if inaccurate, poem of Sheridan’s ride is an account of the General’s race from Winchester toward Middletown.

Dramatically rallying his troops, General Sheridan reversed the fortunes of the victorious Confederates, causing another ferocious four-hour battle to again push through the heart of Middletown, finally destroying the Army of Northern Virginia as an effective fighting force. Twelve Union Army enlisted men and nine officers were awarded the Medal of Honor for gallantry during the battle. Casualties for the Union totaled 5,665 (644 killed, 3,430 wounded, 1,591 missing). Confederate casualties are only estimates, about 2,910 (320 killed, 1,540 wounded, 1,050 missing). According to James Taylor, a reporter and artist with Frank Leslie’s Illustrated Newspaper, “on my route out Church Street, I am greeted on each hand with the evidence of the fierce fighting in the struggle back and forth during the morning and evening of the 19th, in the buildings and fences, which were peppered like sieves.” Today, many old homes in town lay claim to stories of bullets and cannonballs passing through their walls that day.

In an ongoing effort to protect both Belle Grove and the battleground, Cedar Creek and Belle Grove National Historical Park became the 388th unit of the National Park Service on December 19, 2002.


Lieutenant General Jubal Early

Born in Franklin County, Virginia on November 3, 1816, Jubal Early graduated from West Point in 1837, ranked 18th out of a class of 50. He served with the 3rd U.S. Artillery until resigning from the army in 1838. He returned to service during the Mexican-American War of 1846-48.

At the outset of the Civil War, Early joined the Virginia Militia as a Brigadier General. From there he raised three regiments of infantry and was made a Colonel in the Confederate States Army. Following First Bull Run/First Manassas, he was promoted to Brigadier General and served under Stonewall Jackson during his brilliant 1862 Valley Campaign. Early proved to be an aggressive field commander, and earned a reputation among his peers as a force to be reckoned with.

By the late Spring of 1864, Early had attained the rank of Lieutenant General and was tasked by Robert E. Lee to go to the Shenandoah Valley to draw Federal forces threatening the Army of Northern Virginia. While Early had been a competent Divisional commander, his performance as a Corps commander was not stellar. By the time of the Battle of Cedar Creek, Early had suffered several major defeats while facing Sheridan. With just over 15,000 men under his command on the morning of October 19th, Early achieved some success in surprising the Federal positions along Cedar Creek, but by mid-afternoon his attack faltered and turned into a complete route.

Early saw the end of the war in Texas, then fled to Mexico, Cuba and finally Canada, managing to escape an official surrender. Eventually he was pardoned by President Andrew Johnson. Following the war he devoted much of his time to fostering the myth of the Confederate “Lost Cause.” He died in Lynchburg at age 77 in 1894.


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