Big Science por Michael Hiltzik - Historia

Big Science por Michael Hiltzik - Historia

Uno de mis recuerdos más vívidos de mi infancia fue levantarme temprano en la mañana y ver la cuenta regresiva en Cabo Cañaveral de nuestros primeros lanzamientos espaciales, que alcanzó su punto culminante cuando, cuando era un joven adolescente, tuvo lugar el lanzamiento definitivo cuando se lanzó el Apolo 11 hacia la luna. Tenía 6 años cuando abordé un Boeing 707 por primera vez para un vuelo a Denver. En mi juventud, todo parecía posible, quién sabía a dónde podría llegar la humanidad en mi vida, quién sabe qué se podría lograr. Sin duda llegaríamos lejos en el sistema solar, sin duda atravesaríamos la tierra en minutos en lugar de horas.

Ahora que he comenzado la séptima década de mi vida, está muy claro que la respuesta no estará en ninguna parte. Todavía estamos hablando de la posibilidad de un vuelo a Marte, uno que si tengo la suerte de vivir de acuerdo con mi expectativa de vida estadística aún puedo ver, pero más allá de eso ... Mi vuelo más reciente en un avión relativamente nuevo voló a la velocidad exacta que mi vuelo hace 50 años; sí, puede ir más lejos sin aterrizar para repostar, y es un poco más respetuoso con el medio ambiente, pero el transporte no ha cambiado sustancialmente en mi vida.

Una explicación completa de la falta de cambio es compleja y requeriría un manuscrito de la longitud de un libro, sin embargo, parte de la explicación se puede ver en un nuevo libro de Michael Hiltzik llamado Big Science-Ernest Lawrence, the Cyclotron and the Birth of the Military Industrial Complex. . El libro narra la vida de Lawrence, quien fue el único responsable de la creación de lo que el libro describe como Big Science. A lo largo de la mayor parte de la historia, los avances científicos fueron realizados por una persona que trabajaba sola en un pequeño laboratorio. El equipo necesario era pequeño, un microscopio o dispositivo de tamaño similar y, aunque costoso, requería poco espacio y no había personas adicionales además del científico para operarlo. A finales del siglo XIX, Thomas Edison fue pionero en el concepto de laboratorio de investigación cuando creó su laboratorio Menlo, pero si bien era un lugar eficiente para trabajar, el equipo podría haberse guardado fácilmente en un sótano o en una habitación libre de un científico o ingeniero individual. . Sin embargo, en la década de 1920, fue en el área de la física donde los científicos se encontraron con una pared de ladrillos sobre cómo confirmar sus hipótesis, ya que el equipo para hacerlo era grande y nunca cabría en una casa ni un científico individual podía permitirse comprar o comprar. construir el equipo. En el paso de Livermore, quien fue el primero en encontrar una solución. EN el campus de Cal Tech donde fue reclutado de Yale, obtuvo un edificio separado y un hallazgo separado para construir su primer ciclotrón.

Lawrence jugó un papel decisivo en la creación de la infraestructura para el desarrollo de la bomba atómica, algo que estaba más allá de las capacidades de los científicos individuales o incluso de las empresas. Y fue su modelo el que se utilizó para todos los principales avances científicos durante y después de la Segunda Guerra Mundial. En los años sesenta se desarrolló un nivel de desilusión con Big Science y la financiación comenzó a agotarse. Esa desilusión parecía compartida por la derecha y la izquierda por diferentes razones, la izquierda estaba preocupada de que deberíamos gastar dinero en otras cosas y la ciencia en sí misma estaba provocando una serie de problemas, mientras que la derecha se convenció de que financiar la ciencia no era el papel. del gobierno, y debería dejarse en gran medida al sector privado. Así que hoy debemos confiar en Google y Space X para nuestra I + D y esperar que el poder de las computadoras le haya dado a los científicos individuales las herramientas para lograr lo que solo los grandes equipos podían en el pasado.

Sin embargo, Big Science nos cuenta la historia de aquellos días en los que creímos en la promesa de la ciencia y los lectores del libro serán recompensados ​​por participar mientras Lawrence y sus colegas hacen descubrimientos que solo la gran ciencia podría lograr. Como todo lo demás, hubo consecuencias no deseadas y, en última instancia, la Gran Ciencia solo podría ser financiada por los militares, y se convirtió en parte de la justificación de lo que se conoció como el Complejo Industrial Militar.


"Big Science", de Michael Hiltzik

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La maquinaria científica moderna es cada vez más internacional y astronómicamente cara. El Telescopio de Treinta Metros (T.M.T.) que está tomando forma en la cima de Mauna Kea en Hawai cuesta $ 1.4 mil millones, tendrá 18 pisos de altura y está en construcción en asociación con Japón y otros países. ITER, un proyecto de 24 pisos y 21.000 millones de dólares para explorar la fusión nuclear, está siendo construido en Francia por siete socios internacionales, incluidos la Unión Europea, Rusia, China y Estados Unidos. El Gran Colisionador de Hadrones (L.H.C.), que produjo el bosón de Higgs hace tres años, costó $ 10 mil millones, tiene 17 millas de circunferencia y se extiende a ambos lados de dos naciones.

En su lúcidamente escrita "Gran ciencia: Ernest Lawrence y la invención que lanzó el complejo militar-industrial", el periodista ganador del premio Pulitzer Michael Hiltzik ofrece un relato sólido de los primeros días de la tendencia hacia proyectos tan gigantescos. Su progenitor fue Ernest O. Lawrence, un joven intenso y ambicioso de Dakota del Sur cuya apasionada curiosidad, habilidades prácticas e intuición científica lo llevaron a la física experimental. Con un toque perdonable de falsa precisión periodística, Hiltzik identifica la fecha de nacimiento de Big Science como un día de primavera en 1929 cuando Lawrence, un profesor asociado de 28 años de la Universidad de California, Berkeley, se dio cuenta de que podía crear una nueva herramienta científica. convirtiendo partículas en balas. En lugar de usar mucha energía a la vez para patear partículas por un barril recto como hacían otros, Lawrence las enviaba en círculos, dándoles un suave empujón en cada vuelta. Lawrence pasó la siguiente década soldando ciencia e ingeniería en "ciclotrones" cada vez más grandes, como se les llamaba en broma. Herramientas indispensables de la física nuclear, los ciclotrones crecieron en diámetro de cuatro pulgadas a 11 pulgadas, 27 pulgadas, 37 pulgadas y 60 pulgadas, y aumentaron su costo de menos de $ 100 a decenas de miles de dólares, con una estupenda máquina de 184 pulgadas en el funciona en 1939, el año en que Lawrence ganó el Nobel por el logro.

Sin embargo, la mayor contribución de Lawrence no fue la construcción de ningún ciclotrón específico, una tarea que a menudo se delega a otros, sino la creación de la infraestructura que los hizo posibles. El suyo era menos un genio científico que administrativo. Aprendió a alimentar las ambiciones de mecenas ricos y poderosos. Prometió prestigio a los administradores universitarios, a los biólogos isótopos médicos, a los industriales nuevos materiales y fuentes de energía, a la gloria de los filántropos.

En 1931, Lawrence adquirió su propio edificio para la investigación de ciclotrones, el "Rad Lab". Desde el exterior, recordó un visitante, la choza de madera de dos pisos parecía "una tienda de hojalata de segunda mano, un lugar pequeño y pequeño". En el interior, la ciencia estaba experimentando un cambio de fase. El entorno de Rad Lab era casi igualitario, fuertemente colaborativo y en general emocionante: sin puertas cerradas, sin propiedad privada de equipos o ideas. La única autoridad era el ciclotrón. Era el teatro, los humanos sus tramoyistas.

Uno de los amigos más cercanos de Lawrence fue J. Robert Oppenheimer. Los dos eran "la pareja más enigmática", escribe Hiltzik: el extrovertido, bien arreglado y apolítico Lawrence, cuyos padres eran luteranos del Medio Oeste, en contraste con el temperamental, meditabundo e izquierdista Oppenheimer, cuyos padres eran judíos laicos ricos del Upper West Side de Manhattan. . El libro contiene una fotografía de los dos en la que Lawrence, pulcro y sonriente, se mantiene alerta y equilibrado "como un joven Mark Antony", mientras que Oppenheimer se encorva contra un Packard, como James Dean, "su cabello es una fregona descuidada, sus ojos deslumbrantes con desconfianza a la lente desde debajo de las cejas encapuchadas ". Los dos gobernaron la física estadounidense en la década de 1930, Lawrence su ala experimental, Oppenheimer su ala teórica.

Lawrence tenía un lado oscuro. Su arrogancia y prisa socavaron algunos de los primeros trabajos científicos del Rad Lab, lo que hizo que se perdieran algunos descubrimientos y cometiera errores vergonzosos. Pero aprendió de estos episodios, incorporó más rigor al trabajo del laboratorio y redobló sus esfuerzos.

La Segunda Guerra Mundial produjo otro cambio de fase. Lawrence estaba profundamente involucrado con el Proyecto Manhattan y se llevaba muy bien con su jefe, el general Leslie Groves. Rescató el proyecto de la bomba de la cancelación y ayudó a instalar a Oppenheimer como líder del laboratorio de Los Alamos, prometiendo asumir el control si Oppenheimer fracasaba. Los dispositivos de Lawrence separaron el uranio utilizado en la bomba de Hiroshima y produjeron las primeras muestras del plutonio utilizado en la bomba de Nagasaki.

Cuando el enorme monstruo de la ingeniería científica del Proyecto Manhattan entró en acción, Big Science finalmente comenzó a superar la capacidad de Lawrence para controlarlo. Construyó enormes separadores en forma de ciclotrón, llamados calutrones, para fabricar combustible para bombas de uranio, pero el original falló cuando sus poderosos imanes amenazaron con destrozar la máquina. Por primera vez en su carrera, escribe Hiltzik, Lawrence se enfrentó a "una crisis de ingeniería que no podía solucionar por sí mismo". Agotado, deprimido, torturado por espasmos en la espalda, ingresó en un hospital.

Se recuperó y, al final de la guerra, estaba soñando con nuevas posibilidades dramáticas, que produjeron "una transformación de la ciencia estadounidense tan profunda como cualquier cambio inspirado puramente por el descubrimiento científico: el lanzamiento del patrocinio del gobierno en tiempos de paz". Pero darse cuenta de estas ambiciones requería cultivar líderes políticos y militares, y Lawrence, antes apolítico, descubrió que ya no podía mantener los problemas políticos fuera del Rad Lab.

El lado oscuro de Lawrence ahora se volvió más oscuro. Se negó a repudiar el controvertido requisito de los Regentes de la Universidad de California de que todos los empleados firmen un juramento de lealtad, lo que provocó que varios científicos de Rad Lab se fueran. Fundó un laboratorio de armas para desarrollar la bomba de hidrógeno que aún lleva su nombre (Laboratorio Nacional Lawrence Livermore). Cuando se revocó la autorización de seguridad de Oppenheimer, en parte debido a sus anteriores actividades de izquierda, Lawrence inicialmente aceptó testificar contra su viejo amigo. (Al darse cuenta tardíamente de que esto dañaría al Rad Lab, se retiró de testificar, citando un ataque debilitante de colitis y mostrando a los visitantes su sangriento inodoro como prueba). Se opuso a una propuesta de prohibición de pruebas nucleares durante las elecciones presidenciales de 1956. En 1958, Lawrence asistió a una conferencia sobre inspecciones de prohibición de pruebas en Ginebra que gravó su salud. Murió unas semanas después de regresar.

El relato de Hiltzik es importante para comprender cómo la ciencia y la política se entrelazan en los Estados Unidos, y lo hace avanzar de manera eficiente, con detalles sorprendentes y citas reveladoras. En un epílogo, sugiere que la historia de Lawrence puede ser una elegía por la propia Gran Ciencia, pero esto es un adorno innecesario. El tipo de proyectos enormes que inició Lawrence se han enfrentado a enormes desafíos de gestión, financieros y sociales. La construcción del Telescopio de Treinta Metros se detuvo temporalmente esta primavera por los manifestantes que lo llamaron "genocidio cultural" para construir la instalación en una montaña sagrada. El proyecto ITER ha experimentado retrasos prolongados y costosos y el Superconductor Supercollider, que habría sido tres veces más poderoso que el Gran Colisionador de Hadrones, fue cancelado por el Congreso en 1993.


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Trabajando en estrecha colaboración con Robert Gordon Sproul (presidente de la Universidad de California de 1930 a 1958), Lawrence ayudó a convertir a UC Berkeley en un centro de aprendizaje de renombre mundial a través de su impulso, carisma, gran reputación científica y prodigiosas habilidades de recaudación de fondos. (Los fondos para el laboratorio de Lawrence a menudo excedían el total combinado de los fondos recibidos para todas las demás investigaciones en UC Berkeley). También fue Lawrence quien propuso a su colega y entonces amigo, J. Robert Oppenheimer, para administrar lo que se conoció como Los Alamos, donde se diseñaron y construyeron las bombas que devastaron Hiroshima y Nagasaki. También impulsó el desarrollo de la instalación en Tennessee que produjo el U-235 que alimenta la bomba de Hiroshima. Y, más que nadie, tenemos a Lawrence, Edward Teller y Lewis Strauss a quienes agradecer por la bomba H (conocida en su día como la “súper”).

Hiltzik concluye que Lawrence "presidió una transformación de la ciencia estadounidense tan profunda como cualquier cambio inspirado puramente por un descubrimiento científico: el lanzamiento del patrocinio del gobierno en tiempos de paz". Sin embargo, antes de que el Proyecto Manhattan comenzara a verter millones en Berkeley, Lawrence logró recaudar fondos en un contexto más amplio, reuniendo consorcios de donantes del mundo de las fundaciones y la academia, así como del gobierno. Es difícil no pensar en Lawrence como uno de los mayores recaudadores de fondos de la historia.

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La historia épica de cómo la ciencia se hizo "grande" y el genio olvidado que comenzó todo: "entretenido, investigado a fondo ... en parte una biografía, en parte un relato de la influencia de la gran idea de Ernest Lawrence, en parte una breve historia de la física nuclear y la Bomba ”(El periodico de Wall Street).

Desde la década de 1930, la escala del esfuerzo científico ha crecido exponencialmente. El primer acelerador de partículas podía llevarse en el regazo de su creador, mientras que su sucesor crecía a diecisiete millas de circunferencia y costaba diez mil millones de dólares. Hemos inventado la bomba atómica, puesto al hombre en la luna y sondeado el funcionamiento interno de la naturaleza a escala de partículas subatómicas, todo el resultado de Big Science, el modelo de investigación a escala industrial pagado por gobiernos, departamentos de defensa, etc. y corporaciones que han impulsado los grandes proyectos científicos de nuestro tiempo.

El nacimiento de Big Science se remonta a hace casi nueve décadas en Berkeley, California, cuando un joven científico con talento para la física declaró: "¡Voy a ser famoso!" Su nombre era Ernest Orlando Lawrence. Su invención, el ciclotrón, revolucionaría la física nuclear, pero ese fue solo el comienzo de su impacto, que se sentiría en la academia, la industria y la política internacional. Fue el comienzo de Big Science.

“Un libro emocionante… .Una narrativa brillante que captura la maravilla de la física nuclear sin volar hacia el País de Nunca Jamás de la física….Gran ciencia es un excelente resumen de cómo la física se volvió nuclear y cambió el mundo ”(El comerciante llano, Cleveland). Este es el "absorbente y expansivo" (Los Angeles Times) historia que es "importante para comprender cómo la ciencia y la política se entrelazan en los Estados Unidos ... con detalles sorprendentes y citas reveladoras" (Reseña del libro del New York Times).


SALVAJE

por Glennon Doyle & # 8231 FECHA DE LANZAMIENTO: 10 de marzo de 2020

Más reflexiones sobre la vida del autor más vendido sobre temas del cautiverio social y la catarsis de la libertad personal.

En su tercer libro, Doyle (Guerrero del amor, 2016, etc.) comienza con un evento que cambia la vida. "Hace cuatro años", escribe, "casada con el padre de mis tres hijos, me enamoré de una mujer". Esa mujer, Abby Wambach, se convertiría en su esposa. Emblemáticamente dispuesta en tres secciones: "Enjaulada", "Llaves", "Libertad", la narración ofrece, entre otros elementos, viñetas sobre la infancia de la conmovedora autora, cuando era bulímica y se sentía como un animal de zoológico, una "niña enjaulada hecha para cielos muy abiertos ". Ella siguió el camino que le pareció correcto y apropiado en base a su educación católica y su condicionamiento adolescente. Después de una espiral descendente hacia "beber, drogarse y purgarse", Doyle encontró la sobriedad y el yo auténtico que había estado reprimiendo. Aún así, hubo problemas: tensar un matrimonio que ya estaba en problemas fue la infidelidad de su esposo, que finalmente llevó a decisiones que cambiaron la vida y al descubrimiento de un amor que nunca antes había experimentado. A lo largo del libro, Doyle se mantiene abierta y sincera, ya sea que admita haber manipulado una elección de la corte de bienvenida de la escuela secundaria o denunciando el perfeccionismo cariñoso de la "crianza de los hijos del queso crema", que se trata de "dar a sus hijos lo mejor de todo". Los temores y preocupaciones del autor a menudo se reflejan en problemas del mundo real: roles y prejuicios de género, privilegio blanco, racismo y homofobia e hipocresía alimentadas por la religión. Algunas historias simplemente rozan la superficie de temas más importantes, pero Doyle los revisa en secciones posteriores y profundiza, utilizando amigos y referencias familiares para personificar su impacto en su vida, tanto pasada como presente. Piezas más breves, algunas de solo una página, logran traducir efectivamente un golpe emocional, como cuando el terapeuta de Doyle llamó a su floreciente amor lésbico extramatrimonial una "distracción peligrosa". En última instancia, la narrativa es una mirada en profundidad a una mujer valiente ansiosa por compartir la riqueza de sus experiencias al abrazar la vulnerabilidad y reclamar su fuerza interior y su capacidad de recuperación.

Doyle ofrece otra crónica lúcida e inspiradora del empoderamiento femenino y las recompensas de la autoconciencia y la renovación.


El hombre que inventó la "gran ciencia", Ernest Lawrence

El físico australiano Mark Oliphant, a la izquierda, conversa con Lawrence a la sombra del enorme imán ciclotrón de 184 pulgadas el 22 de septiembre de 1941. Imagen del libro "Big Science" de Michael Hiltzik.

A principios de 1946, medio año después de que las bombas atómicas devastaran Hiroshima y Nagasaki, el gobierno de Estados Unidos otorgó a Ernest Lawrence la Medalla al Mérito. Presidiendo la ceremonia estuvo el general Leslie Groves, comandante militar del Proyecto Manhattan, para el cual Lawrence proporcionó la mayor parte del uranio apto para armas.

“Apostamos $ 100 millones por él y ganamos”, proclamó Groves, revelando una apuesta sin precedentes en la historia de la ciencia. Lawrence aceptó gentilmente la medalla y la usó para solicitar más fondos.

Lawrence fue uno de los físicos más destacados del siglo XX, premio Nobel en la misma liga que Ernest Rutherford y Marie Curie. Sin embargo, lo que lo distingue de sus antepasados, y se convirtió en su legado de mayor alcance, fue su método científico. “Era un empresario científico de un tipo que rara vez se había visto en el serio mundo de la investigación académica”, escribe Michael Hiltzik, columnista y autor de Los Angeles Times. "Lejos de estar solo, presidió un equipo de enérgicos científicos jóvenes y estudiantes de posgrado (físicos, químicos, médicos e ingenieros, todos trabajando y reflexionando en armonía interdisciplinaria) y administró millones de dólares con la seguridad de un ejecutivo corporativo".

En otras palabras, como muestra convincentemente Hiltzik en esta absorbente y expansiva biografía, Ernest Lawrence inventó la Gran Ciencia. Casi sin ayuda creó el contexto para enormes (y enormemente costosos) esfuerzos de colaboración como el Gran Colisionador de Hadrones de $ 10 mil millones.

La física experimental era una actividad a pequeña escala cuando Lawrence comenzó su carrera en UC Berkeley en 1928. Menos de una década antes, Rutherford informó sobre la primera división del átomo, que logró con un aparato hecho a mano que encajaba perfectamente en su regazo. La técnica de Rutherford era diabólicamente inteligente, sus balas desintegradoras de átomos se generaban naturalmente por desintegración radiactiva. Sin embargo, como señala Hiltzik, el simple experimento de Rutherford produjo más preguntas que respuestas, preguntas que solo podrían abordarse dividiendo átomos más grandes golpeándolos con más fuerza con mortero de mayor energía.

Lawrence descubrió una manera solo un año después de su llegada a Berkeley, mientras leía sobre un dispositivo que aceleraba partículas cargadas con pequeños empujones de electricidad. Reconoció que las partículas podían dispararse a los átomos y romperlos, pero para lograr la suficiente aceleración se requeriría una máquina de varios metros de largo, inconcebiblemente grande para los estándares de la época. La visión revolucionaria de Lawrence fue que podía empujar partículas a grandes velocidades enviándolas en espiral y que las partículas seguirían naturalmente una trayectoria en espiral si fueran impulsadas en una cámara de vacío envuelta por un campo electromagnético. Apodó a su invento el ciclotrón y, como un Arquímedes de los últimos días, corrió por el campus proclamando que iba a ser famoso.

El plan de Lawrence era factible dada la tecnología disponible en ese momento, pero no era fácil debido a sus escasos recursos. Los prototipos iniciales, amañados por un estudiante de posgrado, se parecían a "frascos de whisky atropellados por un camión", escribe Hiltzik. Un segundo estudiante de posgrado demostró ser más hábil, estableciendo una prueba de concepto con un dispositivo de latón del tamaño de la palma de la mano, a partir del cual Lawrence comenzó a recaudar fondos para comprar un electroimán más grande.

Como documenta Hiltzik, el resto de la breve vida de Lawrence se dedicó a la búsqueda de máquinas cada vez más grandes. (Lawrence murió en 1958 a la edad de 57 años). Ciclotrones más grandes podrían sondear la estructura interna del átomo con mayor detalle. Resultó que también podían producir isótopos artificiales para la medicina nuclear y (con modificaciones) podían aislar electromagnéticamente uranio apto para armas. Al llenar edificios enteros, eran herramientas de investigación fenomenalmente efectivas con múltiples aplicaciones prácticas que Lawrence podía evocar en la búsqueda de más dinero de organizaciones filantrópicas y militares por igual.

Sin embargo, "el impulso hacia lo más grande y mejor creó su propia lógica", observa Hiltzik. "Cada descubrimiento realizado con un ciclotrón abrió nuevas perspectivas para que los físicos exploraran la resolución de cada nuevo acertijo que demandaba máquinas de mayor potencia". Este ciclo de ambición, argumenta Hiltzik, ha sobrevivido a Lawrence, convirtiéndose tanto en el motor principal de Big Science como en la principal amenaza para su futuro.

Según algunas medidas, Big Science está prosperando. El laboratorio de UC Berkeley que fundó Lawrence, ahora conocido como Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley, continúa produciendo investigaciones ganadoras del Premio Nobel, y el Gran Colisionador de Hadrones sigue el plan de Lawrence de construir aceleradores cada vez más potentes. Otros indicadores, como la tacañería del Congreso hacia la física de altas energías y la exploración espacial, sugieren que la lógica interna de la Gran Ciencia no puede resistir factores económicos externos. Cada descubrimiento es más caro y, a menudo, más abstruso. La premisa misma de Big Science puede no ser sostenible ni sustentable, independientemente del mérito científico.

Más allá de la pura emoción de la historia, el encantador libro de Hiltzik es invaluable como base para calcular cómo la Gran Ciencia puede perseverar y evolucionar. La personalidad de Lawrence "le dio a la ciencia grande su carácter duradero", señala astutamente Hiltzik. Big Science conserva algunas de las mejores ideas de Lawrence (como el trabajo en equipo interdisciplinario), algunas de sus debilidades personales (como una manía instrumentalista por la maquinaria) e incluso algunos de sus defectos de carácter (como la voluntad de hacer casi cualquier cosa por dinero).

Al ver de dónde vino la gran ciencia, podemos sintonizarnos más críticamente con las suposiciones anticuadas. Igualmente importante, podemos estar más atentos a nuevas metodologías tan revolucionarias como la de Lawrence.

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Gran ciencia
Ernest Lawrence y la invención que lanzó el complejo militar-industrial

Michael Hiltzik
Simon & amp Schuster: 528 págs., $ 30

Keats es el autor de "Palabras virtuales: el lenguaje en la vanguardia de la ciencia y la tecnología". Su nuevo libro sobre el legado de Buckminster Fuller se publicará en 2016.

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EDITORES SEMANAL 4 DE MAYO DE 2015

Ernest Lawrence puede haber sido pasado por alto por la historia a favor de contemporáneos como Einstein, Oppenheimer y Fermi, pero su impacto en la ciencia moderna es innegable. En esta historia dual de Lawrence y el movimiento que él mismo creó, Hiltzik (The New Deal), columnista de negocios en Los Angeles Times, explica cómo la investigación de Lawrence de posguerra excedió los presupuestos de las universidades y fundaciones filantrópicas, necesitando patrocinio del gobierno. El primer ciclotrón de Lawrence, un dispositivo destinado a energizar protones subatómicos para permitirles penetrar en los núcleos de los átomos, supuso un gran avance para la física nuclear y también cambió la forma en que se realizaba la ciencia. Con el fin de comprender las partículas subatómicas cada vez más pequeñas, Lawrence fue irónicamente presionado a construir aparatos cada vez más grandes y más costosos. Sus máquinas le valieron un Premio Nobel en 1939 y también ayudaron a los Aliados a ganar la Segunda Guerra Mundial: el Laboratorio de Radiación de Lawrence en Berkeley, California, proporcionó gran parte del personal y los materiales utilizados para desarrollar la bomba atómica. Hiltzik demuestra una profunda ambivalencia sobre las consecuencias del surgimiento del complejo militar-industrial, tanto su gasto como su complicidad en la carrera de armamentos nucleares son problemáticos, pero su retrato de Lawrence, quien dio a luz al laboratorio de investigación moderno por pura fuerza de voluntad, es poderoso sin embargo. Fotos.


Gran ciencia: Ernest Lawrence y la invención que lanzó el complejo militar-industrial (2015)

Y todo comenzó en California, con la invención de Ernest Lawrence del ciclotrón, un destructor de átomos eficaz y sin igual, y su asociación con otro físico joven y ambicioso, J. Robert Oppenheimer. Antes de la llegada de Lawrence al campus boscoso en 1928, seguida por Oppenheimer un año después, ningún estudiante podía reclamar una educación completa en física sin haber hecho un turno en uno de los grandes centros de teoría e investigación de Europa. En Gotinga, Copenhague o Cambridge, se sentaban a los pies de Max Planck, Niels Bohr o Ernest Rutherford, absorbían el conocimiento de estos maestros y se lo llevaban a casa. Muy pronto, sería a Berkeley donde los estudiantes harían sus peregrinaciones, provenientes de todos los rincones del mundo para aprender a romper átomos y descubrir sus secretos con la ayuda de una nueva y maravillosa máquina que Lawrence había inventado, respaldada por las explicaciones teóricas de Oppenheimer. . También vendrían los viejos maestros.

Lo que comenzó allí todavía impulsa gran parte de la ciencia del siglo XXI. Los laboratorios de física y biología de Berkeley, UCLA, Stanford y otras grandes instituciones de aprendizaje de California son manifestaciones modernas del paradigma de la gran ciencia. El Proyecto Genoma Humano fue un ejercicio de la Gran Ciencia de $ 3 mil millones, que fomentó no solo un nuevo campo de estudio sino también nuevas industrias. El programa de investigación de células madre de California de $ 6 mil millones es el proyecto más grande patrocinado por cualquier estado. La investigación sobre el cambio climático es un esfuerzo por excelencia de la Gran Ciencia.

El Gran Colisionador de Hadrones de Europa (operado por el CERN), con el que tres mil físicos descubrieron la elusiva partícula subatómica del bosón de Higgs en 2012, es la última versión del primer ciclotrón que Ernest Lawrence construyó hace más de ocho décadas. Ese primer dispositivo costó menos de cien dólares y cabía en la palma de su mano. Su descendiente ocupa hoy un túnel de diecisiete millas de circunferencia, enterrado bajo la campiña francesa y suiza, construido a un costo de $ 9 mil millones.

El invento que dio vida a Lawrence nació en 1929. Lawrence se había unido recientemente a la facultad de la Universidad de California, que tenía mucho dinero y hermosas instalaciones, y ahora había recurrido a la creación de una facultad de ciencias a la altura. La física misma se encontraba en una encrucijada. La generación anterior, que se marchaba, científicos como Ernest Rutherford y Marie Curie, habían explorado el núcleo atómico con las herramientas que la naturaleza les dio: rayos alfa y beta emitidos por minerales radiactivos como el radio, manipulados por el dedal. Con esas herramientas, esa generación había descubierto la estructura del átomo y descubierto los rayos X y la radiactividad. Pero habían ido lo más lejos posible. Para profundizar en el núcleo, reconocieron, la ciencia necesitaría sondas de energías superiores, lo que solo podría lograrse a través del ingenio humano. Rutherford lanzó el desafío para la nueva generación. Pidió un aparato que pudiera cargar una sonda con diez millones de voltios, pero aún así estar "alojado de forma segura en una habitación de tamaño mediano".

Los científicos de todo el mundo aceptaron este desafío. Pero descubrieron que cuando cargas un aparato con diez millones de voltios, lo que pasa es que explotas el aparato. Piense en intentar disparar un proyectil de mortero con un cañón con cañón de cartón. Los laboratorios se llenaron de fragmentos de vidrio astillado. Un equipo de intrépidos investigadores alemanes colocó un cable entre dos picos alpinos para capturar un rayo durante una tormenta eléctrica, y lo hicieron, pero el esfuerzo terminó cuando uno de ellos fue derribado de la montaña y murió.

Lawrence comenzó su carrera en un momento en que la física había chocado contra una pared de ladrillos en su comprensión del núcleo atómico. El obstáculo era irritante que los físicos sintieron como si pudieran mirar por encima de la pared a un paisaje brumoso, pero no pudieron llegar allí. Una noche en Berkeley, Lawrence tuvo una lluvia de ideas que rompería la pared: ¿qué pasa si no pones el voltaje en el aparato, pero lo acumula en la sonda? Si comienza con un protón, digamos, con 100 voltios, y le da una sacudida de 100 voltios, ahora tiene una energía de 200 voltios. Otra sacudida y son 300, y así sucesivamente. Pero un acelerador lineal diseñado para seguir administrando estas sacudidas a través de electrodos sincronizados dispuestos en una línea tendría que tener casi una milla de largo, no encajando exactamente en la habitación de tamaño cómodo de Rutherford.

Luego vino la segunda parte de la lluvia de ideas de Lawrence. Sabía que una partícula cargada que atraviesa un campo magnético sigue una trayectoria curva. Entonces, aplique un campo magnético y podrá doblar su protón en una espiral, lo que le permitirá recibir sacudidas repetidas de un solo electrodo. Esa es la esencia del ciclotrón, reducido a sus términos más simples: después de suficientes revoluciones, tienes una partícula que ahora transporta un millón de voltios, diez millones, incluso cien millones. Todo lo que tienes que hacer es apuntar a un objetivo y dejar que se rompa. Para Lawrence, las posibilidades parecían ilimitadas. (De hecho, estarían limitados por el efecto de la relatividad, pero eso fue una realización años en el futuro). Y todo podría caber en una habitación de tamaño mediano, al menos los primeros ciclotrones podrían hacerlo.

Lawrence sabía que estaba en algo. Al día siguiente, atravesó el campus de Berkeley, juntando a amigos y colegas para declarar: "Voy a ser famoso".
- ENSAYO: Los orígenes de la gran ciencia (Michael Hiltzik, otoño de 2015, Boom)

I would not have thought there was much point to reading, nevermind writing, another book on the American nuclear program after Richard Rhodes epic two part history : The Making of the Atomic Bomb and Dark Sun. But Michael Hitzlik's enormously readable account strikes on a new angle as he focuses on not just one participant, Ernest Lawrence, bit one important aspect of the project, Lawrence's almost single-handed development of the "big science" model of research. Where science before the 1920's had largely been conducted by lone researchers in tiny personal labs--like the Cavendish laboratory at Cambridge--Lawrence, in his pursuit of ever larger cyclotrons, pioneered the use of grant money, larger teams and government co-operation. One benefit of his work was that when it came time for the Manhattan Project, there was a pre-existing model for such an enormous collaborative project.

Admittedly, that much of the story may not sound exactly thrilling, but the author makes his tale move along briskly by relating the excitement surrounding the successive new discoveries that Lawrence's cyclotrons made technically possible, and the setbacks that often occurred because he was in too much haste to nail down the science. The tension between experimenters and theorists permeates the book. There are also plenty of personality conflicts to add spice, particularly once communists replace Nazis as the enemy that Big Science is working to defeat.

Besides all these elements, Mr. Hitzlik also manages to make the physics reasonably easy to understand--no small achievement.

All in all it's an exemplar of what science writing can be at its very best.


Reading Diary: Big Science: Ernest Lawrence and the Invention that Launched the Military-Industrial Complex by Michael Hiltzik

Which adds up to quite the little obsession, when you think about it. Which is fine, of course, we're all allowed our obsessions. And FSM knows, the history of the atomic bomb in particular and World War II in general are endlessly fascinating.

Which brings us to Big Science.

Which is a scientific and technological biography of Ernest Lawrence as well the story of the birth of Big Science as a research and funding methodology. And to throw in some spice, we also see how Lawrence and Big Science collide (heh) during the late 1930s through the epochal year of 1945 to help bring us the atomic age.

With all this thrown in, what could possibly go wrong? And Hiltzik delivers and excellent and detailed history of all those intersections which, which it might drag at some moments, has a hugely interesting story to tell, one that I really didn't know a lot about and one that probably needs to be better understood in the modern world.

Especially the whole Big Science thing. Yeah, especially that.

Big science is a term used by scientists and historians of science to describe a series of changes in science which occurred in industrial nations during and after World War II, as scientific progress increasingly came to rely on large-scale projects usually funded by national governments or groups of governments.

Because it was Ernest Lawrence and his drive to build bigger and better cyclotrons and colliders at University of California Berkeley that drove the creation and development of Big Science. It was Lawrence who also pushed the nascent idea of Big Science towards it's logical conclusion during World War II, using his ideas of big labs funded by big government with big staffs to found the Oak Ridge National Lab as well as the Livermore National Lab, which later was renamed Lawrence Livermore.

Hiltzik does a great job of outlining Lawrence's progress, painting him as a kind of relentless technocrat, imbued with the endless optimism of science and discovery, willing to do almost anything to get where he needed to get. But not as a villain of the piece, blindly pushing for an ever-more militaristic scientific establishment -- the Military Industrial Complex. Though that's what Lawrence (and the rest of us) seem to have ended up with, Lawrence the bureaucrat and manager comes off as more naive and overly optimistic than scheming or grasping. As David Lilienthal described him, one of the "scientists in grey flannel suits." (411)

The last section of the book puts it in context. While the paradigm has lead to amazing things -- like what the Large Hadron Collider has given us in theoretical physics or the Human Genome Project in biology -- there's also been a cost. When science costs an awful lot of money, what happens is that the paymasters get to start calling the shots. In government and academia, that's increasingly the case, as science gets more corporatised. The Manhattan Project was kind of the great honeymoon for Big Science, but seventy years its has become far too ingrained for any talk of divorce.

Michael Hiltzik's Big Science: Ernest Lawrence and the Invention that Launched the Military-Industrial Complex is a very good book and a wonderful addition to some less-well-known periods of science -- the eras just before and just after World War II. It was certainly an area where my knowledge was lacking. As well, during the section on World War II, the focus on the Oak Ridge, TN lab where the uranium was enriched rather than Los Alamos which usually gets all the attention, was quite welcome. I recommend this book without reservation for any academic collection that collects in the history of science or WWII.


Descripción

From a Pulitzer Prize–winning journalist and Los Angeles Times contributor, the untold story of how science went “big,” built the bombs that helped win World War II, and became dependent on government and industry—and the forgotten genius who started it all, Ernest Lawrence.

Since the 1930s, the scale of scientific endeavors has grown exponentially. Machines have become larger, ambitions bolder. The first particle accelerator cost less than one hundred dollars and could be held in its creator’s palm, while its descendant, the Large Hadron Collider, cost ten billion dollars and is seventeen miles in circumference. Scientists have invented nuclear weapons, put a man on the moon, and examined nature at the subatomic scale—all through Big Science, the industrial-scale research paid for by governments and corporations that have driven the great scientific projects of our time.

The birth of Big Science can be traced to Berkeley, California, nearly nine decades ago, when a resourceful young scientist with a talent for physics and an even greater talent for promotion pondered his new invention and declared, “I’m going to be famous!” Ernest Orlando Lawrence’s cyclotron would revolutionize nuclear physics, but that was only the beginning of its impact. It would change our understanding of the basic building blocks of nature. It would help win World War II. Its influence would be felt in academia and international politics. It was the beginning of Big Science.

This is the incredible story of how one invention changed the world and of the man principally responsible for it all. Michael Hiltzik tells the riveting full story here for the first time.


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