Cómo el huracán Galveston de 1900 se convirtió en el desastre natural más mortífero de EE. UU.

Cómo el huracán Galveston de 1900 se convirtió en el desastre natural más mortífero de EE. UU.

El desastre natural más mortífero en la historia de Estados Unidos sigue siendo el huracán de 1900 en la ciudad isleña de Galveston, Texas. El 8 de septiembre, un huracán de categoría cuatro descendió sobre la ciudad, destruyendo más de 3.600 edificios con vientos que superaron las 135 millas por hora.

Las estimaciones del número de muertos oscilan entre 6.000 y 12.000, según la Asociación Nacional Oceánica y Atmosférica. Trágicamente, la magnitud del desastre podría haber disminuido si la Oficina Meteorológica de EE. UU. No hubiera implementado políticas de comunicación tan deficientes.

Cuando se desató la tormenta a principios de septiembre de 1900, "cualquier pronosticador del tiempo con una educación modesta habría sabido que" pasaba hacia el oeste, dice Kerry Emanuel, profesor de ciencias atmosféricas en el Instituto de Tecnología de Massachusetts. En Cuba, donde los científicos se habían vuelto muy buenos para rastrear tormentas en el Caribe propenso a huracanes, "sabían que un huracán había pasado por el norte de Cuba y se dirigía al Golfo de México".

La Oficina Meteorológica en Washington, sin embargo, predijo que la tormenta pasaría sobre Florida y hasta Nueva Inglaterra, lo cual fue muy, muy incorrecto.

"Quiero decir que estaban muy lejos del objetivo", dice.

La Oficina Meteorológica, predecesora del Servicio Meteorológico Nacional, tenía solo 10 años y la ciencia de los huracanes en los EE. UU. No estaba muy avanzada. “Galveston ocurrió en un momento muy interesante en la ciencia de los huracanes”, señala Emanuel.

El director de la oficina, Willis Moore, "estaba tan celoso de los cubanos que cortó el flujo de datos de Cuba a Estados Unidos", dice. Al mismo tiempo, Moore dijo a los pronosticadores regionales de EE. UU. Que “que no podían emitir por sí mismos una advertencia de huracán, tenían que pasar por Washington”, una tarea que no era muy rápida ni fácil en aquellos días.

La combinación de bloquear información de Cuba, al mismo tiempo que dificultaba a los pronosticadores locales informar sobre huracanes, resultó ser mortal.

Un par de días antes de que azotara la tormenta, el observador jefe de la Oficina Meteorológica en Galveston, Isaac Cline, comenzó a sospechar que el pronóstico de Washington había sido incorrecto. Trató de advertir a la ciudad, pero ya era demasiado tarde. La esposa de Cline murió, la ciudad portuaria quedó devastada y Galveston nunca pudo recuperarse por completo.

El huracán de 1900 fue una llamada de atención de que la Oficina Meteorológica necesitaba tener mejores canales de comunicación si quería mantener a las personas a salvo.

“El huracán de Galveston hizo que la gente se diera cuenta de que no se puede jugar a la política con una oficina meteorológica”, dice Emanuel. "Si lo hace político, la gente morirá".

La ciencia estadounidense sobre huracanes no despegaría realmente hasta la década de 1940. Pero después de Galveston, la oficina comenzó a abrir canales de comunicación tanto a nivel internacional como dentro del país. Aunque EE. UU. Había comenzado a enviar mensajes inalámbricos al mar antes del huracán, la práctica se generalizó después de Galveston.

Hoy en día, los EE. UU. Son buenos para pronosticar huracanes con precisión y comunicar las rutas de las tormentas a las áreas afectadas. “Hemos venido a años luz de donde estábamos en 1900”, dice Jay Barnes, un historiador de huracanes que ha escrito sobre tormentas en Carolina del Norte y Florida.

El problema más grande, que Galveston aún habría enfrentado si hubiera sido advertido adecuadamente en 1900, es el desafío logístico de evacuar grandes áreas metropolitanas en cortos períodos de tiempo, dice Emanuel.

En 2005, el huracán Katrina devastó Nueva Orleans debido a la negligencia del gobierno, no a la incapacidad de predecir y comunicar con precisión la trayectoria de la tormenta. El huracán Harvey, que causó estragos en Houston y en la actual Galveston en agosto de 2017, también estaba bien pronosticado. Pero sin planes de emergencia funcionales para evacuaciones masivas, las ciudades aún terminan sufriendo desastres naturales, incluso si pueden verlos venir.


Huracán de Galveston de 1900

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Huracán de Galveston de 1900, también llamado Gran huracán de Galveston, huracán (ciclón tropical) de septiembre de 1900, uno de los desastres naturales más mortíferos en la historia de Estados Unidos, que cobró más de 8.000 vidas. Cuando la tormenta golpeó la ciudad isleña de Galveston, Texas, fue un huracán de categoría 4, la segunda designación más fuerte en la escala de huracanes Saffir-Simpson.

La tormenta se detectó por primera vez el 27 de agosto en el Atlántico tropical. El sistema aterrizó en Cuba como tormenta tropical el 3 de septiembre y avanzó en dirección oeste-noroeste. En el Golfo de México, la tormenta se intensificó rápidamente. Se advirtió a los ciudadanos a lo largo de la costa del Golfo que el huracán se acercaba; sin embargo, muchos ignoraron las advertencias. El 8 de septiembre la tormenta llegó a Galveston, que en ese momento tenía una población de aproximadamente 40.000 habitantes y se benefició económica y culturalmente de su condición de ciudad portuaria más grande de Texas. Las mareas de tormenta (marejadas ciclónicas) de 8 a 15 pies (2,5 a 4,5 metros) y los vientos de más de 130 millas (210 km) por hora fueron demasiado para la ciudad baja. Casas y negocios fueron fácilmente demolidos por el agua y el viento. Se perdieron unas 8.000 vidas, según estimaciones oficiales, pero hasta 12.000 personas pueden haber muerto como resultado de la tormenta. Desde Galveston, la tormenta se trasladó a los Grandes Lagos y Nueva Inglaterra, que experimentaron fuertes ráfagas de viento y fuertes lluvias.

Después del huracán, Galveston elevó la elevación de muchos edificios nuevos en más de 10 pies (3 metros). La ciudad también construyó un extenso malecón para actuar como un amortiguador contra futuras tormentas. A pesar de la reconstrucción, el estatus de la ciudad como el principal puerto de envío se perdió para Houston unos años después del desastre.


Más de un siglo después, este huracán de Texas sigue siendo el desastre natural más mortífero de Estados Unidos

Cuando el meteorólogo Isaac Cline advirtió a sus conciudadanos, ya era demasiado tarde.

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En este día de 1900, un huracán tocó tierra en la ciudad isleña de Galveston, Texas. Galveston era una rica ciudad portuaria, pero estaba a menos de 10 pies sobre el nivel del mar y no estaba preparada para un huracán. De hecho, Cline, que era la conexión de la ciudad con los servicios meteorológicos nacionales, había declarado públicamente que un huracán nunca tocaría tierra en Galveston como parte de una campaña contra la construcción de un malecón para proteger la ciudad. Lamentablemente, según el gobierno federal, al menos 1608.000 personas murieron en el desastre natural, que sigue siendo el más mortífero en la historia de Estados Unidos.

& # 8220Ahora clasificada como tormenta tropical de categoría 4 en la escala Saffir-Simpson, el gran huracán de Galveston ocurrió en un momento en que las tormentas tropicales no tenían & # 8217t nombre y el Centro Nacional de Huracanes (NHC) aún no existía & # 8221, escribe Steve Melito por En este día en la historia de la ingeniería. Pero la Oficina de Servicios Meteorológicos de los Estados Unidos, que se estableció en el siglo XIX, tenía una oficina local donde trabajaba Cline.

El meteorólogo, que también vivía en Galveston con su esposa y sus tres hijas, era el único asesor meteorológico de primera línea de la ciudad. & # 8220Los galvestones estaban al tanto de la tormenta desde el 4 de septiembre, cuando se informó que se movía hacia el norte sobre Cuba & # 8221, escribe la Asociación Histórica del Estado de Texas. & # 8220Desde el primero, sin embargo, los detalles habían sido vagos debido a las malas comunicaciones. & # 8221 Los residentes locales tenían pocos informes entrantes de la tormenta, ya que los barcos en el mar no tenían capacidad para comunicarse con la tierra y las líneas de telégrafo en otros lugares fueron derribadas. por la tormenta.

Debido a la falta de comunicación, escribe la asociación histórica, los 38.000 habitantes de la ciudad no sabían que el huracán se dirigía a Galveston. La lluvia y el viento fueron las únicas advertencias. & # 8220Ni siquiera una marea invasora les molestó mucho & # 8221, escribe la asociación. & # 8220Galvestonianos se habían acostumbrado a & # 8216 desbordamientos & # 8217 ocasionales cuando el agua alta barría los frentes de la playa. Las casas y las tiendas se elevaron como salvaguardia. & # 8221

Sin embargo, Cline pensó que se avecinaba un huracán. Según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, en la mañana del 8 de septiembre, & # 8220Cline dijo que enganchó su caballo a un carro, condujo hasta la playa y advirtió a todos sobre el peligro inminente de la tormenta & # 8211 y les aconsejó que llegaran a terrenos más altos. inmediatamente. & # 8221

Pero sus advertencias tuvieron poco efecto tanto en los habitantes de Galveston como en los turistas que acudían en masa a la isla y millas de playas en los meses cálidos, escribe History.com. Dado que la isla quedó completamente abrumada por el huracán, probablemente la única respuesta segura hubiera sido evacuar a todos a través de los puentes que conectaban Galveston con el continente. Algunas personas tomaron esta ruta, escribe la asociación histórica, pero no lo suficiente.

& # 8220Las casas cerca de la playa comenzaron a caer primero & # 8221, escribe la asociación histórica. & # 8220La tormenta levantó escombros de una fila de edificios y los arrojó contra la siguiente fila hasta que finalmente dos tercios de la ciudad, entonces la cuarta más grande de Texas, fueron destruidas. & # 8221 Cline y su hermano Joseph Cline siguieron enviando informes. a las oficinas meteorológicas nacionales hasta que se cortaron las líneas de telégrafo, escribe la NOAA. & # 160

Una ola masiva, causada por el huracán, sepultó la ciudad bajo 15 pies de agua, que retrocedió, dejando ruinas y un saldo de muertos de más de 8.000 personas, según la NOAA. Entre los muertos estaba la esposa de Cline, aunque sus tres hijas sobrevivieron a la tormenta. Las imágenes de la biblioteca pública # 8217 de Galveston muestran la destrucción que se produjo en la tormenta y la estela # 8217 y la espantosa tarea de recuperar y enterrar miles de cuerpos.

& # 8220Aunque Galveston fue reconstruido, nunca se restableció como el principal puerto de escala que alguna vez fue & # 8221 NOAA escribe. & # 8220La ciudad pronto fue eclipsada por Houston, algunas millas tierra adentro y conectada con el Golfo de México por un canal. & # 8221

Sobre Kat Eschner

Kat Eschner es una periodista independiente de ciencia y cultura que vive en Toronto.


'Su corazón da un vuelco' antes de tormentas como Harvey, dice el alcalde de Galveston

'Su corazón da un vuelco' antes de tormentas como Harvey, dice el alcalde de Galveston

"El agua venía muy rápido. El carro se ponía tan flotando. Las pobres mulas nadando y tirando. Y los hombres se acostaron boca abajo, sosteniendo a los niños pequeños".

Los sobrevivientes escribieron sobre el viento que sonaba "como un millar de pequeños demonios chillando y silbando", sobre olas de 6 pies que bajaban por Broadway Avenue, sobre un piano de cola en la cresta de uno, sobre tejas de pizarra convertidas en hojas de sierra giratorias y sobre las huellas de los tranvías. convirtiéndose en arietes a base de agua que destrozaban casas.

"Los animales intentaron nadar para ponerse a salvo y las gallinas que chillaban asustadas se posaban en todas partes donde podían salir del agua", recordó Pauls. "La gente de las casas ya demolidas estaba comenzando a entrar en nuestra casa, que todavía se resistía con dureza a la creciente furia del viento y el agua".

Gran parte de la ciudad de Galveston quedó reducida a escombros. AP ocultar leyenda

Gran parte de la ciudad de Galveston quedó reducida a escombros.

En el punto más álgido de la tormenta, John W. Harris recordó a dos docenas de personas aterrorizadas trepando por las ventanas de su casa en Tremont Street. Su madre se preparó para la crecida de las aguas atando a sus hijos.

"Mamá tenía una correa para el baúl alrededor de cada uno de nosotros para sujetarnos todo el tiempo que pudiera", recordó.

La escuela Rosenberg, construida con ladrillos, se convirtió en un refugio para la familia de Annie McCullough y muchos otros.

Nacional


El huracán de Galveston de 1900: el desastre natural más mortífero en la historia de Estados Unidos

“Se acaban de recibir las primeras noticias de Galveston en un tren que no podía acercarse a la costa de la bahía más de seis millas donde la pradera estaba sembrada de escombros y cadáveres. Cerca de 200 cadáveres contados desde el tren. Gran barco de vapor varado * Incluye imágenes
* Incluye relatos de sobrevivientes del huracán.
* Incluye bibliografía para lectura adicional
* Incluye una tabla de contenido

“Se acaban de recibir las primeras noticias de Galveston en un tren que no podía acercarse a la costa de la bahía más de seis millas donde la pradera estaba sembrada de escombros y cadáveres. Cerca de 200 cadáveres contados desde el tren. Gran barco de vapor varado dos millas tierra adentro. No se pudo ver nada de Galveston. La pérdida de vidas y propiedades, sin duda, es de lo más espantoso. Clima claro y brillante aquí con suave viento del sureste ". - G.L. Vaughan, Gerente de Western Union en Houston, en un telegrama al Jefe de la Oficina Meteorológica de los Estados Unidos el día después del huracán.

En 2005, el mundo observó con horror cómo el huracán Katrina diezmaba Nueva Orleans, y la calamidad parecía peor porque muchos sintieron que la tecnología había avanzado lo suficiente como para prevenir tales tragedias, ya sea mediante advertencias avanzadas o ingeniería. Al mismo tiempo, eso tiende a pasar por alto todos los peligros que representan los huracanes y otros fenómenos que producen desastres naturales. Después de todo, las tormentas y los huracanes han arrasado con las comunidades costeras desde que los primeros humanos las construyeron.

A pesar de lo terrible que fue el huracán Katrina, el huracán que azotó a Galveston, Texas, el 8 de septiembre de 1900, mató varias veces más personas, con un número estimado de muertos entre 6.000 y 12.000 personas. Antes de las comunicaciones avanzadas, pocas personas sabían sobre los huracanes inminentes, excepto los más cercanos al sitio, y en los días anteriores a la televisión, o incluso a la radio, las descripciones catastróficas se registraban simplemente en papel, lo que limitaba la comprensión del impacto inmediato. Las historias podrían publicarse después de que el agua retrocediera y los muertos fueran enterrados, pero para entonces, el impacto inmediato se había disipado y todo lo que quedaba eran los recuerdos de los sobrevivientes. Por lo tanto, era inevitable que el huracán de categoría 4 causara una destrucción casi inconcebible al tocar tierra en Texas con vientos de 145 millas por hora.

No fue sino hasta bien entrado el siglo XX que los meteorólogos comenzaron a nombrar tormentas como una forma de distinguir a qué tormenta de varias a las que se referían, y parece algo apropiado que el huracán que traumatizó a Galveston no tuviera nombre. Debido a la falta de tecnología y advertencia, muchas de las personas que mató nunca fueron identificadas, y los cadáveres sin nombre finalmente fueron quemados en pilas de cuerpos que no pudieron ser enterrados debido al suelo empapado. Otros simplemente fueron enterrados en el mar. El segundo huracán más mortífero en la historia de Estados Unidos se cobró 2500 vidas, por lo que es muy posible que el huracán de Galveston matara más de 4 veces más que el siguiente más mortífero en los EE. UU. Hasta el día de hoy, sigue siendo el desastre natural más mortífero del país.

El huracán de Galveston de 1900 narra la historia del huracán más mortífero en la historia de Estados Unidos. Junto con fotografías de personas, lugares y eventos importantes, aprenderá sobre el huracán de Galveston como nunca antes, en muy poco tiempo. . más


Expulsado: el huracán de Galveston, 1900

UBICADO EN UNA ISLA ESTRECHA que separa la Bahía de Galveston del Golfo de México, Galveston, Texas, en 1900 era un próspero puerto de 37.000 habitantes. Los residentes tenían derecho a alardear de una serie de novedades en Texas: la primera facultad de medicina del estado, las primeras luces eléctricas y tranvías y la primera biblioteca pública pertenecían a su ciudad. Su ilustre pasado parecía ser un buen augurio para su futuro, hasta que el huracán más mortífero en la historia de Estados Unidos cambió las cosas para siempre.

El miércoles 5 de septiembre de 1900, el Noticias diarias de Galveston publicó un diminuto squib de 27 palabras en su sección meteorológica: una perturbación tropical se movía sobre el oeste de Cuba y se dirigía a la costa sur de Florida. El aviso estaba fechado en "Washington, D.C.", el 4 de septiembre. Simplemente estaba firmado "Moore". Ese era Willis Moore, director de la Oficina Meteorológica de los Estados Unidos.

Tres días después, sin advertencia oficial, un huracán de categoría 4 arrasó Galveston y se cobró al menos 10.000 vidas. La tormenta sin nombre sigue siendo la más mortífera en la historia de Estados Unidos.

En 1900 era difícil conseguir un seguimiento preciso de los huracanes a largo plazo. Pero el aviso de Moore era tan erróneo sobre la naturaleza de la tormenta y su dirección, que parece sugerir que tanto la meteorología como las comunicaciones internacionales permanecieron en un estado primitivo. Se podría suponer que nadie sabía nada de antemano sobre la fuerza o la trayectoria del huracán.

Pero eso está lejos de la verdad. Ya el lunes 3 de septiembre, los meteorólogos en Cuba estaban observando la tormenta. Eran quizás los mejores del mundo en evaluar y predecir las huellas de los huracanes, y sabían que la tormenta se había convertido en una inconfundiblemente violenta que se dirigía a la costa del Golfo de Texas. ¿Por qué no lo sabía la Oficina Meteorológica de EE. UU.? La sombría respuesta a esa pregunta tenía que ver con una relación sumamente problemática entre Estados Unidos y Cuba después de la Guerra Hispanoamericana.

Los revolucionarios cubanos, asistidos por Estados Unidos, habían obtenido la independencia de España en 1898. Sin embargo, en septiembre de 1900, el gobierno de Estados Unidos todavía administraba la isla, y dentro de la Oficina Meteorológica de Estados Unidos, que tenía estaciones en el Caribe, resentimiento y desdén por los pronósticos cubanos. se había atrincherado.

La meteorología, como muchas otras ciencias en Cuba, era competencia de los sacerdotes jesuitas. El Observatorio de Belén, fundado por el padre Benito Viñes en La Habana en 1858, fue quizás el más avanzado del mundo. Una extensión de una escuela preparatoria jesuita, el observatorio se benefició de la larga tradición jesuítica de investigación, experimentación, publicación y enseñanza.

No podría haber un mejor lugar para aprender a pronosticar el mal tiempo que La Habana. Su vegetación tropical, balcones de hierro forjado y casas de estuco pintadas fueron sometidas rutinariamente a aguaceros torrenciales y vientos violentos. Un año, un huracán eliminó todo el techo de zinc del observatorio.

El padre Viñes esperaba no solo hacer avanzar la ciencia meteorológica, sino también ayudar a la humanidad. Pronto convirtió el pequeño observatorio de La Habana en el centro de una red de predicción para todo el mar Caribe. Llenó un cuaderno de tormentas con descripciones de nubes, con referencias cruzadas a lecturas de instrumentos. Anotó fragmentos de conversaciones con los capitanes de barco. Trajo informes telegráficos y recortes de periódicos.

A partir de estos datos, Viñes creó un sistema para comprender la formación de tormentas y hacer predicciones. Lo publicó todo en los periódicos para que la gente común pudiera entenderlo y responder. Pero su verdadero genio radica en interpretar el significado de las formaciones de nubes y cómo se relacionan con los huracanes: las nubes cirroestratos y su tipo plumiforme en particular.

Los cirrostratos son nubes altas y vaporosas compuestas por cristales de hielo. Proporcionan una especie de cubierta a través de la cual se puede ver una luna con un halo o de la que emana un sol brumoso. Viñes se dio cuenta de que los huracanes tienden a producir estos cirroestratos, pero solo en los bordes exteriores de un sistema. Comenzó a sospechar que esas nubes son creadas por los vientos que fluyen de un sistema de huracanes de millas de altura. Entonces, si vieras nubes cirroestratos en los trópicos, dedujo el padre Viñes, es posible que realmente estés viendo el borde exterior más lejano de un huracán, que de otra manera no tendrías ni idea de que está allí. Debido a que los huracanes son tan masivos (cientos de millas de diámetro), el borde exterior más lejano puede estar a muchos días de viaje del ojo mortal de la tormenta.

Sabes que se acerca un huracán. Y todavía tienes tiempo para actuar.

Pero no todas las formas de cirroestratos señalan la proximidad de un huracán distante. Las nubes deben tener forma plumiforme, es decir, parecen extenderse por el cielo, abanicándose hacia arriba en forma de columnas que parecen extenderse desde un punto central. Los fondos de estos alargamientos, dedujo Viñes, apuntan directamente al ojo del huracán que los produce.

Así que ahora también sabe la dirección de donde viene el huracán.

Usando esas teorías, el padre Viñes construyó un modelo mediante el cual los meteorólogos podían determinar con precisión que se había formado un huracán, calcular aproximadamente qué tan lejos estaba, medir qué tan rápido se movía e incluso seguir de cerca su trayectoria. Pronto tuvo una red telegráfica de observadores de tormentas trabajando en todo el Caribe, integrando informes de todo tipo de gobiernos coloniales e independientes: español, británico, francés, danés, holandés, dominicano, venezolano y estadounidense. Todo lo relacionado con el clima caribeño pasó por el Padre Viñes en La Habana y viajó a través de redes meteorológicas telegráficas en las que también participó Estados Unidos.

EN LA OFICINA DEL TIEMPO DE ESTADOS UNIDOS en Washington, D.C., el director Willis Moore hizo del aplastamiento de los pronósticos cubanos una de las reformas más importantes que llevó a la oficina. La oficina se había establecido como parte del Cuerpo de Señales del Ejército de los EE. UU. En 1870, cuando Moore se hizo cargo de ella en 1895, estaba decidido a convertirla en un modelo de eficiencia. Quizás lo más importante es que endureció las reglas relativas a los pronósticos locales, especialmente en lo que respecta a las advertencias de tormenta. Moore creía que los meteorólogos locales habían estado advirtiendo demasiado al público. Había una tendencia a sembrar el pánico. Creó una impresión infeliz de que la oficina no tenía el control total. De ahora en adelante, todas las advertencias de tormenta vendrían de Moore en su centro en Washington. Los meteorólogos locales enviarían por cable informes regulares de temperatura, atmósfera y condiciones del viento a la oficina central, donde los empleados agregaron los datos de la mañana en un mapa meteorológico nacional, que luego se telegrafió a cada estación. Correspondía a Washington, no a los meteorólogos locales, determinar lo que estaba sucediendo a nivel local.

Y por temor a que las poblaciones locales entraran en pánico, Moore prohibió ciertas palabras en todos los informes meteorológicos oficiales: "Tornado". Y "ciclón". Y "huracán".

Moore también asignó al coronel Henry Harrison Chase Dunwoody, un oficial del antiguo Cuerpo de Señales, a la estación meteorológica del Caribe de la oficina. El coronel Dunwoody se había hecho un nombre burlándose del valor de la ciencia meteorológica para hacer predicciones, especialmente cuando se trataba de huracanes. La fuente, el progreso y el curso final de un huracán también podrían ser, según Dunwoody, "una cuestión de adivinación". Para los estadounidenses, los pronósticos cubanos parecían histéricos, a pesar de su extraordinaria historia de precisión. El buró creía que la tradición supersticiosa de un pueblo atrasado carecía del valor y el conocimiento yanquis que estaban haciendo de Estados Unidos un gran líder en el escenario mundial.

Así que Moore y Dunwoody nombraron a uno de los suyos para afirmar una presencia estadounidense grande, fuerte y orientadora en el pronóstico cubano: William B. Stockman, un veterano de la oficina que se remonta a los días de Signal Corps. Stockman se instaló en La Habana y se hizo cargo de todas las estaciones meteorológicas estadounidenses en la región. En uno de sus primeros informes, Stockman simplemente erradicó toda la historia de las redes meteorológicas cubanas. Le dijo a Moore que los cubanos nunca habían oído hablar de los pronósticos. Los lugareños eran "muy, muy conservadores", informó Stockman, "y pronosticar la proximidad de las tormentas ... fue un cambio muy radical". Stockman advirtió que era especialmente importante que la oficina no fuera culpable de causar "alarma innecesaria entre los nativos".

Y había otro problema más con los meteorólogos cubanos. El observatorio de La Habana, afirmó Stockman, se había estado sumando secretamente a los informes estadounidenses. Los agentes de la estación de Nueva Orleans de la oficina obtuvieron copias de los mapas meteorológicos diarios que salían de Washington y luego enviaron los mapas de Estados Unidos por telégrafo submarino a La Habana. Tales travesuras furtivas permitieron a los cubanos, como dijo Dunwoody, "competir con este servicio".

En otras palabras, los cubanos nunca hicieron las cosas bien, pero cuando lo hicieron fue porque robaron datos estadounidenses. Habiendo pellizcado buenos informes, los pronosticadores cubanos azotaron a una población tonta, sin educación y sobreemocional en un frenesí con advertencias exageradas de tormentas monstruosas.

A FINALES DE AGOSTO DE 1900, Moore decidió hacer frente de una vez por todas a las molestias cubanas. La temporada de huracanes estaba muy avanzada. Este era el momento perfecto, calculó Moore, para cerrar toda comunicación entre los meteorólogos cubanos y el pueblo de los Estados Unidos. Se necesitaría tirar de una cuerda. Afortunadamente para Moore, el Departamento de Guerra de Estados Unidos controlaba todas las líneas de telégrafo propiedad del gobierno de Cuba. Esas eran las mismas líneas sobre las que el padre Viñes había establecido su legendario sistema de alerta de huracanes para toda la región. El Departamento de Guerra respondió rápidamente a la solicitud de la Oficina Meteorológica de prohibir formalmente en esas líneas todos los mensajes que se refieran al clima.

Pero Moore fue más allá y prohibió la comunicación directa entre la oficina del Departamento Meteorológico de Estados Unidos en La Habana y la oficina en Nueva Orleans. La Habana reportaría directamente a Washington, y Washington decidiría qué información dar a Nueva Orleans y al resto de la Costa del Golfo.

Moore incluso se acercó a Western Union, la compañía de telégrafos comerciales. No podía exigir que Western Union censurara los mensajes privados relacionados con el clima, pero podía pedirle a la empresa que administrara lo que una época posterior llamaría ancho de banda. Solicitó la primera prioridad para las transmisiones de la Oficina Meteorológica de EE. UU. Luego vendría cualquier mensaje no relacionado con el clima. Los mensajes meteorológicos cubanos iban a tener la prioridad más baja. Western Union mostró una voluntad patriótica de cooperar. Cualquier telegrama privado de Cuba a los Estados Unidos con respecto al clima se ralentizaría, interrumpiría o, según esperaba Moore, se descartaría. Su apagón de Cuba fue casi total.

El lunes 3 de septiembre, el padre Lorenzo Gangoite, que había sucedido al padre Viñes en La Habana, observó una nueva tormenta. Vio que estaba cambiando rápidamente, girando sobre su propio eje a medida que avanzaba sobre la Tierra girando; sin embargo, no había formado esa espiral perfecta y perfectamente mortal que asociamos con un huracán. Todavía no había un ojo de baja presión en el centro del sistema. Sus vientos, aunque fuertes y ásperos, aún no superaron las 60 mph.

Sin embargo, la tormenta ya tenía el poder de derribar edificios y arrasar las vías del tren en Cuba y otras islas. A última hora de la noche del miércoles 5 de septiembre, el padre Gangoite observó un gran halo alrededor de la luna. El halo no se disipó. Al amanecer, el cielo se volvió rojo, rojo intenso, y las "nubes cirros", dijo Gangoite más tarde, "se movían de oeste a norte y de noroeste a norte, con un enfoque en esos mismos puntos". Para él, eso significaba que la tormenta se había transformado drásticamente: había ganado intensidad, había ganado estructura y los vientos dominantes la empujaban hacia el noroeste. Siguiendo el modelo del padre Viñes, el padre Gangoite pensó que podía decir exactamente hacia dónde se dirigía la tormenta: la costa del Golfo de Texas.

No había nada que el padre Gangoite pudiera hacer. Willis Moore había bloqueado el pronóstico. Pero no pudo detener el huracán.

A LAS 6 AM. JUEVES 6 de septiembre, la gente de Galveston, Texas, esperaba con ansias el fin de semana y esperaba un alivio del calor. Ciertamente, todo se veía bien, aunque tranquilo y húmedo, cuando Isaac Cline, el observador jefe de Galveston de la Oficina Meteorológica, tomó las lecturas matutinas desde lo alto del edificio Levy de cinco pisos en el centro de la ciudad. Presión barométrica dentro del rango normal. Vientos ligeros. La temperatura ya era de 80 grados, caliente, pero un poco más fría de lo que había estado. El enorme cielo sobre el edificio Levy y hacia el tranquilo golfo era tan claro y azul como podía serlo.

A las 8 a.m., la oficina confirmó la predicción que había telegrafiado a Galveston el día anterior sobre un disturbio proveniente de Cuba. “No es un huracán”, lo llamó Moore. (Evidentemente, podría usar la palabra siempre que ponga "no" delante de ella). El curso de este no huracán no afectaría a Galveston. En cambio, la tormenta entraría en un clásico "recurvo". Según la oficina, las tormentas que salen del Caribe en una trayectoria hacia el norte no podrían continuar en una trayectoria hacia el noroeste. Una tormenta que salía de Cuba con estruendo sobre el Estrecho de Florida debía girar hacia Florida, donde atravesaría la península. La costa quebrada en el lado de Florida del Golfo evitaría que la tormenta golpeara cualquier masa terrestre de frente, y perdería la poca energía que tenía. El sistema, dijo la oficina, fue "asistido sólo por fuertes lluvias y vientos de fuerza moderada" que podrían dañar los barcos amarrados y las propiedades costeras a lo largo de la costa de Florida. La tormenta luego se movería hacia el noreste, debilitándose a medida que avanzaba, y probablemente "se sentiría tan al norte como Norfolk el jueves por la noche y es probable que se extienda sobre los estados del Atlántico medio y el sur de Nueva Inglaterra el viernes". Después de eso, se esperaba que la tormenta saliera al Atlántico en algún lugar de Nueva Inglaterra o sobre ella.

Las estaciones meteorológicas en Nueva Orleans y puntos al este fueron autorizadas a colgar banderas rojas y negras de advertencia de tormenta, informando a los capitanes de barcos sobre mares moderadamente perturbados. Pero cualquier acción residual en el Golfo se disiparía rápidamente. Y no había advertencias al oeste de Nueva Orleans. Algunos pescadores de la costa de Nueva Jersey, habiendo recibido el informe nacional, cablegrafiaron a Moore pidiendo consejo. Nunca uno para dudar, Moore envió un cable de regreso. “No es seguro dejar las redes después de esta noche”, les advirtió. Una fuerte tormenta se dirigía hacia ellos, Moore estaba seguro.

Moore tenía razón al creer que muchos huracanes "recurren". Pero también había, en ese momento de septiembre de 1900, una gran zona de alta presión que bordea los Cayos de Florida, esa hilera de islas estrechas que se curvan desde la punta de la larga península del estado, muy al este de la tormenta. Esta zona de alta presión provocó una excepción a la regla del huracán recurvo que Willis Moore pensó que era inmutable. Un recurvo habría atraído al huracán hacia el este hacia Florida, pero la alta presión en los Cayos lo alejó. Los vientos que soplan de este a oeste frente a los Cayos se sumaron al retroceso.

Extrayendo constantemente nueva energía del mar caliente de abajo, tirando de esas olas hacia arriba, lanzando viento en todas direcciones mientras giraba, desatando monstruosos truenos y rayos dentados y torrenciales lluvias torrenciales, este complejo de tormentas también fue atraído hacia el oeste-noroeste por bajas presión allí. Girando en sentido antihorario, se había convertido en un sistema de destrucción completamente organizado que giraba alrededor de un ojo grande, aproximadamente circular, de unas 30 millas de diámetro.

A la 1:59 p.m. Cline recibió un informe telegrafiado desde Washington. La tormenta que había empapado a Cuba estaba ahora, como se esperaba, centrada sobre el sur de Florida. Esa noche, en Galveston, Cline tomó las últimas lecturas del día. Hacía más calor ahora, un poco más de 90 grados. El viento venía del norte. El barómetro estaba abajo, pero apenas. Había nubes dispersas. Cline informó de todo eso a Washington y se fue a dormir a casa.

El viernes 7 de septiembre por la mañana todo dejó de tener sentido. La Oficina Meteorológica invirtió abruptamente su pronóstico y se le ordenó a Cline que izara la bandera de advertencia de tormenta. Lo que Cline no sabía era esto: los meteorólogos de Washington habían estado recibiendo informes sorprendentes de las estaciones locales de la costa este. El clima tormentoso predicho allí no había llegado por completo. Después de todo, los vientos que azotaron a Key West no empezaron a soplar en el centro de Florida. Savannah y Charleston no estaban empapados. Los pescadores de Long Branch, Nueva Jersey, que se preocupaban por sus redes no tenían nada que temer. Solo hubo una conclusión. Los hombres de Washington finalmente lo dibujaron. The storm that had left Cuba on Wednesday must still be in the Gulf of Mexico.

In Galveston Friday afternoon, a heavy swell formed southeast of the long Gulf beach. And it arrived with an ominous roar. The clouds, meanwhile, were coming from the northeast. Obviously, a severe storm was on the way. Thanks to the storm-warning flag, as well as to the crashing surf on the beach, the Weather Bureau office on the third floor of the Levy Building had become a scene of constantly ringing phones and people crowding in with questions. Ship captains, the harbormaster, businessmen and concerned citizens, official and civilian alike, wanted answers. While officials in Washington had recognized they were wrong about the storm’s track, on one point Moore remained insistent: This couldn’t be a hurricane.

All day Isaac Cline and his brother, Joseph, tried to fend off confusion and worry. They took turns dealing with the phones and the crowds and collecting weather data on the roof. The clouds had thickened. The day that had started clear was now cloudy. From out in the Gulf, the swells kept coming. By Friday night, rain had started falling steadily and Joseph Cline had a sense of impending disaster. He’d received reports from New Orleans, the weather station nearest to the center of the storm. It was southwest of the city and moving west.

Joseph knew that meant it was heading straight for Galveston.

About midnight, Joseph quickly created a new weather map based on the reports he was receiving by cable. He took the map to the post office to await the first train over the railroad bridge from Galveston Island to the Texas mainland. Then he went home to the house he shared with Isaac about three blocks from the beach and tried to sleep. Visions of hurricanes kept invading his dreams.

At 4 a.m. Saturday, September 8, he awoke with a start. He had a sudden, clear impression that Gulf water had flowed all the way into the yard. Joseph got up. From a south window, he peered down.

It wasn’t a dream. The yard really was under water. The Gulf was in town.

EPILOGUE: Defying the ban on local storm warnings, Isaac Cline sprang into action, urging beach residents and business owners to head for higher ground. But the highest point in Galveston was 8.7 feet above sea level, and the island was about to be engulfed by a 15-foot storm surge. At 3:30 Saturday afternoon, the Clines sent a cable to Moore in Washington. “Gulf rising rapidly,” it read. “Half the city now under water.”

Fifty people sought refuge in Cline’s stout brick house, which was knocked off its foundation Saturday night. All but 18, Cline wrote later, “were hurled into eternity,” among them his wife, Clara, pregnant with the couple’s fourth child. (The Clines’ three other daughters survived.) Across Galveston, the devastation was unimaginable: an estimated 6,000 dead in the city and another 4,000 to 6,000 on Galveston Island and the adjacent mainland. Property damage at the time was estimated to be $30 million in today’s dollars, that’s more than $700 million.

Willis Moore suffered no professional consequences for his decisions. On September 28, 1900, he commended the Clines and their assistant, John Blagden, for “heroic devotion to duty. . . .Through [your] efficient service…in the dissemination of warnings, thousands of people were enabled to move…and were thus saved.” The Weather Bureau slowly adopted hurricane-forecasting techniques in the coming years (though tornado warnings were officially banned until 1938). Moore was fired from the Weather Bureau in 1913 after charges of improper conduct in his campaign to secure a Cabinet post were referred to the Justice Department.

From the forthcoming book The Storm of the Century: Tragedy, Heroism, Survival, and the Epic True Story of America’s Deadliest Disaster, the Great Gulf Hurricane of 1900, por Al Roker. © 2015 by Al Roker. To be published August 11, 2015, by William Morrow, an imprint of HarperCollins Publishers. Reprinted by permission.


How Galveston Survived The Deadliest Hurricane in American History

The citizens of Galveston, Texas, had achieved unprecedented economic prosperity. The city, built on a shallow, sandy island 2 miles (1.2 kilometers) offshore, had become the state’s leading center of trade, exporting some 1.7 million bales of cotton annually. At the turn of the century, the city stood in the doorway to an even more prosperous future.

This all changed September 8, 1900, when an unusually high tide and long, rolling sea swells gave way to a massive landfalling hurricane. During the night, the storm destroyed some 3,600 buildings and killed at least 6,000 residents out of a total population of about 38,000. Some estimates put the death toll as high as 10,000. The storm remains the most deadly natural disaster in U.S. history.

Even after a century of retelling, the tale of the great Galveston hurricane still chills us with the scale of its devastation and the sudden, anonymous loss of life. Today, 10 miles (16 km) of massive concrete seawall stands between the city of Galveston and the sea, reminding all behind it of the fantastically destructive potential of tropical storms.

Authorities at first collected corpses for burial at sea. But the bodies floated back and washed up on shore. (Courtesy of the ROSENBERG LIBRARY, Galveston, Texas)

A Wave of Profits

Galveston, presently home to some 50,000 people, sprawls across a barrier island. It is connected to the coast by a causeway at the island’s north shore, a bridge on the western side, and a ferry terminal on the east end. The island, 27 miles (43 km) long, varies in width from 1.5 to 3 miles (2.4 to 4.8 km). Salt marshes fringe its north shore. On the south coast, miles of hard-packed, caramel-colored sand afford an unrivaled recreational beachfront.

Established in 1838, the town had the best natural harbor on the Texas coast. This good fortune, and later improvements to the harbor, eventually allowed even the largest ocean-going freighters to add Galveston to their ports of call.

The city developed into an important center of export. And not just from Texas and surrounding states: By century’s end, Galveston was less than 2 days by steam locomotive from Chicago and its hyperactive commodities markets.

On the eve of the great storm, Galveston was one of the country’s major shipping ports. Cash from the sale of King Cotton poured in. Hotels rose. The newly wealthy built castle-like mansions in town. The saloons were packed, and the streets were bustling with activity.

In the 1870s and 1880s, Galveston became the most populous city in Texas, with 22,000 year-round inhabitants. In the summer season, even more people swarmed the beaches, bathhouses, and elegant hotels. Then came the storm.

Stormy Water

Galveston had withstood at least 11 hurricanes before the 1900 storm. The historical record on these storms is either telegraphic in its lack of detail or virtually absent. But it’s clear the major hazard had been, and remains, high storm tides.

As a tropical storm approaches the coast, strong surface winds and low central pressure mound up water in front of the tempest. This storm surge adds to the daily high tide, creating abnormally high water and coastal flooding. Storm tides 3, 6, 9, or even 12 feet above normal are not unheard of during a major storm.

Storm tides destroy coastal development and threaten the lives of anyone caught unaware. But in a setting like Galveston — dense development on a low-lying island — the potential for devastation and loss of life is much worse. A large storm tide can wash over the entire island as the tempest makes landfall.

During the 1900 storm, a tsunami-like wall of water bulldozed everything in front of it. As the wall of debris gained mass, its destructive power also grew. The storm tide also flowed around to the bay side of the island and flooded the city from the north. There was no escape from the vise-like meeting of the waters.

The Galveston Hurricane bulldozed portions of the city up to 15 blocks from the beach. Some 3,600 structures were smashed into a chaotic mix of splintered wood, broken glass, smashed furniture and dead bodies. (Courtesy of the Rosenberg Library, Galveston, Texas)

Isaac Cline

The only possible escape from such a storm would have been to get out of town in time to miss it. Unfortunately, weather forecasting in 1900 was primitive compared to today’s capabilities. But Galveston did have a resident weather expert: Isaac Monroe Cline.

Cline (1861–1955) was born in Tennessee. He was an excellent student, and considered becoming a preacher or a lawyer. Instead, in 1882 he joined the U.S. Army Signal Corps, the predecessor to today’s National Weather Service.

In 1889, Cline moved from Abilene, Texas, to Galveston with his wife, Cora, and their three daughters. Cline went there to start a new weather station and run the Weather Service’s Texas branch. In 1891, Congress transformed the Weather Service into a new civilian agency, the U.S. Weather Bureau.

The young meteorologist had already begun to make a reputation for himself. He issued the first 24- and 36-hour temperature forecasts and freeze alerts to help farmers. He also fostered cooperation with weather forecasters in Mexico. But Cline did not have the tools or knowledge to anticipate the great storm.

By August 27, the storm had organized to form a tropical depression — a system of thunderstorms with a low-pressure center and internal winds — west of the Cape Verde Islands. The next day, a ship’s captain recorded steady winds of Beaufort Force 6 (25–31 mph [40–50 km/h]). The weather system continued to grow in intensity as it barreled across the warm Caribbean Sea.

The Weather Bureau knew of the storm’s existence as early as August 30. The Bureau also knew that the storm passed over Cuba September 4, heading north. On September 6, it churned northwest of Florida’s Key West.

Expecting the storm to recurve eastward, as most Atlantic tropical storms did, Weather Bureau forecasters in Washington issued warnings to the eastern Gulf Coast, Florida, and southern states on the Atlantic. Instead, the storm turned west into the warm waters of the Gulf.

The great Galveston Hurricane, first sighted as a tropical disturbance off Africa’s west coast by a ship captain, rolled across the Caribbean Islands and Cuba before reaching the Gulf of Mexico. Forecasters expected it to turn north, but it headed west instead. The cyclone intensified into a major storm before making landfall near Galveston September 8, 1900. The storm, weakened but alive, churned across the entire continent, causing death and destruction even to sailors on the Great Lakes. It finally died offshore. (Credit: Extreme Weather/Theo Cobb)

On September 7, the day before landfall, Cline noticed an upturn in the size and frequency of swells reaching Galveston. The long, rolling waves were the leading edge of the storm surge.

Cline also noticed that the tide was rising. This made no sense, because the wind was blowing from the north, not from the south, which might have explained the higher tide. Nor had the barometer started to fall — another sign of a tropical storm.

Cline eventually decided a storm was coming from the sea. He ordered warning flags flown in town. According to his later memoir, Cline drove a horse and wagon along the beach at 5 a.m. the morning of the storm, to warn people to seek shelter on higher ground.

But little high ground existed in Galveston. The highest point stood only 8.7 feet (2.7m) above sea level. A storm tide estimated at 15 to 20 feet (4.6 to 6m) was coming, but most people remained in their homes. The Weather Bureau never even used the term “hurricane.” The lack of safe refuge and adequate warning doomed the city’s inhabitants.

Why didn’t Cline and the Weather Bureau see the disaster coming? Cline’s own bias probably played a role. In 1891, he published an article in a Galveston newspaper dismissing the “absurd delusion” that Galveston was at risk from hurricanes. He stated that, because of Earth’s rotation and large-scale wind patterns, tropical storms turn eastward before reaching the Gulf, except under very unusual circumstances. And even if a cyclone made it to the Texas coast, Cline argued, it would be relatively weak.

As for flooding, Cline believed storm tides would preferentially inundate the low-lying mainland coast, not Galveston. “It would be impossible,” he wrote, “for any cyclone to create a storm wave which could materially injure the city.”

By 1859, when surveyors completed this map of Galveston Island’s east end and harbor area, the city was a major center of trade. Cotton exports fueled the city’s rapid growth. (Credit: NOAA)

Disaster Day

Cline’s expectations proved tragically inaccurate. The storm enveloped Galveston the evening of September 8 with winds gusting as high as 140 mph (225 km/h). Cline and his brother Joseph, who also worked at the Weather Bureau, reported observations to Washington until the telegraph lines went down.

Like so many others, they returned home to wait out the tempest. Cline’s family and about 50 neighbors huddled in the house. During the storm, a railroad trestle broke free and struck the Cline home, tearing it apart. Isaac, his brother, and his daughters made it out of the wreckage of the house alive, but Cline’s wife drowned.

By 6 p.m. Saturday, the wind tore off the gauges at 100 mph. A dark, deadly night was coming. At about this time, Samuel O. Young, secretary of the city’s Cotton Exchange and Board of Trade, watched the mounting violence from his home. He had earlier observed the ocean start to encroach on the Strand, the city’s opulent main drag.

Now, through a west window in his home, Young saw the tide rise a full 4 feet in one pulse. Then he saw several large houses fall apart like toys and float away. Cline witnessed something similar: water rising from a depth of 8 inches to 4 feet on his first floor in the time it took for him to cross the room.

Texas historians have collected scores of equally harrowing personal accounts of the storm. A typical scenario of death saw people wading chest-deep in water and then climbing to the upper floors of buildings as the floodwater rose rapidly. Finally, the buildings collapsed, carrying many victims into the chaotic pile of splintered planks, broken glass, smashed furniture, and drowned bodies. And all this occurred in pitch darkness as the storm howled like a freight train. Venturing outdoors was certain death.

Galveston Mourns

Charles Law, a traveling salesman who stayed the night in the Tremont Hotel, ventured outside Sunday morning after a night when he and many others waited helplessly for death. “I went out into the streets and the most horrible sights you can ever imagine,” he later recounted in a letter to his wife. “I gazed upon dead bodies laying here and there. The houses all blown to pieces. . . And when I got to the gulf and bay coast, I saw hundreds of houses all destroyed with dead bodies all lying in the ruins, little babies in their mothers’ arms.”

The authorities first tried to dispose of the bodies by towing them in barges out to sea. But the bloated corpses floated back to shore. Most bodies were burned in large pyres onshore, a process that continued for more than 6 weeks. Family, friends, and neighbors watched as about 1 in every 6 of their number went up in smoke with the wreckage of the city.

The storm headed inland as far as Ontario, Canada, weakened but still dangerous. Thirteen lost their lives on Lake Erie with the sinking of two steamships. The Canadian fishing fleet took heavy losses of ships and sailors. The storm headed into the North Atlantic September 13 and eventually died.

GALVESTON’S NEW COASTAL DEFENSE SYSTEM included a massive wall that stood between the sea and most of the city center by 1904. Subsequent additions extended the wall for 10 miles (16 kilometers). (Credit: Courtesy of the ROSENBERG LIBRARY, Galveston, Texas)

City on the Mend

The great storm had proved Isaac Cline tragically wrong about Galveston’s vulnerability to hurricanes. In response, the survivors decided to harden Galveston Island against flood tides and surf. On the ocean coast, Galveston built a massive seawall to protect the city’s core. It has grown over the years. Today, the concrete wall measures 16 feet (4.9m) at its base, rises 15.6 (4.8m) feet above sea level, and spans more than 10 miles (16 km).

To protect against flooding, engineers raised the island’s elevation, pitching it 1 foot per 1,500 feet of distance from the high side at the seawall toward the north shore. This required 16 million cubic yards of fill. Buildings were raised on screw jacks so sandy fill could be pumped underneath. The same went for sewer and gas lines.

The fill material was a slurry of water and sand dredged from the ship channel between Galveston and Pelican Island. Workers pumped it through pipes into the spaces beneath the suspended buildings. Gradually, the fill drained and hardened. By 1911, some parts of the city were raised as much as 11 feet (3.4m).

Life went on for Cline, too. He moved to New Orleans in 1901 to become forecaster- in-charge of the Weather Bureau’s Gulf District. He was responsible for the coast stretching from Texas to Florida. In addition to his regular duties, Cline continued to study tropical cyclones. He developed a method for tracking and forecasting storm trajectories based on detailed meteorological data collected in front of and to the sides of storms. Cline collected detailed data on 16 cyclones from 1900 to 1924. He published his observations and methods for charting storms in a book, Tropical Cyclones, in 1924. Cline retired in 1935. He remained an art dealer in New Orleans’ French Quarter until his death in 1955.

Storms to Come?

The reconstruction of the Oleander City buried most of Galveston’s trees and well-maintained gardens and greenery. So were the graves of many past residents. Galveston was, in a real sense, a city whose slate had been wiped clean and rewritten.

One fact about Galveston remains the same: It is vulnerable to attack from the sea. After a 1915 hurricane comparable to the 1900 tempest, much of the city flooded, although not catastrophically. Structures behind the seawall generally survived the onslaught. But as the 2005 Hurricane Katrina disaster reminded us, it never pays to underestimate the destructive potential of hurricanes. Although we may be able to forecast storms much better and mandate evacuation plans that can save thousands of lives, nothing can stop a hurricane on the move — except its collision with the coast. Galveston and thousands of other seaside communities can only wait to see what nature has to dish out in future storms.

This story originally appeared under the headline “How Galveston survived America’s deadliest storm” in the 2008 Extreme Weather special issue .


Deadliest natural disaster in US history hit Galveston in 1900, forever changing hurricane preparedness

The Great Storm of 1900 claimed the lives of 12,000 people, including 8,000 on the Island. No one saw it coming.

GALVESTON, Texas — The Great Storm of 1900 got its name because back then they didn’t name hurricanes and this one was like nothing before it and nothing after it.

Scientists at that time didn’t believe a catastrophic cyclone could form near Galveston because of how shallow the continental shelf is. Until September 8, 1900 proved that theory wrong when a category four hurricane slammed Galveston.

The lack of forecasting tools and no real warning system made the 1900 hurricane the deadliest natural disaster in U.S. It’s documented 12,000 people were killed, including 8,000 people on the Island.

A statue was later erected to remember the lives lost. And at the Rosenberg Library, memories of the hurricane are captured in several letters.

“The waters of the gulf were piled up by a formidable storm,” one reads.

Another witness said “the more substantial buildings, containing their hundreds of terrified humanity collapsed like shells crushing.”

The technology that gives us such early information about storms simply didn’t exist then.

“There’s no satellite. There’s no radar. There’s no aircraft reconnaissance. So you can’t really look down and see anything,” Lance Wood with the National Weather Service said.

“[They] didn’t even have any computer modeling. So you used land-based observations of just temperature pressure and then what you can see above you to sort of extrapolate what might happen with the weather system.”

According to Wood, there were some tools, but it was a far cry from what we have today.

They did have some communication via telegraph from Cuba a few days before, so that’s why some storm warnings were posted. However, you couldn’t measure how big the storm was or how intense if something is changing over the Gulf of Mexico.

If a storm was coming, two flags would be hoisted up and news had to travel through word of mouth.

But, in September 1900 as the storm bore down, it was a little too late. The powerful hurricane barreled into town, wrecking shipping and destroying homes and buildings that sat unprotected on the along the coastline.

In 1900, there was no seawall.

“What was interesting is before the 1900 storm, it had been proposed actually that it might be a good idea to protect yourself from the ocean, but it had been rejected,” Wood said. “It was quickly adopted that this is the way we need to go. And they began in 1902 to to build this 17-foot seawall. And it was complete by 1904.”

The seawall grew from 1904 through the 1960s to a little over 10 miles long. Galveston has made a few repairs for erosion in the years since, but there hasn’t been much change to the overall design.

While it was visionary one 120 years ago to build the seawall, today ongoing research is being done on how to build a more complete surge protection system to guard the great city we love.


#7 Great Galveston Hurricane is the deadliest natural disaster in U.S. history

Estimates of the deaths caused due to the Galveston hurricane vary between 6,000 and 12,000 with the number cited in official reports being 8,000, around 20% of the island’s population. A further 30,000 were left homeless. With a death toll of 8,000, the Galveston Hurricane of 1900 remains the deadliest natural disaster in U.S. history y el third deadliest Atlantic hurricane after the Great Hurricane of 1780 and 1998’s Hurricane Mitch. It killed more people than all tropical cyclones that have struck the United States since.


Galveston Hurricane storm flood. Deadliest natural disaster in U.S. history.

This 8 page newspaper has a one column headline on page 2: "THREE THOUSAND DEAD" with subheads. (see photos) This is actually a 1st report in this title due to it being a weekly newspaper.

Other news of the day. Usual browning with minor margin wear, otherwise good. Tratar con cuidado.

source: wikipedia: The Hurricane of 1900 made landfall on the city of Galveston, Texas on September 8, 1900. It had estimated winds of 135 mph (215 km/h) at landfall, making it a Category 4 storm on the Saffir-Simpson Hurricane Scale.[1]

The hurricane caused great loss of life with the estimated death toll between 6,000 and 12,000 individuals[2] the number most cited in official reports is 8,000, giving the storm the third-highest number of casualties of any Atlantic hurricane, after the Great Hurricane of 1780 and 1998&rsquos Hurricane Mitch. The Galveston Hurricane of 1900 is to date the deadliest natural disaster ever to strike the United States. By contrast, the second-deadliest storm to strike the United States, the 1928 Okeechobee Hurricane, caused approximately 2,500 deaths, and the deadliest storm of recent times, Hurricane Katrina, claimed the lives of approximately 1,800 people.

The hurricane occurred before the practice of assigning official code names to tropical storms was instituted, and thus it is commonly referred to under a variety of descriptive names. Typical names for the storm include the Galveston Hurricane of 1900, the Great Galveston Hurricane, and, especially in older documents, the Galveston Flood. It is often referred to by Galveston locals as The Great Storm or The 1900 Storm.


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