El SIDA estalla - Historia

El SIDA estalla - Historia

(21/4/84) Los científicos franceses informaron haber aislado el virus que causó el Síndrome de Inmunodeficiencia Adquirida (SIDA). En 1984, se notificaron 7.000 casos de SIDA en los Estados Unidos; 3.300 de sus víctimas estaban muertas a finales de año.

Pandemias que cambiaron la historia

En el ámbito de las enfermedades infecciosas, una pandemia es el peor de los casos. Cuando una epidemia se propaga más allá de las fronteras de un país, es entonces cuando la enfermedad se convierte oficialmente en pandemia.

Las enfermedades transmisibles existieron durante los días de la humanidad y los cazadores-recolectores, pero el cambio a la vida agraria hace 10.000 años creó comunidades que hicieron que las epidemias fueran más posibles. La malaria, la tuberculosis, la lepra, la influenza, la viruela y otras aparecieron por primera vez durante este período.

LEER MÁS: Vea toda la cobertura pandémica aquí. & # XA0

Cuanto más civilizados se volvían los humanos, construyendo ciudades y forjando rutas comerciales para conectarse con otras ciudades, y librando guerras con ellos, más probables eran las pandemias. Vea una línea de tiempo a continuación de las pandemias que, al devastar las poblaciones humanas, cambiaron la historia.


Transmisión del VIH e historia del VIH / SIDA

El síndrome de inmunodeficiencia adquirida (SIDA) es un término más antiguo para los síntomas y la enfermedad causados ​​por la infección por el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH). En el pasado, los médicos se referían al SIDA o al "SIDA completo" como una fase separada y más grave de la infección. Con los tratamientos modernos, la enfermedad del VIH se maneja como una enfermedad a largo plazo y ya no es necesario el uso de "SIDA" para referirse a una fase separada. Por lo tanto, ahora se hace referencia al VIH como enfermedad del VIH o VIH / SIDA. El VIH infecta muchas células del cuerpo, pero las más importantes que causan enfermedades médicas son las células del sistema inmunológico.

¿Qué causa el VIH / SIDA?

El VIH puede causar una enfermedad breve y un sarpullido durante la fase inicial de la infección, y puede simular muchas infecciones víricas comunes como el resfriado común, la influenza o incluso la mononucleosis. Con mayor frecuencia, la infección temprana no causa síntomas y la persona infectada no se da cuenta. A medida que el VIH infecta cada vez más células inmunitarias con el tiempo, las células inmunitarias comienzan a disminuir y la persona no puede combatir las infecciones. Cuanto menor es el descenso de las células inmunitarias, más y más infecciones inusuales comienzan a ocurrir. Finalmente, la persona busca atención médica y la infección por VIH a menudo se diagnostica en este punto de la enfermedad por VIH.

La investigación también ha sugerido que la infección a largo plazo con el VIH causa inflamación a largo plazo que puede conducir a afecciones como enfermedades cardíacas, diabetes, derrames cerebrales y más, estas afecciones ocurren a edades más tempranas en las personas infectadas con el VIH que en las que no son. Las pautas de salud actuales recomiendan la prueba del VIH para todos los adolescentes y adultos que son sexualmente activos o están expuestos a sangre y fluidos corporales. Esto se recomienda al menos una vez en la vida, cada vez que una mujer está embarazada y con mayor frecuencia si la persona tiene factores de riesgo de infectarse con el VIH.

Al descubrir la infección por el VIH a tiempo, se puede ofrecer un tratamiento eficaz para mejorar la efectividad a largo plazo de los tratamientos, evitar que los bebés nazcan con el VIH o lo contraigan al amamantar, prevenir la propagación de la infección a otras personas y reducir las afecciones relacionadas con la inflamación como la diabetes. que pueden reducir la calidad de vida y la esperanza de vida. La detección temprana de la infección por el VIH también alerta a los médicos para que realicen pruebas de detección de otras enfermedades que se adquieren de la misma manera que el VIH y que pueden afectar la salud.

PREGUNTA

¿Cuál es la historia y el tratamiento del VIH / SIDA?

El síndrome causado por el VIH se reconoció por primera vez en los EE. UU. A fines de la década de 1970. La investigación ha confirmado que el VIH evolucionó a partir de un virus muy similar, el virus de la inmunodeficiencia de los simios, que se encuentra en los chimpancés de África occidental. Se cree que el VIH ha mutado y ha saltado a los humanos cuando se cazaba a los chimpancés por su carne. Esto puede haber ocurrido ya en la década de 1800, y el VIH se ha extendido lentamente por todo el mundo, propagándose más rápidamente con la globalización y los viajes en los últimos tiempos (desde la década de 1980).

A fines de la década de 1980, se dispuso del primer tratamiento farmacológico con azidotimidina (AZT) o retrovir para el tratamiento del VIH.

A mediados de la década de 1990, la terapia antirretroviral como tratamiento combinado de la infección por VIH con al menos tres medicamentos revolucionó el manejo de esta enfermedad. La enfermedad se controla mucho más fácilmente con terapia antirretroviral y la progresión a estadios avanzados es ahora mucho menos común. Hoy en día, el VIH / SIDA se puede tratar con varias combinaciones de medicamentos, en algunos casos, con una píldora combinada al día.

Lo que antes se consideraba una "sentencia de muerte" ahora es una enfermedad crónica tratable, muy parecida a la diabetes o la enfermedad cardíaca, siempre que la persona infectada no omita dosis de medicamentos y se mantenga al día con el seguimiento y las recomendaciones médicas. Las personas que reciben un tratamiento combinado eficaz para el VIH pueden llevar una vida relativamente normal y productiva.


Transmisión

El VIH se transmite por transferencia directa de fluidos corporales, como sangre y productos sanguíneos, semen y otras secreciones genitales o leche materna, de una persona infectada a una no infectada. El principal medio de transmisión en todo el mundo es el contacto sexual con una persona infectada. El VIH se transmite con frecuencia entre usuarios de drogas intravenosas que comparten agujas o jeringas. Antes del desarrollo de procedimientos de detección y técnicas de tratamiento térmico que destruyen el VIH en los productos sanguíneos, la transmisión también se producía a través de productos sanguíneos contaminados, muchas personas con hemofilia contraían el VIH de esa manera. Hoy en día, el riesgo de contraer el VIH por una transfusión de sangre es extremadamente pequeño. En casos raros, la transmisión a los trabajadores de la salud puede ocurrir como resultado de un pinchazo accidental con una aguja que se usó para obtener sangre de una persona infectada.

El virus puede transmitirse a través de la placenta oa través de la leche materna de la madre al bebé.La administración de medicamentos antirretrovirales tanto a la madre como al bebé en el momento del nacimiento reduce la posibilidad de que el niño se infecte con el VIH (vea abajo VIH y embarazo). La terapia antirretroviral puede reducir el riesgo de transmisión de personas infectadas a sus parejas sexuales no infectadas en un 96 por ciento cuando se prescribe inmediatamente después del diagnóstico. Además, si las personas infectadas se adhieren a la terapia antirretroviral a largo plazo, su carga viral del VIH puede eventualmente volverse indetectable, lo que significa que el virus no puede transmitirse por contacto sexual, este fenómeno se conoce como "indetectable = intransmisible" (U = U) .


Enfermedades mortales:

Los expertos advierten que una pandemia mundial detendrá a la humanidad tal como la conocemos en los próximos 20 a 30 años. Las epidemias pasadas pueden ofrecer una idea de lo que depara el futuro. A continuación, echamos un vistazo a algunos de ellos.

La viruela es causada por el virus variola, que se transmite por contacto de piel a piel o por contacto con fluidos corporales. También se puede propagar por el aire.

En 430 a. C., la viruela mató a más de 30.000 personas en Atenas, Grecia, reduciendo la población de la ciudad en al menos un 20%.

La plaga de Justiniano, que comenzó en 541 y continuó intermitentemente durante casi 200 años, mató a 50 millones de personas en Oriente Medio, Asia y la cuenca del Mediterráneo, según algunas estimaciones. La plaga es causada por bacterias que son transmitidas por ratas que fueron picadas por pulgas infectadas.

Lo que se conoce como la Gran Plaga de Londres en realidad comenzó en China en 1334 y se extendió a lo largo de rutas comerciales, acabando con ciudades enteras. Florencia, Italia, perdió un tercio de sus 90.000 residentes en los primeros seis meses. En total, Europa perdió 25 millones de personas.

Había aproximadamente 25 millones de personas viviendo en lo que ahora se llama México cuando llegó Hernando Cortés en 1519. Una epidemia de viruela mató entre 5 y 8 millones de la población nativa en los dos años siguientes. Durante el próximo siglo, menos de 2 millones sobrevivirían a esta y otras enfermedades transmisibles traídas por los exploradores europeos.

La viruela llegó a Massachusetts en 1633, traída por colonos de Francia, Gran Bretaña y los Países Bajos. Se extendió rápidamente a la población nativa americana, que hasta ahora había estado libre de esta enfermedad transmisible. No está claro cuántos murieron a causa de la viruela, aunque los historiadores estiman que unos 20 millones pueden haber muerto después del desembarco de los europeos.

Filadelfia sufrió una epidemia de fiebre amarilla en 1793 que mató a una décima parte de la población de 45.000 habitantes de la ciudad.

La plaga moderna comenzó en la década de 1860 y mató a más de 12 millones de personas en China, India y Hong Kong. No fue hasta la década de 1890 que la gente descubrió cómo se estaba propagando la infección bacteriana y se creó una vacuna.

Una epidemia de viruela en Boston infectó a 1.500 personas en 1901. Se informó de 270 muertes.

El mayor brote de peste del siglo XX ocurrió en Manchuria entre 1910 y 1911. Aproximadamente 60.000 personas murieron. La plaga todavía ocasionalmente causa brotes más pequeños en partes del África subsahariana.

Se estima que la gran pandemia de gripe de 1918 y 1919 provocó la muerte de entre 30 y 50 millones de personas en todo el mundo. Entre ellos se encontraban 675.000 estadounidenses.

La poliomielitis alcanzó su punto máximo en los EE. UU. Casi 60.000 niños se infectaron y más de 3.000 murieron. Tres años después, la vacunación comenzó a prevenir la enfermedad transmisible.

En 1984, los científicos identificaron al virus de la inmunodeficiencia humana, o VIH, como la causa del SIDA. Ese mismo año, la enfermedad mortal mató a más de 5.500 personas en Estados Unidos. Hoy en día, más de 35 millones de personas en todo el mundo viven con una infección por el VIH. Más de 25 millones de personas han muerto de SIDA desde que se notificaron los primeros casos.

El síndrome respiratorio agudo severo, más conocido como SARS, se identificó por primera vez en 2003 en China, aunque se cree que el primer caso ocurrió en noviembre de 2002. En julio se habían reportado más de 8,000 casos y 774 muertes.

La pandemia mundial de gripe H1N1 puede haber causado la muerte de hasta 575.000 personas, aunque solo se confirmaron 18.500 muertes. El virus H1N1 es un tipo de gripe porcina, que es una enfermedad respiratoria de los cerdos causada por el virus de la influenza tipo A.

Una epidemia de cólera mató al menos a 10,000 personas en Haití en 2010 luego de un terremoto mortal que paralizó a la nación. El brote obstaculizó los esfuerzos de reconstrucción. Las Naciones Unidas se disculparían más tarde por negar inicialmente las afirmaciones de que las fuerzas de paz nepalesas llevaron la enfermedad mortal al país después del terremoto.

En 2012, aproximadamente 122.000 personas en todo el mundo murieron a causa del sarampión, una enfermedad altamente contagiosa causada por un virus. La fiebre tifoidea mata a unas 216.000 personas al año. La tuberculosis, una enfermedad bacteriana infecciosa, mató a aproximadamente 1,3 millones en 2012. Estas son algunas de las enfermedades infecciosas que más preocupan a los funcionarios de salud en la actualidad.

La epidemia de fiebre hemorrágica del Ébola de 2014 en África occidental fue el mayor brote de ébola registrado. El virus mató a más de 11,300 personas antes de que se declarara terminado en 2016.

La Organización Mundial de la Salud declaró una emergencia de salud pública de preocupación internacional por el virus del Zika y pronosticó que de 3 a 4 millones se infectarían dentro de un año, ya que se estaba "propagando explosivamente" por las Américas. El Zika es la primera enfermedad transmitida por mosquitos que causa un defecto congénito. El defecto congénito devastador es la microcefalia. El virus también está asociado con abortos espontáneos, mortinatos y otros déficits neurológicos. Si bien no es mortal en la forma en que lo son otras epidemias, hay un gran impacto en las generaciones futuras cuando nacen menos niños porque los padres le temen al virus.


Tratamientos contra el VIH: una historia de avances científicos

La introducción de medicamentos antivirales utilizados en combinación es uno de los avances más importantes en la historia del tratamiento del VIH / SIDA. Al usar más de un fármaco a la vez, la terapia de combinación puede "controlar" al VIH desde más de un ángulo, de modo que incluso si un fármaco falla, otro puede continuar suprimiendo la replicación viral. Pero este avance tardó mucho tiempo en hacerse, siguiendo un curso histórico de & quot sin terapia & quot a & quot; monoterapia & quot; y ahora a & quot; terapia de combinación & quot ;. Este extracto de libro proporciona una descripción histórica de los avances en el seguimiento del progreso del tratamiento y el surgimiento de la terapia de combinación.

Al principio

En el verano de 1981, Informe Semanal de Mortalidad y Morbilidad, publicado por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de EE. UU., incluyó dos informes sobre aumentos en infecciones previamente raras entre hombres homosexuales en Nueva York y California. "Los médicos deben estar atentos al sarcoma de Kaposi, [Pneumocystis carinii] neumonía y otras infecciones oportunistas asociadas con la inmunosupresión en hombres homosexuales. ”Así comenzó un proceso de descubrimiento médico sobre el Síndrome de Inmunodeficiencia Adquirida (SIDA) que continúa hasta nuestros días.

Aunque el progreso médico a menudo parece lento, los avances en el conocimiento sobre el SIDA han sido rápidos en muchos sentidos. Al cabo de un año, las pruebas epidemiológicas habían dejado claro que el agente causante del sida era transmisible sexualmente y que se había extendido particularmente dentro de las redes sexuales de hombres homosexuales. En dos años, los avances en el entonces incipiente campo de la retrovirología permitieron a los investigadores del Instituto Pasteur de París aislar el "virus del SIDA", que finalmente se conoció como el virus de la inmunodeficiencia humana o VIH.

Investigaciones posteriores determinaron gradualmente los medios precisos por los cuales el VIH invade el cuerpo humano. Transmitido de persona a persona principalmente a través de la sangre, el semen y las secreciones vaginales, los principales objetivos del VIH son las mismas células del sistema inmunológico (particularmente las células T CD4 + y los macrófagos) que están destinadas a eliminar los patógenos extraños del cuerpo. Después de entrar en una célula del sistema inmunológico, el virus comienza un implacable proceso de replicación, su única actividad y que permite una constante propagación a nuevas células. En el proceso, el sistema inmunológico del organismo huésped puede resultar devastado.

Mientras que la mayoría de los virus retienen su información genética en cadenas de ADN, los retrovirus como el VIH emplean ARN más simple. La capa externa del virus consta de glicoproteínas particulares, que pueden formar enlaces bioquímicos con proteínas particulares (como CD4) que se encuentran en la superficie de algunas células, en particular las del sistema inmunológico. Una vez que se produce la unión, el ciclo de vida del VIH requiere la inserción de su propio material genético en la célula huésped y, en última instancia, el uso de tres enzimas virales importantes. La primera, la transcriptasa inversa, convierte el ARN en ADN (un proceso llamado "transcripción inversa"). La segunda, la integrasa, integra el ADN viral en el ADN de la célula humana. La tercera, la proteasa, luego escinde nuevas copias de las proteínas virales, lo que permite que se ensamblen nuevas partículas de virus y que estos nuevos virus abandonen la célula. Estas tres enzimas son esenciales para el proceso de replicación viral y la mayoría de los avances en el tratamiento del VIH provienen de la inhibición de la actividad de estas enzimas.

De la monoterapia a la terapia combinada

En 1986, la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) aprobó el primer medicamento antivírico zidovudina (ZDV AZT) para su uso en la prevención de la replicación del VIH al inhibir la actividad de la enzima transcriptasa inversa. El AZT es parte de una clase de fármacos conocidos formalmente como inhibidores de la transcriptasa inversa análogos de nucleósidos. Después de 1991, se agregaron varios otros análogos de nucleósidos al arsenal anti-VIH, al igual que una nueva clase de medicamentos contra el VIH llamados inhibidores de la transcriptasa inversa no análogos de nucleósidos que funcionan de manera similar a los análogos de nucleósidos pero que se activan más rápidamente. una vez dentro del torrente sanguíneo. A continuación se desarrolló la clase de medicamentos antivirales conocidos como inhibidores de proteasa, que eran claramente diferentes de los inhibidores de la transcriptasa inversa en que no buscan prevenir la infección de una célula huésped, sino evitar que una célula ya infectada produzca más copias. del VIH.

A pesar de esta proliferación de opciones de fármacos, la terapia antiviral estándar para las personas infectadas por el VIH entre 1986 y 1995 fue en su mayor parte la "monoterapia" o tratamiento con un solo fármaco. Dichos fármacos parecían ser parcialmente eficaces, aunque había una gran variación en la eficacia entre los individuos.

Durante este período, también hubo avances significativos en la comprensión de cómo funciona el VIH en el cuerpo. En particular, mientras que alguna vez se creyó que los individuos entraban en un período de latencia de diez años o más después de su infección inicial con el VIH, se entendió que grandes cantidades de replicación viral continuaban durante todo el período de infección, incluso si un individuo no presentaba ningún síntoma de enfermedad. Por lo tanto, ahora se sabe que la aparición de los síntomas del SIDA no es el resultado de un resurgimiento repentino de un virus latente, sino más bien de una lenta `` guerra de desgaste '' entre el VIH y el sistema inmunológico del huésped, siendo este último lentamente eliminado por el virus. anterior.

El reconocimiento de la persistencia de la replicación viral, con miles de millones de copias del VIH producidas y destruidas diariamente, también hizo posible una mejor comprensión del proceso por el cual el virus se vuelve gradualmente menos sensible a medicamentos antivirales específicos, un proceso conocido como desarrollo. resistencia. Dicha resistencia generalmente ocurre cuando una mutación aleatoria durante la replicación del VIH provoca un pequeño cambio genético en el ARN del virus, lo que lo hace menos vulnerable a los efectos de los medicamentos antivirales. La resistencia a los medicamentos puede complicar seriamente el tratamiento al hacer que los medicamentos sean menos efectivos o incluso completamente ineficaces. Además, una vez que un organismo ha desarrollado resistencia a un fármaco, también puede volverse resistente a otros fármacos de la misma clase (resistencia cruzada) oa varios fármacos diferentes (resistencia a múltiples fármacos).

Desde esta perspectiva, se pudo ver que la monoterapia contra el VIH tenía una utilidad limitada porque el VIH podía desarrollar rápidamente resistencia a cualquier medicamento. Sin embargo, la expansión del número de clases distintas de medicamentos antivirales hizo posible un cambio de la monoterapia a la terapia combinada, en la que se usan simultáneamente medicamentos de dos o más clases. Este cambio a la terapia combinada ha tenido efectos dramáticos porque "en esencia, la terapia combinada sofoca las formas mutadas del VIH antes de que tengan la oportunidad de florecer". Por ejemplo, en una combinación de ddI, d4T e indinavir, una cepa de VIH que es naturalmente resistente a ddI será controlada por d4T e indinavir, mientras que una cepa de VIH que es resistente a indinavir será controlada por d4T y ddI '' (Horn 1998). Cuando los fármacos análogos de nucleósidos, los fármacos análogos que no son de nucleósidos y los inhibidores de proteasa se utilizan en conjunto, estas combinaciones de fármacos se denominan "terapia antirretroviral muy activa" o HAART.

Los médicos han recetado HAART en una amplia variedad de combinaciones y, con el tiempo, ha surgido evidencia convincente de que combinaciones particulares de un inhibidor de la proteasa y uno o dos medicamentos más pueden tener efectos dramáticos, reduciendo la cantidad de virus en la sangre, lo que provoca un aumento en la cantidad de células CD4 +, que conduce a una mejor salud y bienestar y minimiza la oportunidad de nuevas mutaciones que podrían crear cepas de VIH resistentes a los medicamentos. A principios de 1997, la terapia combinada se había convertido en el estándar de atención para las personas infectadas por el VIH que habían comenzado a mostrar signos de inmunosupresión significativa, aunque no ha surgido un consenso claro sobre el mejor momento para iniciar la terapia. Esta decisión debe basarse en equilibrar una variedad de factores, incluido el tiempo transcurrido desde la infección inicial, el recuento actual de células CD4 y la carga viral, el pronóstico clínico, el perfil de efectos secundarios y la preparación psicológica y la motivación del individuo para comenzar y adherirse al tratamiento.

Todavía no es una cura

En total, el tratamiento simultáneo de personas con VIH con diferentes clases de medicamentos antivirales es uno de los avances científicos más importantes en la historia de la epidemia del sida. Cinco años después de su uso generalizado, la terapia antiviral combinada ha demostrado un enorme potencial, eliminando los temores iniciales de que resultaría ser otro callejón sin salida en el tratamiento de la infección por VIH. Sin embargo, por otro lado, las terapias combinadas aún no han logrado los objetivos más optimistas establecidos por los científicos, y mucho menos las afirmaciones a menudo publicitadas de los medios de comunicación populares. En particular, la eliminación completa o "erradicación" del VIH de un individuo infectado nunca se ha logrado, y quizás nunca se logre porque el VIH tiene la capacidad de permanecer latente en ciertas células y también de infectar células de difícil acceso en el sistema nervioso central y otras partes del cuerpo. De manera similar, los medicamentos antivirales tienen la característica de permitir que se desarrolle una resistencia total o parcial incluso después de una semana de omisión del medicamento, uso irregular o dosis incompletas, y la resistencia cruzada es muy común.

No obstante, el impacto general de las terapias combinadas ha sido abrumadoramente positivo. Desde mediados de la década de 1990 ha habido una disminución significativa en las tasas de muerte por SIDA en los Estados Unidos, así como en los nuevos diagnósticos de SIDA y en las hospitalizaciones por complicaciones relacionadas con el VIH / SIDA.

Esta disminución en las muertes por SIDA se ha atribuido a una variedad de causas, incluido el tratamiento mejorado y la profilaxis contra las infecciones oportunistas, así como una caída epidemiológica proyectada a largo plazo como la gran primera ola de personas infectadas por el VIH en los años setenta o principios de los ochenta. murió a principios y mediados de la década de 1990. Sin embargo, la introducción de terapias combinadas también ha jugado un papel crucial en este declive. De hecho, las terapias combinadas han recuperado a numerosos individuos del proverbial "borde de la muerte", devolviendo a muchos miles a una apariencia de su estado de salud anterior y reduciendo drásticamente la incidencia de nuevas infecciones oportunistas y cánceres relacionados con el VIH. Parece que esta tendencia de disminución de las muertes continuará, aunque debido a que los avances en el tratamiento solo han estado disponibles durante un tiempo relativamente corto, nadie puede decir con certeza cuáles serán los efectos a largo plazo de estos tratamientos. El uso prolongado de antivirales puede brindar una ventana de oportunidad para terapias de refuerzo inmunológico y tal vez incluso la restauración del funcionamiento inmunológico normal. Por otro lado, el uso continuado de estos medicamentos tóxicos y poderosos presenta factores de complicación propios, en particular daños a órganos vitales como el hígado, los riñones y el corazón.

Otra medida, más sutil, de la influencia de las terapias de combinación ha sido posible gracias a nuevos ensayos como la reacción en cadena de la polimerasa (PCR) y el ADN ramificado (bADN) que miden la carga viral, o el número de copias de ARN viral circulante en la sangre. . Anteriormente, los médicos se veían obligados a confiar en el recuento de células CD4 + como el marcador principal y sustituto de la eficacia del tratamiento antiviral. Ahora, sin embargo, se ha demostrado que la carga viral es más confiable en el seguimiento del tratamiento y también se ha asociado con la progresión de la enfermedad del VIH: en general, cuanto mayor es la carga viral, más rápida es la progresión de la enfermedad. En resumen, mientras que el recuento de células CD4 + puede ayudar con un diagnóstico de cómo se encuentra actualmente el paciente, el recuento de células CD4 + y la carga viral juntos pueden ayudar a formar un mejor pronóstico de probables resultados futuros.

Las pruebas de carga viral se utilizan para controlar el éxito del tratamiento y sugerir cuándo una terapia combinada en particular no está funcionando. El tratamiento exitoso a menudo conduce a una lectura de la carga viral por debajo del nivel de detección (anteriormente, y de manera algo confusa, conocida como indetectable), lo que indica que la concentración de VIH en la sangre es demasiado baja para ser detectada usando un ensayo particular. Dependiendo del ensayo, esto puede variar de menos de 500 a menos de 40 copias de ARN viral por mililitro de plasma. Si bien una carga viral por debajo del nivel de detección es una afirmación de buena salud, enfáticamente no significa que la sangre esté libre de virus o que la carga viral permanecerá baja con el tiempo. Además, los estudios han demostrado que las personas que tienen cargas virales por debajo del nivel de detección en la sangre pueden tener virus en el semen o en las secreciones vaginales, lo que significa que siguen siendo potencialmente infecciosas.

Cuando el VIH desarrolla resistencia a un fármaco en particular o una combinación, se dice que el virus se "rompe" y la carga viral comienza a aumentar. En este punto, el proveedor generalmente recomienda un nuevo conjunto de medicamentos antivirales. La elección de la nueva combinación es un asunto complejo, ya que se deben tener en cuenta los problemas de resistencia cruzada. Por lo tanto, si bien el cambio es posible, la cantidad de veces que se puede realizar un cambio en el régimen es limitada, y la posibilidad de agotar estas opciones limitadas hace que muchas personas se muestren reacias a cambiar los medicamentos.

El estado de tratamiento combinado posterior a Vancouver

En general, para las personas que viven con la enfermedad del VIH, así como para los profesionales que trabajan con ellos, las noticias sobre la efectividad de las terapias combinadas que surgieron en 1996, particularmente de la conferencia internacional sobre el SIDA de ese año en Vancouver, fueron alentadoras pero también confusas. Durante y después de la conferencia, los informes de los principales medios de comunicación hicieron que pareciera que se había descubierto una cura total.

Después de la conferencia, una avalancha de cobertura de noticias sugirió el fin de la epidemia. Un artículo de Andrew Sullivan en el Revista del New York Times se tituló "Cuando terminan las plagas: notas sobre el crepúsculo de una epidemia", un título demasiado optimista que reflejaba las tensiones que rodean los avances en el tratamiento. Finalmente, parecía haber una razón para esperar que la enfermedad del VIH pudiera convertirse en una enfermedad crónica y manejable para más de una pequeña minoría de los infectados. Sin embargo, proclamar que estábamos entrando en el "crepúsculo de la epidemia" dio falsas esperanzas, es y fue engañoso (especialmente para las personas que no tienen acceso al tratamiento). Si bien la terapia combinada no elimina el VIH del cuerpo, el virus solo desarrolla lentamente resistencia a los medicamentos en personas que siguen el estricto programa de medicamentos. Esto significa que las personas que se benefician de la terapia combinada no pueden suspender de manera segura su estricto programa de medicamentos sin experimentar un rebote en la actividad viral. (Sin embargo, actualmente se están realizando investigaciones sobre el uso de & quot; interrupciones estratégicas del tratamiento & quot; que permitirían a las personas omitir dosis).

Dos estudios publicados en la revista Ciencias, mostró que aunque el virus acechaba en el sistema inmunológico de los pacientes en terapia de combinación triple, ocupaba muy pocas células, e incluso después de dos años de terapia no había desarrollado resistencia a los fármacos. El Dr. David Ho del Aaron Diamond Center en Nueva York dijo: "Esta noticia debería ser una motivación para que los pacientes continúen y se adhieran estrictamente a su régimen". Estos artículos también informaron que, si bien el VIH obtenido de estas personas puede no haber sido resistente después Tras varios años de tratamiento, el virus aún era competente, es decir, capaz de causar una infección generalizada en ausencia de una terapia farmacológica eficaz. Estos hallazgos apoyan la idea de que el tratamiento parece necesitar ser de por vida.

Steven Deeks, de la Universidad de California, San Francisco, caracterizó que la falla de los medicamentos ocurre con mayor frecuencia en pacientes que se han vuelto resistentes a los medicamentos como resultado de un tratamiento previo o que no se han adherido a los esquemas de dosificación. Deeks continuó explicando que estos estudios y citas respaldan la observación de que en los pacientes que no han tomado medicamentos antivirales antes y que toman la combinación según las indicaciones, entre el 80 y el 90 por ciento obtienen buenos resultados ".

A principios de 1999, la euforia general, así como el sensacionalismo y el optimismo excesivo, que siguió a la conferencia de Vancouver había disminuido considerablemente. "Para muchas personas, los inhibidores de la proteasa son ahora 'noticias viejas'", dijo Alan Berkman, un médico especialista en VIH en la ciudad de Nueva York, sobre la actitud de muchos pacientes a fines de 1998. "Al principio, hubo todos estos ejemplos dramáticos de personas en aumento de sus lechos de muerte, pero eso ya fue hace un tiempo. Mientras tanto, la gente ha visto que estos medicamentos no son una "cura milagrosa" y que pueden ser difíciles de tomar. Gran parte del escepticismo sobre el sistema médico ha regresado entre muchos pacientes, aunque todavía se reconoce que los antirretrovirales pueden ayudar a las personas con VIH a mantenerse bien por más tiempo ''.

El estado de ánimo identificado por Berkman se reflejó en la primera Conferencia Internacional sobre el SIDA posterior a Vancouver celebrada en Ginebra, Suiza en julio de 1998. Donde Vancouver mostró el potencial revolucionario del nuevo paradigma de tratamiento, la conferencia de Ginebra se centró en pasos pequeños e incrementales y un análisis cuidadoso de datos existentes sobre terapias combinadas. Ginebra cubrió varios temas importantes, incluida la actividad viral y la mecánica de la erradicación viral, el fortalecimiento y la reconstrucción del sistema inmunológico, la resistencia a los medicamentos, nuevos tratamientos, regímenes farmacológicos más simples, estrategias para usar y adherirse a los medicamentos antivirales, efectos secundarios a más largo plazo, y transmisión perinatal. En casi todos los campos, hubo evidencia de que la terapia combinada continúa siendo efectiva a lo largo del tiempo, pero que los medicamentos no funcionan para todos, ni nadie podría decir durante cuánto tiempo se podría esperar el efecto beneficioso del tratamiento. Además, se prestó mucha atención a los problemas de los efectos secundarios de los medicamentos y al desafío de la adherencia a los regímenes antivirales exigentes.

La historia de los tratamientos contra el VIH se desarrolla constantemente. A pesar de que las terapias actuales han demostrado un poder enorme y claras limitaciones, se están desarrollando nuevas generaciones de tratamientos.

El psicoterapeuta Michael Shernoff, M.S.W. y Cuerpo positivo Editor Raymond A. Smith, Ph.D. son coautores de Tratamiento del VIH: aspectos de salud mental de la terapia antiviral (AIDS Health Project, Universidad de California, San Francisco, 2000) del cual se adaptó este artículo.

Referencias

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Grady, D. (1997). AIDS virus hides out but doesn't turn resistant. Los New York Times, November 14.


Risk factors

Behaviours and conditions that put individuals at greater risk of contracting HIV include:

  • having unprotected anal or vaginal sex
  • having another sexually transmitted infection (STI) such as syphilis, herpes, chlamydia, gonorrhoea and bacterial vaginosis
  • sharing contaminated needles, syringes and other injecting equipment and drug solutions when injecting drugs
  • receiving unsafe injections, blood transfusions and tissue transplantation, and medical procedures that involve unsterile cutting or piercing and
  • experiencing accidental needle stick injuries, including among health workers

AIDS, Spanish Flu, the PLAGUE? Just how deadly is the coronavirus compared to history’s WORST pandemics?

In a highly interconnected and globalized world, humanity is increasingly susceptible to outbreaks of disease. Recent decades have seen a slew of infectious illnesses spiral into epidemics and leave a trail of destruction in their wake.

Swine flu has claimed over half a million lives since it crossed over to humans in 2009 The West Africa ebola outbreak killed more than 11,000 people, and SARS, Bird flu and Mad Cow Disease also racked up hundreds of deaths and proved to be major causes for concern around the world.

Now people are gripped by fears of the deadly Coronavirus, which has infected over 17,000 and killed over 360 people in China alone. The virus has also spread to at least 20 other countries. While the situation is dire, it is important to put it in context.

Here, RT.com examines some of the deadliest pandemics in human history.

HIV/AIDS (25 million killed) 1981-2012

HIV/AIDS was first identified in the Democratic Republic of the Congo all the way back in 1976. The outbreak began in earnest in the early 80s, and it has remained one of the biggest scourges humanity has faced in recent decades. Nearly 25 million of the 65 million people infected during the pandemic died by the early 2000s, with 2.8 million people dying of AIDS in 2005 alone.

Both prevention and treatment for HIV infection have both vastly improved in the intervening years. According to the UN, some 37.9 million people were living with HIV by the end of 2018, of which 24.5 million were accessing antiretroviral therapy.

Asian Flu (2 million killed) 1956 - 1958

The Asian Flu virus originated in China in early 1956 before eventually spreading to Singapore, Hong Kong and the US. Though there are varying statistics for the exact death toll, World Health Organization data indicates that it claimed the lives of some two million people during its two-year rampage. Nearly 70,000 of the victims were in the US alone.

Research suggests the virus is a mixed species strain made up of avian flu and human flu viruses. Some scientists say the disease originated from a mutation in wild ducks that combined with a pre-existing human strain.

Spanish Flu (20 - 50 million killed) 1918

Arguably one of the worst pandemics to ever hit humanity, the Spanish Flu outbreak of 1918 spread from Asia, to Europe and North America, and even reached the Arctic and several remote Pacific islands.

Over 500,000,000 people were infected and between 20-50,000,000 people died before the pandemic ended in December 1920. Some researchers have estimated that the disease actually claimed 100,000,000 lives, which was roughly three to five percent of the Earth's population at the time.

What separated the flu from other influenza outbreaks was its unusual mortality pattern, which saw it strike down completely healthy young adults.

Black Death (75 - 200 million killed) 1346 - 1353

Perhaps the best known pandemic to ever hit humanity, the Black Death, racked up an obscenely high death toll of between 75 and 200 million people.

The plague completely devastated Europe, Africa and Asia, jumping continents via fleas living on rats that often travelled on merchant ships. In the seven years the Black Death lasted it killed between 30 and 60 percent of Europe's population.

Plague of Justinian (25 million killed) 541 - 542

A lesser-known pandemic, the plague of Justinian, afflicted the Byzantine Empire and is estimated to have cut Europe's population in half in just 12 months. Roughly 40 percent of Constantinople's population were killed and, at its height, the pandemic is believed to have killed an estimated 5,000 people per day.

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7 Worst Killer Plagues in history

Smallpox (also known by the Latin names Variola or Variola vera) is a contagious disease unique to humans. Smallpox is caused by either of two virus variants named Variola major and Variola minor. The deadlier form, V. major, has a mortality rate of 30–35%, while V. minor causes a milder form of disease called alastrim and kills

1% of its victims. Long-term side-effects for survivors include the characteristic skin scars. Occasional side effects include blindness due to corneal ulcerations and infertility in male survivors.

Smallpox killed an estimated 60 million Europeans, including five reigning European monarchs, in the 18th century alone. Up to 30% of those infected, including 80% of the children under 5 years of age, died from the disease, and one third of the survivors became blind.

As for the Americas, after the first contacts with Europeans and Africans, some believe that the death of 90 to 95 percent of the native population of the New World was caused by Old World diseases. It is suspected that smallpox was the chief culprit and responsible for killing nearly all of the native inhabitants of the Americas. In Mexico, when the Aztecs rose up in rebellion against Cortés, outnumbered, the Spanish were forced to flee. In the fighting, a Spanish soldier carrying smallpox died. After the battle, the Aztecs contracted the virus from the invaders’ bodies. When Cortes returned to the capital, smallpox had devastated the Aztec population. It killed most of the Aztec army, the emperor, and 25% of the overall population. Cortés then easily defeated the Aztecs and entered Tenochtitlán, where he found that smallpox had killed more Aztecs than had the cannons.

Smallpox was responsible for an estimated 300–500 million deaths in the 20th century. As recently as 1967, the World Health Organization (WHO) estimated that 15 million people contracted the disease and that two million died in that year. After successful vaccination campaigns throughout the 19th and 20th centuries, the WHO certified the eradication of smallpox in 1979. To this day, smallpox is the only human infectious disease to have been completely eradicated from nature.

2 Spanish Flu (1918 – 1919):Killed 50 to 100 million people worldwide in less than 2 years

In 1918 and 1919, the Spanish Flu pandemic killed more people than Hitler, nuclear weapons and all the terrorists of history combined. (A pandemic is an epidemic that breaks out on a global scale.) Spanish influenza was a more severe version of your typical flu, with the usual sore throat, headaches and fever. However, in many patients, the disease quickly progressed to something much worse than the sniffles. Extreme chills and fatigue were often accompanied by fluid in the lungs. One doctor treating the infected described a grim scene: “The faces wear a bluish cast a cough brings up the blood-stained sputum. In the morning, the dead bodies are stacked about the morgue like cordwood.”

If the flu passed the stage of being a minor inconvenience, the patient was usually doomed. There is no cure for the influenza virus, even today. All doctors could do was try to make the patients comfortable, which was a good trick since their lungs filled with fluid and they were wracked with unbearable coughing. The “bluish cast” of victims’ faces eventually turned brown or purple and their feet turned black. The lucky ones simply drowned in their own lungs. The unlucky ones developed bacterial pneumonia as an agonizing secondary infection. Since antibiotics hadn’t been invented yet, this too was essentially untreatable. The pandemic came and went like a flash. Between the speed of the outbreak and military censorship of the news during World War I, hardly anyone in the United States knew that a quarter of the nation’s population — and a billion people worldwide — had been infected with the deadly disease. More than half a million died in the U.S. alone worldwide, more than 50 million.

3 Black Death (1340 – 1771):Killed 75 million people worldwide

The Black Death, or The Black Plague, was one of the most deadly pandemics in human history. It began in South-western or Central Asia and spread to Europe by the late 1340s. The total number of deaths worldwide from the pandemic is estimated at 75 million people there were an estimated 20 million deaths in Europe alone. The Black Death is estimated to have killed between a third and two-thirds of Europe’s population.

The three forms of plague brought an array of signs and symptoms to those infected. Bubonic plague refers to the painful lymph node swellings called buboes, mostly found around the base of the neck, and in the armpits and groin. The septicaemic plague is a form of blood poisoning, and pneumonic plague is an airborne plague that attacks the lungs before the rest of the body. The classic sign of bubonic plague was the appearance of buboes in the groin, the neck and armpits, which oozed pus and bled. Victims underwent damage to the skin and underlying tissue, until they were covered in dark blotches. Most victims died within four to seven days after infection. When the plague reached Europe, it first struck port cities and then followed the trade routes, both by sea and land. The bubonic plague was the most commonly seen form during the Black Death, with a mortality rate of thirty to seventy-five percent and symptoms including fever of 38 – 41 °C (101-105 °F), headaches, painful aching joints, nausea and vomiting, and a general feeling of malaise. Of those who contracted the bubonic plague, 4 out of 5 died within eight days. Pneumonic plague was the second most commonly seen form during the Black Death, with a mortality rate of ninety to ninety-five percent.

The same disease is thought to have returned to Europe every generation with varying virulence and mortalities until the 1700s. During this period, more than 100 plague epidemics swept across Europe. On its return in 1603, the plague killed 38,000 Londoners. Other notable 17th century outbreaks were the Italian Plague of 1629-1631, the Great Plague of Seville (1647-1652), the Great Plague of London (1665–1666), the Great Plague of Vienna (1679). There is some controversy over the identity of the disease, but in its virulent form, after the Great Plague of Marseille in 1720–1722 and the 1771 plague in Moscow it seems to have disappeared from Europe in the 18th century. The fourteenth-century eruption of the Black Death had a drastic effect on Europe’s population, irrevocably changing Europe’s social structure. It was a serious blow to the Roman Catholic Church and resulted in widespread persecution of minorities such as Jews, foreigners, beggars and lepers. The uncertainty of daily survival created a general mood of morbidity influencing people to “live for the moment”, as illustrated by Giovanni Boccaccio in The Decameron (1353).

4 Malaria (1600 – today):Kills about 2 million people per year

Malaria causes about 400–900 million cases of fever and approximately one to three million deaths annually — this represents at least one death every 30 seconds. The vast majority of cases occur in children under the age of 5 years pregnant women are also especially vulnerable. Despite efforts to reduce transmission and increase treatment, there has been little change in which areas are at risk of this disease since 1992. Indeed, if the prevalence of malaria stays on its present upwards course, the death rate could double in the next twenty years. Precise statistics are unknown because many cases occur in rural areas where people do not have access to hospitals or the means to afford health care. Consequently, the majority of cases are undocumented.

Malaria is one of the most common infectious diseases and an enormous public-health problem. It’s parasites are transmitted by female Anopheles mosquitoes. The parasites multiply within red blood cells, causing symptoms that include symptoms of anemia (light headedness, shortness of breath, tachycardia etc.), as well as other general symptoms such as fever, chills, nausea, flu-like illness, and in severe cases, coma and death. The disease is caused by protozoan parasites of the genus Plasmodium. It is widespread in tropical and subtropical regions, including parts of the Americas, Asia, and Africa.

5 AIDS (1981 – today):Killed 25 million people worldwide

Acquired Immune Deficiency Syndrome (AIDS) has led to the deaths of more than 25 million people since it was first recognized in 1981, making it one of the most destructive epidemics in recorded history. Despite recent improved access to antiretroviral treatment and care in many regions of the world, the AIDS epidemic claimed approximately 3.1 million (between 2.8 and 3.6 million) lives in 2005 (an average of 8,500 per day), of which 570,000 were children. UNAIDS and the WHO estimate that the total number of people living with the human immunodeficiency virus (HIV) has reached its highest level. There are an estimated 40.3 million (estimated range between 36.7 and 45.3 million) people now living with HIV. Moreover, almost 5 million people have been estimated to have been infected with HIV in 2005 alone.

The pandemic is not homogeneous within regions with some countries more afflicted than others. Even at the country level there are wide variations in infection levels between different areas. The number of people living with HIV continues to rise in most parts of the world, despite strenuous prevention strategies. Sub-Saharan Africa remains by far the worst-affected region, with 23.8 million to 28.9 million people living with HIV at the end of 2005, 1 million more than in 2003. Sixty-four percent of all people living with HIV are in sub-Saharan Africa, as are more than 77% of all women living with HIV. South & South East Asia are second most affected with 15%.

The key facts surrounding this origin of AIDS are currently unknown, particularly where and when the pandemic began, though it is said that it originated from the apes in Africa.

6 Cholera (1817 – today):8 pandemics hundreds of thousands killed worldwide

In the 19th century, Cholera became the world’s first truly global disease in a series of epidemics that proved to be a watershed for the history of plumbing. Festering along the Ganges River in India for centuries, the disease broke out in Calcutta in 1817 with grand – scale results. When the festival was over, they carried cholera back to their homes in other parts of India. There is no reliable evidence of how many Indians perished during that epidemic, but the British army counted 10,000 fatalities among its imperial troops. Based on those numbers,, it’s almost certain that at least hundreds of thousands of natives must have fallen victim across that vast land. Cholera sailed from port to port, the germ making headway in contaminated kegs of water or in the excrement of infected victims, and transmitted by travelers. The world was getting smaller thanks to steam-powered trains and ships, but living conditions were slow to improve. By 1827 cholera had become the most feared disease of the century.

The major cholera pandemics are generally listed as: First: 1817-1823, Second: 1829-1851, Third: 1852-1859, Fourth: 1863-1879, Fifth: 1881-1896, Sixth: 1899-1923: Seventh: 1961- 1970, and some would argue that we are in the Eighth: 1991 to the present. Each pandemic, save the last, was accompanied by many thousands of deaths. As recently as 1947, 20,500 of 30,000 people infected in Egypt died. Despite modern medicine, cholera remains an efficient killer.

7 Typhus (430 BC? – today):Killed 3 million people between 1918 and 1922 alone, and most of Napoleon’s soldiers on Russia

Typhus is any one of several similar diseases caused by louse-borne bacteria. The name comes from the Greek typhos, meaning smoky or lazy, describing the state of mind of those affected with typhus. Rickettsia is endemic in rodent hosts, including mice and rats, and spreads to humans through mites, fleas and body lice. The arthropod vector flourishes under conditions of poor hygiene, such as those found in prisons or refugee camps, amongst the homeless, or until the middle of the 20th century, in armies in the field.

The first description of typhus was probably given in 1083 at a convent near Salerno, Italy. Before a vaccine was developed in World War II, typhus was a devastating disease for humans and has been responsible for a number of epidemics throughout history. During the second year of the Peloponnesian War (430 BC), the city-state of Athens in ancient Greece was hit by a devastating epidemic, known as the Plague of Athens, which killed, among others, Pericles and his two elder sons. The plague returned twice more, in 429 BC and in the winter of 427/6 BC. Epidemic typhus is one of the strongest candidates for the cause of this disease outbreak, supported by both medical and scholarly opinions. Epidemics occurred throughout Europe from the 16th to the 19th centuries, and occurred during the English Civil War, the Thirty Years’ War and the Napoleonic Wars. During Napoleon’s retreat from Moscow in 1812, more French soldiers died of typhus than were killed by the Russians. A major epidemic occurred in Ireland between 1816-19, and again in the late 1830s, and yet another major typhus epidemic occurred during the Great Irish Famine between 1846 and 1849.

In America, a typhus epidemic killed the son of Franklin Pierce in Concord, New Hampshire in 1843 and struck in Philadelphia in 1837. Several epidemics occurred in Baltimore, Memphis and Washington DC between 1865 and 1873. During World War I typhus caused three million deaths in Russia and more in Poland and Romania. De-lousing stations were established for troops on the Western front but the disease ravaged the armies of the Eastern front, with over 150,000 dying in Serbia alone. Fatalities were generally between 10 to 40 percent of those infected, and the disease was a major cause of death for those nursing the sick. Following the development of a vaccine during World War II epidemics occur only in Eastern Europe, the Middle East and parts of Africa.


How To Demand A Medical Breakthrough: Lessons From The AIDS Fight

AIDS activist group ACT UP organized numerous protests on Wall Street in the 1980s. The group's tactics helped speed the process of finding an effective treatment for AIDS.

In the summer of 1985, Mike Petrelis was savoring life as young, openly gay man in New York City. He'd landed a cool job working for a film publicist who mostly handled foreign art films. He'd found an affordable apartment — not far from the gay mecca of Greenwich Village.

Then one day, Petrelis noticed a sort of blotch on his arm.

He went to a doctor, who ran a new kind of test, and gave Petrelis the verdict: "You have AIDS."

"He was saying that if I was going to be lucky I'd have six months to maybe two years of life left," recalls Petrelis.

Petrelis says he broke down crying. The doctor said he'd give Petrelis a moment to be alone, pull himself together.

And sitting in that pristine exam room, Petrelis made his first act of protest: "I took out a cigarette."

This story is part of a series from NPR's Science desk called "The Other Side of Anger." There's no question we are in angry times. It's in our politics, our schools and homes. Anger can be a destructive emotion but it can also be a positive force.

Join NPR in our exploration of anger and what we can learn from this powerful emotion. Read and listen to stories in the series here.

He did it precisely because he knew it was forbidden.

"I was so mad with hearing this news — so angry at the doctor — I thought the one best way to protest would be to light up a cigarette and just smoke it with as much pleasure as I could find," he says.

But in the months that followed Petrelis soon shifted the focus of his rage, as he began to learn just how little the government and medical establishment had done to address a crisis that, at the time, mostly afflicted gay men. This was four years after AIDS first made headlines. More than 6,000 Americans had already died. Yet the budget for AIDS research was a fraction of what the U.S. government spent on diseases that were far less threatening. President Ronald Reagan had yet to even say the word AIDS in public. And only one private pharmaceutical company was seriously pursuing a treatment.

"I mean, my anger just knew no limits," says Petrelis.

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What We've Learned Treating People With HIV Can Make Care Better For Us All

Over the next decade, this rage would drive not just Petrelis but thousands of gay men and their supporters to form one of the most influential patient advocacy groups in history.

They called themselves AIDS Coalition to Unleash Power — or ACT UP. And they ultimately forced the government and the scientific community to fundamentally change the way medical research is conducted — paving the way for the discovery of a treatment that today keeps alive an estimated half-million HIV-positive Americans and millions more worldwide.

But as central as anger was to ACT UP's success, it would also prove a force for division.

"It was a war zone"

All this was unimaginable to Petrelis back in 1985. As furious as he was with the government, he was just as indignant that so few other gay men around him seemed to echo his rage.

"I just thought because I was so angry that there should have been more angry people," he recalls.

The gay and lesbian community had created a dynamic network of self-help groups in response to the crisis. But their focus was on providing comfort to the sick: buddies to take you to hospital, lawyers to help you write your will.

Petrelis remembers exploding at one of them: "I don't want to write my will! I want a cure!"

One of the recruits to those self-help groups was a young lawyer named David Barr. Back then he felt too overwhelmed to give much thought to asserting his anger.

All around him fellow gay men were suddenly falling sick with horrific symptoms — skin cancer, extreme weight loss, incontinence. Hospitals were turning them away. Employers were denying them benefits.

"It was a war zone," Barr recalls. So at first his overriding feeling was, "I don't have time to go yell at politicians. I've got to diaper somebody. I've got to create a legal services program to keep people from being evicted."

But Barr was also starting to grow restless. The work he was doing to set up support systems felt vital.

"But it was never satisfying," he says. "Because whatever help we were providing was really temporary. We lost everybody."

Boiling over

By early 1987, with the U.S. death toll topping 40,000 and worldwide HIV infections reaching 5 to 10 million, the threat was starting to feel apocalyptic. The gay community's mounting frustration finally boiled over in an explosive show of anger.

Hundreds of gay men and their supporters took to New York City's streets to vent their fury — first with a demonstration on Wall Street. Then a protest at city hall. Then an even bigger showdown on Wall Street.

Barr and Petrelis had been to gay rights demonstrations before — pride rallies, candlelight vigils for people who had died of AIDS. But this time, says Petrelis, "something felt different."

People weren't just chanting or carrying signs. They were blocking traffic with their bodies.

At the second Wall Street action, "over a hundred people got arrested," Barr says. Many of them were people who had never contemplated civil disobedience before.

"It was such a terrific feeling to be arrested with my yoga teacher," Petrelis recalls with a chuckle.

And it was profoundly affirming. "All those men and women screaming at the top of their lungs — I felt they were taking my anger and putting it out there to the world."

For Barr, participating in the outpouring was galvanizing.

"Rallying together and expressing our anger was a really good replacement for just feeling scared all the time," he says.

"It felt powerful. And it gave us a way of saying, 'OK, we've got to do something more than just buy people groceries, and take them to the hospital, and plan memorial services.' The anger is what helped us fight of a sense of hopelessness."

Soon the group — which the New York demonstrators named ACT UP at an early planning meeting — was going national, with thousands of people across the country staging similar actions.

Getting strategic

ACT UP quickly made its name with tactics that were unapologetically confrontational, says David France, the author of a history of AIDS activism called How to Survive a Plague, as well as a 2012 documentary by the same name.

"ACT UP's ethos was that they had united in anger," he says.

"They would storm people's offices with fake blood and cover people's computers with [it]," he says. "They locked themselves to politicians' desks. At one point, they barged into a meeting of a pharmaceutical company and turned over the shrimp cocktail tables."

Demonstrators from the organization ACT UP protest in front of the headquarters of the Food and Drug Administration. The FDA opened up access to experimental drugs soon after. J. Scott Applewhite/AP ocultar leyenda

This made them extremely intimidating. "They were no longer invisible sufferers of a disease. They were terrifying sufferers of a disease," says France.

But initially, says France, "the actions had the air of purposeless anger."

That changed when ACT UP began to deploy its anger strategically.

Barr says the demonstrations started off as a simple release: "We were angry and we needed to express ourselves."

But in doing so, he says, "we began to realize, 'Oh, this is a tactic that we can put to good use.' "

So they took it upon themselves to figure out the specific roadblocks in government policy and clinical trials that stood in the way of what ACT UP wanted most: a cure. Then they unleashed their rage to force the decision-makers to hear ACT UP's solutions.

They kicked off the approach at a government building in suburban Maryland.

"Our goal was to seize control of the FDA," says Barr.

ACT UP wanted the Food and Drug Administration to give AIDS patients access to an experimental drug. The FDA wouldn't even discuss it.

So hundreds of activists converged on the FDA's headquarters.

"One group were wearing lab coats that were stained with bloody hands," recalls Barr. "Other people brought tombstones that they made and lied down in front of the building and held up the tombstones: 'Dead from FDA red tape.' "

The activists advanced in rows, blocking the entrances. The demonstration made national news.

Within days the FDA agreed to meet. In a couple months, officials opened up the policy on access to experimental drugs.

France says the two prongs of ACT UP's strategy were equally important. The aggressive protests got them a foot in the door, but it wouldn't have made a difference if they hadn't done the homework needed to offer insightful and viable proposals once they did get a meeting.

"What made this work was not just the anger. But the anger coupled with the intelligence," says France.

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Halting U.S. HIV Epidemic By 2030: Difficult But Doable

ACT UP came to call this approach its "inside-outside strategy." And they deployed it over and over again — with the National Institutes of Health, and then with pharmaceutical companies, eventually becoming full partners with key scientists.

The upshot of all this: "What they were able to revolutionize was really the very way that drugs are identified and tested," says France.

This included scrapping the prevailing practice of testing drugs on a small number of people over a long period of time in favor of testing a huge sample of people over a much shorter period — significantly speeding up the time it took to conduct drug trials.

December 1989: At left, members of ACT UP mount a protest outside St. Patrick's Cathedral in New York. At right, activist Michael Petrelis inside the cathedral shouts "Stop killing us!" in the middle of the service. Images from the documentary "How to Survive a Plague" by David France ocultar leyenda

Similarly, ACT UP insisted that the researchers and pharmaceutical companies that were searching for a cure for AIDS also research treatments for the opportunistic infections that were killing off AIDS patients while they waited for a cure.

In the process, says France, "ACT UP created a model for patient advocacy within the research system that never existed before."

Today it seems natural that people suffering from a disease — whether that's breast cancer or diabetes — should have a voice in how it is researched and treated. But France says this was decidedly not the norm before ACT UP.

In 1996, scientists finally did find the treatment that would keep people alive. France says while scientists would probably have made the discovery eventually, there's "no question" ACT UP made it happen sooner.

But an organization that uses anger as a tool also faces a challenge. Once you get people to tap into their rage — it's hard to control it.

"Stop killing us!"

That contradiction came to a head for ACT UP one Sunday in December of 1989 at Manhattan's St. Patrick's Cathedral.

Outside the church, ACT UP was staging a massive demonstration to call out Archbishop John O'Connor for opposing the use of condoms.

Petrelis was part of a smaller group that decided to take the protest inside — to the mass.

He'd been raised Roman Catholic and had a lot of unresolved feelings toward the church.

"You know condemning me as gay, just all that Catholic guilt I had been raised with," he says.

They didn't want to disrespect parishioners, so the plan was to wait for O'Connor to begin his sermon, interrupt by reading a quick statement, then turn their backs on him in silent protest.

But as Petrelis watched his fellow activists begin, he says something inside of him stirred: "I felt there was just not enough anger that could be heard."

Petrelis had a whistle with him — the kind for calling for help when you're being attacked. He started blowing it.

"Loudly," he recalls, "I stood up on the pew literally blowing the whistle on centuries of horrible treatment by the church toward gays and towards women."

Even that didn't feel like enough. Petrelis pointed his finger at the archbishop: "I started screaming, 'Stop killing us! Archbishop O'Connor, Stop killing us!' "

France's documentary includes footage of the moment — Petrelis standing on the pew, other activists taking up the chant "Stop it! Stop it!" Still more leaping into the aisle and laying on the floor as police march in to cart them off.

O'Connor continued the service. An activist lined up for communion, then took the wafer the priest had given him, and crumpled it.

The aftermath

David Barr had opposed this protest. The result confirmed his fears.

"The next day the story on the front pages of the newspapers was not, 'Look at all these horrible HIV policies the church is promoting.' It was, 'Gay guy spits body of Christ out on the floor.' "

Barr was part of a contingent within ACT UP that felt the time had come for a new phase. He believed ACT UP's inside-outside strategy had largely succeeded. Top policy makers and scientists were now giving ACT UP's proposals a respectful hearing.

But AIDS activists had not yet convinced the political class to mobilize the full resources of the federal government behind the search for a cure. For that, ACT UP would need to build this into a movement of not thousands but hundreds of thousands — the kind that sways elections. And this would require reaching out to all sorts of other groups affected by AIDS, such as Latinos — who are Catholic.

"I just remember my first thought being, well that's the end of our coalition building with the Latino community," Barr says. "That's it. Nobody's going to talk to us."

ACT UP continued to mount demonstrations — there are active chapters of the organization to this day. But to Barr it marked the beginning of the end of ACT UP's effectiveness.

"It was a turning point where venting one's anger took precedent over political strategy," he says.

Within a year Barr and many others who had been central to the organization's meetings with top researchers had parted ways — splitting off into groups with a more traditional style of lobbying and politicking.

As for Petrelis, he has no regrets.

In general, he disputes the notion that ACT UP became less strategic and effective from that point on. And while he concedes, what happened at St. Patrick's Cathedral was unplanned and not in service of any tactical objective, he argues in the broader scheme it was deeply necessary.

"It was a catharsis finally happening," he says.

And not just for the activists in the cathedral, he says. Petrelis has been in movie theaters when David France's documentary has been shown.

When that scene comes on — of his younger self screaming at the archbishop — "people stand up," he says, "and they applaud me."


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