El misterio perdurable detrás de la desaparición de Percy Fawcett

El misterio perdurable detrás de la desaparición de Percy Fawcett

Con sus acerados ojos azules, su barba cuidada y su característico sombrero Stetson, el coronel Percy Fawcett parecía el aventurero de capa y espada por excelencia. Su currículum incluía una temporada como artillero británico en Sri Lanka, un período de servicio en la Primera Guerra Mundial y un trabajo secreto como espía en Marruecos. Fue más famoso por su media docena de expediciones de elaboración de mapas a las selvas del Amazonas, un lugar al que llamó "el último gran espacio en blanco del mundo". A partir de 1906, Fawcett se había aventurado en territorios previamente inexplorados en Brasil y Bolivia, donde esquivó víboras venenosas y entró en contacto con tribus nativas hostiles. Sus hazañas acapararon los titulares de todo el mundo y le valieron una prestigiosa medalla de la Royal Geographical Society. Incluso inspiraron a Sir Arthur Conan Doyle a escribir la novela de 1912 "El mundo perdido".

Además de hacerse un nombre como uno de los grandes exploradores del mundo, las aventuras de Fawcett también lo llevaron a desarrollar la teoría de que una ciudad antigua y avanzada se encontraba en el Amazonas. Sus encuentros con los indios nativos lo habían convencido de que era posible que grandes grupos prosperasen en el implacable entorno de la selva tropical, y se había topado con referencias a asentamientos sofisticados en la historia de los conquistadores europeos. Estaba particularmente cautivado por el relato de 1753 de un cazador de fortunas portugués sobre una metrópolis de jungla de piedra de gran "tamaño y grandeza".

Con el paso de los años, Fawcett se obsesionó cada vez más con buscar su moderno El Dorado, al que apodó la ciudad de "Z". Lanzó dos búsquedas a principios de la década de 1920, pero fue expulsado de la jungla en ambas ocasiones por el mal tiempo, la fiebre y el cansancio. Le tomó más de tres años de campaña antes de que finalmente consiguiera los fondos para una tercera misión. A pesar de las advertencias de que despegaba para hacer una tontería, el explorador de 57 años seguía convencido de que Z acechaba en algún lugar de la inexplorada región brasileña de Mato Grosso.

Fawcett no tuvo escasez de voluntarios para su expedición final, pero rechazó a personas como T.E. Lawrence, el famoso aventurero conocido como "Lawrence de Arabia", a favor de llevarse a su hijo de 21 años, Jack, quien compartía su celo casi religioso por la teoría Z. Completando la fiesta estuvo el mejor amigo de Jack, Raleigh Rimell. Después de cargar mosquiteros, comida enlatada, machetes y otras provisiones, el trío zarpó de Nueva Jersey en enero de 1925. "Regresaremos", prometió Fawcett a los periodistas, "y traeremos lo que buscamos".

La expedición de Fawcett navegó por primera vez hacia Río de Janeiro antes de caminar tierra adentro hasta el remoto puesto avanzado amazónico de Cuiabá, donde compraron animales de carga y contrataron a un par de guías nativos. El 20 de abril de 1925 se adentraron por primera vez en la jungla. Delante de ellos se extendía un sofocante laberinto de densa maleza, ríos infestados de pirañas y territorio no cartografiado poblado por tribus nativas hostiles. Sin embargo, durante las primeras semanas de la expedición, fueron los insectos los que resultaron ser la amenaza más apremiante. Los enjambres de mosquitos y los jejenes chupadores de sangre dificultaron el sueño y los viajes fueron miserables, y el pie de Rimell se hinchó gravemente a causa de las picaduras de garrapatas. Sin inmutarse, Fawcett estableció un ritmo exigente de entre 10 y 15 millas por día. Durante una etapa, se adelantó tanto a sus jóvenes compañeros que se vio obligado a acampar solo por una noche.

El 29 de mayo, el equipo llegó a "Dead Horse Camp", el lugar donde Fawcett se había visto obligado a disparar a su caballo gastado y dejarlo durante una de sus búsquedas anteriores de Z. Allí, descargaron su equipo y enviaron a sus guías de regreso a Cuiabá. Antes de que los nativos se fueran, Fawcett entregó el último de los despachos de la expedición. Entre ellos se encontraba una carta para su esposa, Nina. "Jack está bien y en forma y cada día se hace más fuerte", decía. "No debes tener miedo a ningún fracaso". Ante eso, el trío se internó en el arbusto solo.

Fawcett había advertido que su expedición se oscurecería una vez que entrara en territorio inexplorado, pero para 1927, habían pasado casi dos años sin noticias del coronel o de sus jóvenes compañeros. Los periódicos que previamente habían aclamado a Fawcett como insensible a los peligros de la jungla comenzaron a especular que estaba muerto, y los testigos surgieron con rumores desconcertantes sobre su paradero. Un hombre afirmó que Fawcett se había vuelto nativo y vivía en la jungla; otro, que estaba prisionero de los indios. Otro sostuvo que se había convertido en jefe de una tribu de caníbales a lo largo del río Xingu.

En 1928, George Miller Dyott de la Royal Geographical Society lanzó la primera expedición para buscar a Fawcett y su grupo. Salió de la jungla convencido de que la expedición había perecido, pero no tenía pruebas contundentes y no pudo localizar ningún cadáver. "En consecuencia, todavía no hay pruebas de que los tres exploradores estén muertos", dijo a los periodistas una desafiante Nina Fawcett. Ella mantuvo la esperanza del regreso de su hijo y esposo hasta su muerte.

En los años transcurridos desde la expedición Dyott, el misterio que rodea a la desaparición de Fawcett ha atraído a decenas de otros posibles rescatistas e investigadores al Amazonas. Se estima que hasta 100 de ellos han muerto en la jungla, y algunos han seguido los pasos de los exploradores al desaparecer sin dejar rastro. Tan recientemente como en 1996, un equipo de cazadores de Fawcett dirigido por un rico hombre de negocios llamado James Lynch fue capturado por indios amazónicos y retenido para pedir rescate. Solo escaparon con vida después de entregar equipos por valor de $ 30,000.

¿Qué pasó realmente con la expedición Fawcett? Los investigadores han atribuido su desaparición a todo, desde la malaria y las infecciones parasitarias hasta el hambre, los ahogamientos y los ataques de jaguares. Algunos incluso han argumentado que Fawcett, un aficionado desde hace mucho tiempo al misticismo, desapareció a propósito y estableció una comuna oculta en la jungla. Una pista rara surgió en 2005, cuando el periodista David Grann volvió sobre el camino de Fawcett a través del Amazonas. Durante una reunión con los indios Kalapalo, se enteró de que la tribu había conservado la historia de una reunión con el explorador en su historia oral. Los indios afirmaron que Fawcett había ignorado sus advertencias y se había adentrado en el dominio de una tribu guerrera que los Kalapalos llamaban los "indios feroces". Cuando los hombres blancos no regresaron, los Kalapalos concluyeron que habían sido emboscados y asesinados.

Es posible que nunca se sepa con certeza el destino de Fawcett, pero en los últimos años, la evidencia ha demostrado que su teoría sobre una sofisticada ciudad selvática no era una fantasía total. Como Grann señala en su libro "La ciudad perdida de Z", muchos arqueólogos ahora creen que el Amazonas fue el hogar de docenas de asentamientos bulliciosos en los siglos anteriores a la llegada de los europeos. Las excavaciones han revelado las ruinas de ciudades jardín con murallas defensivas de tierra, redes de carreteras complejas y espacio suficiente para miles de habitantes. Algunos de estos sitios se encuentran en lo profundo del actual estado de Mato Grosso, la misma región donde Percy Fawcett esperaba encontrar su mítica ciudad de Z.


Vida temprana Editar

Percy Fawcett nació el 18 de agosto de 1867 en Torquay, Devon, Inglaterra, hijo de Edward Boyd Fawcett y Myra Elizabeth (de soltera MacDougall). [2] Fawcett recibió su educación temprana en Newton Abbot Proprietary College, junto al deportista y periodista Bertram Fletcher Robinson. El padre de Fawcett, que había nacido en India, era miembro de la Royal Geographical Society (RGS), mientras que su hermano mayor, Edward Douglas Fawcett (1866-1960), era alpinista, ocultista oriental y autor de libros filosóficos. libros y novelas de aventuras populares. [3]

Fawcett asistió a la Royal Military Academy, Woolwich, como cadete, y fue comisionado como teniente de la Real Artillería el 24 de julio de 1886. Este mismo año, Fawcett conoció a su futura esposa, Nina Agnes Paterson, con quien se casó en 1901 y tuvo 2 niños, Jack (1903-1925) y Brian (1906-1984), y una hija, Joan (1910-2005). [4] El 13 de enero de 1896, fue nombrado ayudante [5] del 1er. Voluntarios de Artillería de Cornualles (Duque de Cornualles), [6] y fue ascendido a capitán el 15 de junio de 1897. [7] Más tarde sirvió en Hong Kong, Malta y Trincomalee, Ceilán. [8]

Fawcett se unió a la RGS en 1901 para estudiar topografía y cartografía. Más tarde, trabajó para el Servicio Secreto Británico en el norte de África mientras se dedicaba al oficio de topógrafo. Sirvió para la Oficina de Guerra en Spike Island en el condado de Cork de 1903 a 1906, donde fue ascendido a comandante el 11 de enero de 1905. [9] Se hizo amigo de los autores Sir Henry Rider Haggard y Sir Arthur Conan Doyle, este último utilizó el libro amazónico de Fawcett. informes de campo como inspiración para su novela El mundo perdido. [ cita necesaria ]

Expediciones tempranas Editar

La primera expedición de Fawcett a Sudamérica fue en 1906 (fue adscrito al servicio allí el 2 de mayo [10]) cuando a la edad de 39 años viajó a Brasil para trazar un mapa de un área selvática en la frontera de Brasil y Bolivia a instancias del Real Sociedad Geográfica. La Sociedad había sido comisionada para mapear el área como un tercero imparcial por los intereses nacionales locales. Llegó a La Paz, Bolivia, en junio. Mientras estaba en la expedición en 1907, Fawcett afirmó haber visto y disparado a una anaconda gigante de 62 pies (19 m) de largo, una afirmación por la que fue ridiculizado por los científicos. Informó sobre otros animales misteriosos desconocidos para la zoología, como un pequeño perro parecido a un gato del tamaño de un raposero, que afirmó haber visto dos veces, y la araña gigante Apazauca que se dice que envenenó a varios lugareños. [11] [12]

Fawcett realizó siete expediciones entre 1906 y 1924. En general, se mostró amigable con los lugareños a través de regalos, paciencia y comportamiento cortés. En 1908, rastreó el nacimiento del Río Verde (Brasil) y en 1910 realizó un viaje al río Heath (en la frontera entre Perú y Bolivia) para encontrar su origen, habiéndose retirado del ejército británico el 19 de enero. En 1911, Fawcett una vez más dejó su hogar y su familia para regresar al Amazonas y trazar cientos de millas de jungla inexplorada, acompañado por su compañero explorador de confianza y de toda la vida, Henry Costin, y el biólogo y explorador polar James Murray. También desarrolló una teoría de que las ruinas de una ciudad antigua, a la que llamó "Z", yacían escondidas en la jungla. [13]

Después de una expedición de 1913, supuestamente afirmó haber visto perros con narices dobles. Estos pueden haber sido perros de caza tigre andinos de doble nariz. [14]

Basado en una investigación documental, Fawcett había formulado en 1914 ideas sobre una "ciudad perdida" que llamó "Z" (Zed) en algún lugar de la región de Mato Grosso de Brasil. Teorizó que alguna vez existió una civilización compleja en la región amazónica y que es posible que hayan sobrevivido ruinas aisladas. [15] Fawcett también encontró un documento conocido como Manuscrito 512, escrito después de exploraciones hechas en el sertão del estado de Bahía, y se encuentra en la Biblioteca Nacional de Río de Janeiro. Se cree que fue el bandeirante portugués João da Silva Guimarães [pt], quien escribió que en 1753 había descubierto las ruinas de una ciudad antigua que contenía arcos, una estatua y un templo con jeroglíficos. La ciudad se describe con gran detalle. sin proporcionar una ubicación específica. Esta ciudad se convirtió en un destino secundario para Fawcett, después de "Z". (Ver el propio libro de Fawcett Exploración Fawcett.)

Al comienzo de la Primera Guerra Mundial, Fawcett regresó a Gran Bretaña para servir en el Ejército como Oficial de Reserva en la Artillería Real, como voluntario para el servicio en Flandes y al mando de una brigada de artillería a pesar de tener casi 50 años. Fue ascendido de mayor a teniente coronel el 1 de marzo de 1918, [16] y recibió tres menciones en los despachos del mariscal de campo Sir Douglas Haig, en noviembre de 1916, [17] noviembre de 1917, [18] y noviembre de 1918, [19] y también recibió la Orden de Servicio Distinguido en junio de 1917. [20]

Después de la guerra, Fawcett regresó a Brasil para estudiar la arqueología y la vida silvestre local. En 1920, hizo un intento en solitario de buscar "Z", pero lo terminó después de sufrir fiebre y dispararle a su animal de carga. [15]

Expedición final Editar

En 1924, con la financiación de un grupo de financieros con sede en Londres conocido como "el guante", [21] Fawcett regresó a Brasil con su hijo mayor Jack y el mejor y viejo amigo de Jack, Raleigh Rimell, para una expedición exploratoria para encontrar "Z ". Fawcett dejó instrucciones indicando que si la expedición no regresaba, no se debería enviar ninguna expedición de rescate para que los rescatadores no sufrieran su destino. [ cita necesaria ]

Fawcett era un hombre con años de experiencia en viajes y había llevado equipo como alimentos enlatados, leche en polvo, pistolas, bengalas, un sextante y un cronómetro. Sus compañeros de viaje fueron elegidos por su salud, habilidad y lealtad entre ellos. Fawcett eligió solo dos compañeros para viajar más ligero y con menos atención a las tribus nativas, ya que algunos eran hostiles hacia los forasteros. [ cita necesaria ]

El 20 de abril de 1925, su última expedición partió de Cuiabá. Además de sus dos compañeros principales, Fawcett iba acompañado de dos jornaleros brasileños, dos caballos, ocho mulas y un par de perros. La última comunicación de la expedición fue el 29 de mayo de 1925 cuando Fawcett escribió, en una carta a su esposa entregada por un corredor nativo, que estaba listo para adentrarse en un territorio inexplorado solo con Jack y Raleigh. Se informó que estaban cruzando el Alto Xingu, un río afluente del sureste del río Amazonas. La carta final, escrita desde Dead Horse Camp, dio su ubicación y fue optimista en general. [ cita necesaria ]

En enero de 1927, la Royal Geographical Society, casi dos años después del último mensaje del partido, declaró y aceptó a los hombres como perdidos. Poco después de la declaración de la RGS, hubo una avalancha de voluntarios para intentar localizar a los exploradores perdidos. Muchas expediciones que intentaban encontrar a Fawcett fracasaron, al menos un buscador solitario murió, mientras que otros sobrevivieron.

Mucha gente asumió que los indígenas locales los mataron, ya que varias tribus estaban cerca en ese momento: los Kalapalos, la última tribu que los vio, los Arumás, los Suyás y los Xavantes en cuyo territorio estaban ingresando. Según el explorador John Hemming, el grupo de tres de Fawcett era demasiado pequeño para sobrevivir en la jungla y su expectativa de que sus anfitriones indios cuidaran de ellos probablemente los había antagonizado al no traer ningún regalo para compensar su generosidad. [22] Veinte años después, un jefe de Kalapalo llamado Comatzi le contó a su gente cómo fueron asesinados los extraños no deseados, [23] pero otros han pensado que se perdieron y murieron de hambre, [23] [24] y resultaron los huesos proporcionados por Comatzi no ser los de Fawcett. [25] Edmar Morel y Nilo Vellozo informaron que el predecesor de Comatzi, Kalapalos Chief Izarari, les había dicho que había matado a Fawcett y a su hijo Jack, aparentemente disparándoles flechas después de que Fawcett supuestamente lo atacara a él y a otros indios cuando se negaron a darle guías. y porteadores para llevarlo a sus enemigos Chavante, y Rolf Blomberg dijo que Izarari le había dicho que Raleigh Rimell ya había muerto de fiebre en un campamento de indios Kurikuro. [26] Una versión algo diferente provino de Orlando Villas-Bôas, quien informó que Izarari le había dicho que había matado a los tres hombres blancos con su club la mañana después de que Jack Fawcett supuestamente se había asociado con una de sus esposas, cuando afirmó que Percy Fawcett le había abofeteado después de que el jefe rechazara su demanda de canoas y porteadores para continuar su viaje. [26]

Los Kalapalo tienen una historia oral de la llegada de tres exploradores que afirma que los tres se dirigieron hacia el este, y después de cinco días, los Kalapalo notaron que el grupo ya no hacía fogatas. [ cita necesaria ] Los Kalapalo dicen que una tribu muy violenta probablemente los mató. [ cita necesaria ] Sin embargo, los dos hombres más jóvenes estaban cojos y enfermos cuando fueron vistos por última vez, [ cita necesaria ] y no hay pruebas de que hayan sido asesinados. Es plausible que murieran por causas naturales en la selva brasileña. [23] [24] [25]

En 1927, se encontró una placa con el nombre de Fawcett con una tribu india. En junio de 1933, el coronel Aniceto Botelho encontró cerca de los indios baciarios de Mato Grosso una brújula de teodolito perteneciente a Fawcett. Sin embargo, la placa con el nombre era de la expedición de Fawcett cinco años antes y lo más probable es que se la hubiera regalado al jefe de esa tribu india. Se demostró que la brújula se había quedado atrás antes de que él entrara a la jungla en su último viaje. [27] [28] [29]

Campamento de caballos muertos Editar

Dead Horse Camp, o Fawcett's Camp, es uno de los principales campamentos que Fawcett hizo en su último viaje. Este campamento fue su última ubicación conocida. [30] Desde Dead Horse Camp, Fawcett le escribió a su esposa sobre las dificultades que él y sus compañeros habían enfrentado, sus coordenadas, sus dudas en Raleigh Rimell y los planes de Fawcett para el futuro cercano. Concluye su mensaje con: "No debe temer ningún fracaso". [30]

La discrepancia puede haber sido un error tipográfico. Sin embargo, es posible que haya ocultado intencionalmente la ubicación para evitar que otros usen sus notas para encontrar la ciudad perdida. [32] También puede haber sido un intento de disuadir cualquier intento de rescate. Fawcett había declarado que si desaparecía, no se debería enviar ningún grupo de rescate porque el peligro era demasiado grande. [31]

La opinión de Henry Costin Editar

El explorador Henry Costin acompañó a Fawcett en cinco de sus expediciones anteriores. Costin expresó su duda de que Fawcett hubiera perecido a manos de los indios nativos, ya que generalmente disfrutaba de buenas relaciones con ellos. Creía que Fawcett había sucumbido a la falta de comida o al agotamiento. [24]

Rumores e informes no verificados Editar

Durante las décadas siguientes, varios grupos organizaron varias expediciones de rescate, sin éxito. Solo escucharon varios rumores que no pudieron ser verificados.

Mientras que una historia ficticia estimaba que 100 aspirantes a rescatadores murieron en varias expediciones que intentaban descubrir el destino de Fawcett, [33] el número real de víctimas fue solo uno: un único hombre que se aventuró tras él solo. [34] Una de las primeras expediciones fue comandada por el explorador estadounidense George Miller Dyott. En 1927 afirmó haber encontrado pruebas de la muerte de Fawcett a manos de los indios Aloique, pero su historia no fue convincente. De 1930 a 1931, Aloha Wanderwell usó su hidroavión para intentar aterrizar en el río Paraguay en el estado de Mato Grosso para encontrarlo. Después de un aterrizaje de emergencia y vivir con la tribu Bororo durante 6 semanas, Aloha y su esposo Walter volaron de regreso a Brasil, sin suerte. Una expedición de 1951 desenterró huesos humanos que luego se descubrió que no estaban relacionados con Fawcett o sus compañeros. [ cita necesaria ]

Supuestos huesos de Fawcett Editar

En 1951, Orlando Villas-Bôas, activista de los pueblos indígenas, supuestamente recibió los huesos esqueléticos que quedaban de Fawcett y los analizó científicamente. El análisis supuestamente confirmó que los huesos eran de Fawcett, pero su hijo Brian Fawcett (1906-1984) se negó a aceptarlo. Villas-Bôas afirmó que Brian estaba demasiado interesado en ganar dinero con libros sobre la desaparición de su padre. Un análisis científico posterior confirmó que los huesos no eran de Fawcett. [35] [25] En 1965, los huesos supuestamente descansaban en una caja en el piso de uno de los hermanos Villas-Bôas en São Paulo. [36]

En 1998, el explorador inglés Benedict Allen fue a hablar con los indios Kalapalo, según Villas-Bôas, quien confesó haber matado a los tres miembros de la expedición Fawcett. Un anciano de Kalapalo, Vajuvi, afirmó durante una entrevista filmada a la BBC con Allen que los huesos encontrados por Villas-Bôas 45 años antes no eran realmente de Fawcett. [37] [38] Vajuvi también negó que su tribu tuviera alguna participación en la desaparición de los Fawcett. [ cita necesaria ] No hay evidencia concluyente que apoye esta última afirmación. [ cita necesaria ]

Historia de Villas-Bôas Editar

El explorador danés Arne Falk-Rønne viajó al Mato Grosso durante la década de 1960. En un libro de 1991, escribió que se enteró del destino de Fawcett por Orlando Villas-Bôas, [39] quien lo había escuchado de uno de los asesinos de Fawcett. Al parecer, Fawcett y sus compañeros tuvieron un percance en el río y perdieron la mayoría de los regalos que habían traído para las tribus indias. Continuar sin obsequios fue una grave violación del protocolo ya que los miembros de la expedición estaban más o menos gravemente enfermos en ese momento, la tribu Kalapalo que encontraron decidió matarlos. Los cuerpos de Jack Fawcett y Raleigh Rimell fueron arrojados al río. El coronel Fawcett, considerado un anciano y por lo tanto distinguido, recibió un entierro adecuado. Falk-Rønne visitó la tribu Kalapalo e informó que uno de los miembros de la tribu confirmó la historia de Villas-Bôas sobre cómo y por qué Fawcett había sido asesinado.

Anillo de sello de Fawcett Editar

En 1979, el anillo de sello de Fawcett fue encontrado en una casa de empeños. Una nueva teoría es que Fawcett y sus compañeros fueron asesinados por bandidos y los cuerpos arrojados a un río mientras sus pertenencias eran saqueadas. [40]

Documental ruso Editar

En 2003, un documental ruso, La maldición del oro de los incas / Expedición de Percy Fawcett al Amazonas (Ruso: Проклятье золота инков / Экспедиция Перси Фоссета в Амазонку), fue lanzado como parte de la serie de televisión Misterios del siglo (Тайны века). Entre otras cosas, la película enfatiza la reciente expedición de Oleg Aliyev al presunto lugar aproximado del último paradero de Fawcett y los hallazgos, impresiones y presunciones de Aliyev sobre el destino de Fawcett. La película concluye que Fawcett pudo haber estado buscando las ruinas de Eldorado, una ciudad construida por gente más avanzada del otro lado de los Andes, y que los miembros de la expedición fueron asesinados por una tribu primitiva desconocida que no tenía contacto con la civilización moderna. [41]

Comuna en la jungla Editar

El 21 de marzo de 2004, El observador informó que la directora de televisión Misha Williams, que había estudiado los documentos privados de Fawcett, creía que Fawcett no tenía la intención de regresar a Gran Bretaña, sino que pretendía fundar una comuna en la jungla basada en principios teosóficos y el culto a su hijo Jack. [42] Williams explicó su investigación con cierto detalle en el prefacio de su obra. AmaZonia, realizado por primera vez en abril de 2004. [43]

En 2005, El neoyorquino El escritor David Grann visitó la tribu Kalapalo e informó que aparentemente había conservado una historia oral sobre Fawcett, uno de los primeros europeos que la tribu había visto. El relato oral decía que Fawcett y su grupo se habían quedado en su aldea y luego se fueron, en dirección este. Los Kalapalos advirtieron a Fawcett y sus compañeros que si iban por ese camino serían asesinados por los "indios feroces" que ocupaban ese territorio, pero Fawcett insistió en ir. Los Kalapalos observaron el humo de la fogata de la expedición cada noche durante cinco días antes de que desapareciera. Los Kalapalos dijeron que estaban seguros de que los indios feroces los habían matado. [15] El artículo también informa que una civilización monumental conocida como Kuhikugu puede haber existido en realidad cerca de donde Fawcett estaba buscando, como lo descubrió recientemente el arqueólogo Michael Heckenberger y otros. [44] Los hallazgos de Grann se detallan con más detalle en su libro. La ciudad perdida de Z (2009).

En 2016, James Gray escribió y dirigió una adaptación cinematográfica del libro de Grann, con Charlie Hunnam interpretando a Fawcett.

Episodio 133 del podcast de terror británico Los Archivos Magnus presenta un relato ficticio dado por Fawcett que describe los eventos que ocurrieron en su expedición final.


Contenido

Fawcett encontró un documento conocido como Manuscrito 512, conservado en la Biblioteca Nacional de Brasil, que se cree que fue escrito por portugueses. bandeirante João da Silva Guimarães. Según el documento, en 1753, un grupo de bandeirantes descubrió las ruinas de una ciudad antigua que contenía arcos, una estatua y un templo con jeroglíficos. Describió las ruinas de la ciudad con gran detalle sin dar su ubicación.

Manuscrito 512 fue escrito después de exploraciones realizadas en el sertão de la provincia de Bahía. [i] Fawcett tenía la intención de buscar esta ciudad como objetivo secundario después de "Z". Estaba preparando una expedición para encontrar a "Z" cuando estalló la Primera Guerra Mundial y el gobierno británico suspendió su apoyo. Fawcett regresó a Gran Bretaña y sirvió en el frente occidental durante la guerra. En 1920 Fawcett emprendió una expedición personal para encontrar la ciudad, pero se retiró después de sufrir fiebre y tener que disparar a su animal de carga. [1] En una segunda expedición cinco años después, Fawcett, su hijo Jack y el amigo de Jack, Raleigh Rimell, desaparecieron en la jungla de Mato Grosso.

Los investigadores creen que Fawcett pudo haber sido influenciado en su pensamiento por la información obtenida de los indígenas sobre el sitio arqueológico de Kuhikugu, cerca de la cabecera del río Xingu. [2] Después de la supuesta muerte de Fawcett en la jungla, Kuhikugu fue descubierto por occidentales en 1925. El sitio contiene las ruinas de aproximadamente veinte ciudades y pueblos en los que hasta 50.000 personas podrían haber vivido alguna vez. Desde entonces, se ha reconocido que el descubrimiento de otros grandes movimientos de tierra geométricos en entornos interfluviales del sur de la Amazonia apoya la teoría de Fawcett. [3]

En 2005, el periodista estadounidense David Grann publicó un artículo en El neoyorquino sobre las expediciones y hallazgos de Fawcett, titulado "La ciudad perdida de Z". [1] En 2009 lo desarrolló en un libro del mismo título y, en 2016, fue adaptado por el guionista y director James Gray en una película también del mismo nombre protagonizada por Charlie Hunnam, Robert Pattinson, Tom Holland y Sienna Miller. [4]


El misterio detrás de la desaparición de Fawcett

Entonces, ¿qué le pasó a uno de los exploradores más famosos de la historia?

En 1921, la primera expedición para encontrar el Ciudad Perdida de Z fue ensamblado por Fawcett. Su búsqueda de Z culminó con su desaparición y la aparición de muchos mitos y cuentos en torno a su fe.

Su última expedición se estableció en marzo de abril de 1925, esta vez financiada por periódicos y sociedades como la Royal Geographic Society y los Rockefeller.

Fawcett estaba seguro de que su expedición culminaría con el descubrimiento de la mítica ciudad.

En mayo de 1925, las expediciones habían llegado al borde de un territorio inexplorado, explorando un área que ningún extranjero se había atrevido a cruzar.

Las creencias de Fawcett estaban muy influenciadas por lo que los indios le habían dicho sobre las supuestas Ciudades Perdidas esparcidas por la selva amazónica.

Incluso su penúltima carta, nueve días antes de que desapareciera misteriosamente, menciona una de esas historias.


LOS DIARIOS PRIVADOS TRAEN NUEVA LUZ

Pero dos generaciones más tarde, Grann descubrió que la nieta de Fawcett en Inglaterra estaba feliz de compartir sus diarios, mapas y las cartas que envió mientras estaba en la expedición, proporcionando nuevas pistas sobre su ruta y creencias.

Entonces Grann, que se describe a sí mismo como fuera de forma, con mala vista y aterrorizado por las serpientes y los insectos, se encontró en el Amazonas siguiendo los pasos del grupo de Fawcett.

“Fawcett era muy reservado en ese momento y las coordenadas que dio fueron ciegas para sacar a los rivales del camino. Las coordenadas que guardaba en su diario eran muy diferentes ”, dijo Grann.

“Soy el explorador menos probable en la historia del hombre. pero fui al Amazonas, encontré un guía y traté de volver sobre sus pasos usando sus libros de registro y mapas y bocetos antiguos ".

Los viajes de Grann lo llevaron a los Kalapalos en la región de Mato Grosso, quienes compartieron con él la historia auditiva de la tribu sobre Fawcett, uno de los primeros hombres blancos que habían visto.

“Se había quedado con los indios Kalapalos que le habían advertido que no fuera a un área donde había tribus mucho más hostiles”, dijo Grann. "Vieron cómo se iba la fiesta y vieron sus fuegos al principio por la noche, pero luego se detuvieron".

Grann dijo que estaba seguro de que Fawcett encontró su destino a manos de una tribu hostil, pero sus creencias sobre la existencia de una civilización antigua en la jungla no eran tan descabelladas.

"Durante la mayor parte del siglo XX, la gente pensó que Fawcett había sacrificado su vida y la de su hijo en busca de una fantasía loca, pero ahora hay cada vez más pruebas de que había una civilización antigua en la jungla", dijo.

El libro de Grann, publicado este mes en 15 países, ha sido adquirido por la productora Plan B de Brad Pitt y Paramount Pictures, y se espera que Pitt interprete a Fawcett en la película.


Manuscrito 512

En 1920, Fawcett encontró un documento en la Biblioteca Nacional de Río de Janeiro llamado Manuscrito 512. Fue escrito por un explorador portugués en 1753, quien afirmó haber encontrado una ciudad amurallada en las profundidades de la región de Mato Grosso de la selva amazónica que recuerda a antigua Grecia . Aquí hay algunos extractos traducidos del documento destrozado y devorado por los gusanos:

“Después de algunos largos y tediosos vagabundeos, incitados por la codicia por el oro, y casi perdidos durante muchos años en este vasto desierto, descubrimos una cadena de montañas tan alta, que parecía raspar la etérea región y servir como trono de los vientos. bajo las estrellas desde lejos su luminancia era impresionante, especialmente cuando la luz del sol les daba la impresión de fuego a los cristales que formaban sus rocas. Tan hermoso era esto que nadie podía apartar la vista de los reflejos: la lluvia llegó antes de que nos acercáramos para grabar esta maravilla en cristal. Vimos arriba ... Vimos desde las rocas desnudas aguas precipitarse desde gran altura, espumosas blancas, parecidas a nieve, y aparentemente incendiadas por rayos de luz solar como relámpagos. Encantado por la hermosa vista ……. brillaba y relucía …… de las aguas y la tranquilidad …… del día y el clima, decidimos investigar este admirable prodigio de la naturaleza […]

Seguimos adelante por la calle y llegamos a una plaza bien proporcionada, y en el medio había una columna de piedra negra de extraordinaria grandeza, y encima de ella la estatua de un hombre común [es decir, no un dios] con una mano a su izquierda. cadera, y el brazo derecho extendido, apuntando el dedo índice hacia el Polo Norte. En cada esquina de la plaza había un obelisco como los romanos, aunque muy estropeados, como por un rayo […]

Uno de nuestros compañeros llamado João Antonio encontró en las ruinas de una casa una moneda de oro, de forma esférica, mayor que nuestra moneda de seis mil cuatrocientos reis: En un lado estaba el retrato o figura de un joven de rodillas. , y por otro un arco, corona y flecha, muchas de esas monedas dudamos no encontrar en la ciudad abandonada, que había sido derrocada por algún terremoto que no dio tiempo, tan rápido fue su llegada, para sacar objetos preciosos sino uno. necesita brazos muy fuertes para aflojar los escombros que se acumularon durante tantos años, como vimos ”.

El manuscrito también habla de una ciudad perdida cargada de plata con edificios de varios pisos, arcos de piedra altísimos, calles anchas que conducen hacia un lago en el que el explorador había visto a dos indios blancos en una canoa. A los lados de un edificio había letras talladas que parecían parecerse al griego oa otro alfabeto europeo temprano. Estas afirmaciones fueron rechazadas por los arqueólogos, que creían que las selvas no podían albergar ciudades tan grandes, pero para Fawcett, todo encajó.

In 1921, Fawcett set out on his first expedition to find Z. Not long after departing, he and his team became demoralized by the hardships of the jungle, dangerous animals, and rampant diseases. The expedition was derailed, but Fawcett would depart in search of his fabled city later again that same year, this time from Bahia, Brazil, on a solo journey. He traveled this way for three months before returning in failure once again.


How Director James Gray Discovered the Insanity Behind the Search for “The Lost City of Z”

“I was interested in how obsession rises in someone’s life,” the movie director and screenwriter James Gray is saying. “And I wanted to explore that. . .You know, to examine that process.”

Gray is sitting in the cafeteria of the Smithsonian’s National Museum of the American Indian, on Washington D.C.’s National Mall, and talking about his new film, The Lost City of Z, which opens in the United States on April 14.

The film—adapted from a book of the same title by the author David Grann—concerns the British military officer, cartographer and explorer, Percival Fawcett, who disappeared along with his son and a small team in the jungle along the Brazil-Peru border in 1925, while searching for the ruins of a lost Amazonian city he believed to exist.

In fact, the Smithsonian’s National Museum of the American Indian, or at least its early predecessor, was one of the funders of his seventh—and last—expedition into the still uncharted lands of Mato Grosso in Brazil. “You know,” says Melissa Bisagni, “the Museum of the American Indian (founded in 1916 by George Gustav Heye) financed some of Fawcett’s final expedition, but we don’t have anything in the collection because he never made it back!”

Still, the story of Fawcett’s multiple journeys from Britain to South America, and his descent into what became an ultimately deadly obsession is gorgeously documented in Gray’s new film.

The last anyone knows of Percival Fawcett (1867-1925) was at a place that came to be called “Dead Horse Camp,” where the explorer killed all of the group's pack animals. (Wikimedia Commons)

The richness of the South American landscapes, the confinements Fawcett felt at home in Great Britain, the increasingly troubled marriage his wife and he endured as Fawcett grew more fascinated by the searching for—and the hope of finding—a lost city in “Amazonia,” are all splendidly portrayed, in both their lushness and the mortal terror that lies just beneath.

Percival Fawcett, ably portrayed in the film by the actor Charlie Hunnam, is a classic British explorer from the turn of the last century. Born in 1867, Fawcett was educated at the British military college of Woolwich, and afterward did several tours of duty for the British Army and the British Secret Service, in locations as different as North Africa and Sri Lanka. In 1901, like his father before him, Fawcett joined the Royal Geographical Society (RGS), where he studied and learned the craft of surveying and cartography.

In 1906, at the age of 39, Fawcett was sent to South America for the first time by the RGS, to survey and map the frontier between Brazil and Bolivia, setting into motion his fascination with that largely still-uncharted part of the world. By then, he had married and was the father of two, but his extended trips in South America would become the things that defined him. Studying what few written documents there were of that part of the world at the time, Fawcett, in 1913 or so, stumbled onto an account that alleged there was a lost city, the ruins of a formerly great civilization, in the endless and malarial Mato Grosso region of Brazil.

The next year, Fawcett, then a largely retired Major with the British Army artillery, would volunteer to serve in World War I, in Flanders, where he was gassed and temporarily lost his eyesight. In 1918, at the end of the war, Fawcett was promoted to Lieutenant Colonel and given Britain’s Distinguished Service Order.

The cast and crew were regularly besieged by nature, says director James Gray (above, left). “We escaped catastrophe on a few occasions.” (Aidan Monaghan/ Amazon Studios & Bleecker Street)

“I felt that World War I was the basis of it all,” says the writer and director Gray. “After that, he was a changed man.” Somewhere during the war, Gray says, something heavy had shifted in Fawcett’s life.

Grann’s book gives equal measure to Fawcett’s obsession with his lost city and also the author’s own aversion to the South American trek he knew was required to complete his manuscript. Gray’s film stays keenly on the explorer’s tale. The film is an edge-of-the-seat ride into the wilderness both internal and external. It’s both beautiful and terrifying.

“I wanted to do a straight Fawcett story,” Gray says. “He was so interesting. After the war, he would sit for hours on end with his head in his hands. And I thought, what happened to him?”

Brad Pitt’s film-production company, Plan B, purchased the rights to Grann’s book and Gray, once signed-on, would soon make his own journey. The film’s South American scenes, shot on-site in Columbia, were demanding, to say the least. And under circumstances that, at minimum, could be called dynamic, Gray had to keep his cast and sizable filming crew together and out of harm’s way.

Gray says he found the experience of shooting in Colombia, “punishing. . . . just punishing.”

Charlie Hunnam plays Percival Fawcett, British explorer from the turn of the last century who became obsessed by a lost city in the jungles of South America. (Aidan Monaghan/ Amazon Studios & Bleecker Street)

During the four-month shoot, eight weeks of which was done in the mountains and river jungles of Colombia, the cast and crew were regularly besieged by nature. “We escaped catastrophe on a few occasions,” Gray says, now smiling as he thinks back on it.

As much of the film’s South American scenes concern either a river journey or a jungle slog (complete with pack animals, who Fawcett sometimes sacrificed for food), getting all of the scenes on-camera regularly proved demanding. Some days, while shooting river scenes where Fawcett and his team are on a bamboo and wood raft, the river would rise and fall eight inches in a matter of minutes, due to unseen cloudbursts upstream, creating torrents that would upset the whole production and drive the cast and crew off the water.

“The river would be your friend, or the river would be your enemy,” Gray says. “It totally depended on the day.”

Another day, during the shoot on land, Gray adds with a smile, an ankle-deep tide of rainwater from somewhere uphill rushed through as they were filming. “You just never knew,” he says.

But during the making of the film, Gray says, he came to understand something about Fawcett that glows through in the film and often creates moments of poetry.

There are shots of thick clouds of butterflies against the blue sunset sky shaded by Amazonian tree canopies, and ominous dark river water that is likely filled with piranhas and black caimans, waiting. There are long shots of mountains, with tiny surveyors—one of which is Fawcett as portrayed by the ropey, intense Hunnam—standing in the foreground, and glimpses through the underbrush of tribal people in loincloths and feathered head-dresses, who are perplexed by these British explorers that have landed in their midst. There are domestic dust-ups between Fawcett and his long-suffering wife, Nina (Sienna Miller) in the British afternoon and evenings, where she no longer knows what to make of her husband and the father of her children. Most terrifyingly, there are scenes where the jungle’s green vegetation erupts in fusillades of native arrows fired at Fawcett and his team.

Robert Pattinson is Fawcett's aide-de-camp Henry Costin (Aidan Monaghan/ Amazon Studios & Bleecker Street)

One shot, in particular, has Fawcett blocking a single arrow fired at his chest using a leather-bound notebook as his shield. It’s a show-stopper.

Also remarkable in the film is the movie star, Robert Pattinson, as Fawcett’s aide-de-camp, Henry Costin, who—with a huge bushy beard and tiny Victorian-age spectacles—is indistinguishable from the teen-heartthrob he played in the “Twilight” series of films beginning a decade ago. As a character in Gray’s film, Pattinson is stalwart and steady. As is Tom Holland, who plays Fawcett’s son, Jack, who was also ultimately lost with his father in the jungles of the upper Amazon, never to be seen again.

The last anyone knows of Fawcett, his son, his son’s best friend, and a few local guides who came to believe Fawcett was unhinged, was at a place that came to be called “Dead Horse Camp,” where Fawcett killed all of their pack animals. Clearly, his guides might not have been wrong about Fawcett’s state of mind.

From there on, the team could only carry what they had on their backs. At Dead Horse Camp, Fawcett sent out a last letter by runner—and that was it. They were never heard from again. A few of the group's goods were recovered two years later. Teams looked for Fawcett’s remains for a decade.

The story of how they ended up remains a mystery.

Even the native Kalapalo people can’t say precisely what happened to Fawcett in 1925, though the story remains alive with them. It’s said the native people warned Fawcett from going deeper into the jungle, as the tribal people there were not predictable.

Some Kalapalo natives claim Fawcett and his team were clubbed to death deeper in the rainforest. Others say they were killed by arrows. Others say they simply disappeared, lost and eventually mired-down in the forest.

But, as rendered in both Grann’s book and in Gray’s movie, Colonel Percy Fawcett, was now consumed with finding his “Lost City of Z”—no matter if he would ever find it or not. In a pivotal moment in the film, Hunnam screams at those who remain: “There is no turning back!”

Despite the fact that the movie is finished and soon to be in theaters, and at the moment seated in the museum cafeteria on the National Mall, James Gray shakes his head over his plate of lunch as he continues to plumb the mystery that was Lt. Col. Percy Fawcett’s life.

James Gray puts down his silverware. He’s thinking about the mystery that proved the end of Colonel Percy Fawcett, and the journey Gray himself has taken in the making of his movie.

Gray tosses up his hands and smiles.

“Going to the jungle was just safer for him,” he says. “It was safer for him there, right up until it wasn’t.”

“The river would be your friend, or the river would be your enemy,” James Gray says. “It totally depended on the day.” (Aidan Monaghan/ Amazon Studios & Bleecker Street)

About Donovan Webster

Donovan Webster is a journalist and author. He writes from Charlottesville, Virginia.


What happened to Percy Fawcett?

The case of Percy Fawcett is termed as the greatest exploration mystery of the 20th Century. It still captivates the minds of the adventurers. RGS sent several expeditions to discover what happened to Fawcett, but it remained useless. Two years later, in the year 1927, the Royal Geographical Society accepted the men as lost. However, it stated, ” We hold ourselves in readiness to help any competent, well-accredited volunteer party which may proceed on a reasonable plan…to try for news of Colonel Fawcett…”

Many actually tried to found the remains of Fawcett, many volunteers came forward but to no use. In fact, hundreds of explorers, themselves, got lost on his trail.

Even David Grann ventured into the Brazilian state of Mato Grosso in search of Fawcett. He has mentioned in his book that the trio reached and rested at the village of the Kalapalo tribe. The tribe had warned them to not to proceed because the “fierce Indian” tribe, occupying the territory to the east, would not spare them. However, the determined trio headed further into the forest. As mentioned in the book, the tribe watched the smoke curl from the expedition’s camp for the next five nights, after leaving its village however, it could not see the vision from the sixth night. The smoke disappeared.

Grann further stated that the area Fawcett and the other two might have been lost could, once, be home to a monumental civilization, known as Kuhikugu.

According to a professor of Anthropology, Michael Heckenberger, Fawcett’s lost city of Z was, in fact, Kuhikugu which is an archaeological site located at the headwaters of the Xingu River in the Amazon rainforest. However, these claims of Grann and Michael Heckenberger had no substantial evidence.


8 Mysterious Disappearances (And The Clues That Keep People Guessing)

What makes a mysterious disappearance even more intriguing? When baffling clues are left behind — or even more tantalizingly, when they surface again, months or years after the fact. Here are eight head-scratchingly compelling tales of people who vanished. and the weirdest theories they spawned.

1. The Lost Colony

Every schoolkid's heard this tale, but there's a reason why it's resonated since that fateful August of 1590. The mystery was set into motion three years earlier, when John White — governor of the colony established on what's now Roanoke Island, in North Carolina's Outer Banks — decided to sail home to England and re-up on supplies, leaving behind his wife, daughter, and his granddaughter, Virginia Dare (famously, the first English child born in "the New World.") White intended it to be a quick trip, but his return was delayed by a ship shortage during a clash between the navies of England and Spain. When he finally arrived, Roanoke was completely deserted, as if the colony and its 117 settlers had never existed.

They, or someone, did leave frustratingly unhelpful clues behind: the word "Croatoan" carved into a post, and the letters "CRO" carved into a tree. (White had left behind instructions that the colonists should leave such a carved marker behind if they had to relocate, but with the specific detail that they should include a Maltese cross with the message.) An untimely hurricane cut his search efforts short, and the fate of the colony was lost to history. Did they move to the nearby island named in their cryptic message, merge with (or get killed by) a local Native American tribe? Did Spanish explorers slaughter them? Was it drought or disease? Did they make a failed attempt to sail home and drown? Archaeological investigations continue , but we may never know the truth. Sources: History Channel , The Lost Colony .

2. Percy Fawcett

Interest in Amazon explorer Percy Fawcett's disappearance has enjoyed a revival thanks to David Grann's The Lost City of Z: A Tale of Deadly Obsession in the Amazon (soon to be a film , too). But it doesn't take a best-seller to make the tale of Fawcett — a seasoned adventurer who never returned from a jungle expedition in search of an ancient city he thought might be El Dorado — an endlessly fascinating one. The party consisted of Fawcett, his 21-year-old son Jack, and Jack's best friend, Raleigh Rimmell they set out in 1925, leaving instructions that if the worst happened, no rescue parties should be sent after them. The trip into wildest Brazil was simply too dangerous, rife with the possibilities of deadly diseases, dangerous insects and animals (nightmare stuff: anacondas, piranhas, giant spiders), confusing turf, and indigenous inhabitants who were known to be hostile toward foreign visitors.

The last time anyone heard a peep from Fawcett was May 29, 1925, though unconfirmed sightings and the occasional clue (his compass surfaced in 1933 . but did he lose it on the 1925 trip, or leave it behind before he left?) continue to add layers to the story. Despite his "no rescue" orders, the search for Fawcett (as years have passed, of course, the focus has shifted to the truth about his fate) remains a robust pursuit. In 1996, an expedition tracing his trail ran afoul of locals, who kidnapped the group but let them go after appropriating some $30,000 worth of equipment. Over the years, it's estimated that 100 people have died while looking for Fawcett. Sources: History Channel , Unmuseum , CBS . Image via History Channel .

Image: NASA.gov

3. Amelia Earhart

The ultimate mystery from the early days of aviation would make this list no matter what, simply due to its tragic/romantic nature (you know the story already: the pioneering pilot went missing, along with navigator Fred Noonan, on July 2, 1937 while attempting to fly nonstop around the equator). But it's also the entry that offers the most puzzle pieces, and they keep coming as recently as October 2014, f ragments of Earhart's plane were still being identified. Did she and Noonan run out of fuel and crash-land . but survive for a time on a Pacific Island, perhaps uninhabited atoll Nikumaroro, where metal possibly linked to her craft has been found? Source: AmeliaEarhart.com.

4. Ludwig Leichhardt

What happened to "the Prince of Explorers," German scientist and naturalist Ludwig Leichhardt, who vanished in 1848 while attempting a nearly 3,000-mile trek across Australia's interior? Also gone were the " seven men, 20 mules, 50 bullocks, seven horses and masses of gear " that accompanied him. Odd, no? Theories abound (murder, mutiny, starvation, death by shark, etc.), but only one clue has ever been found: "the Leichhardt Plate," discovered "attached to a burnt gun, wedged in a boab tree," upon which an "L" had been carved . (Leichhardt was known to leave his initial behind to mark his journeys.) The plate has been extensively analyzed , offering some insights into the route the explorer may have taken — though thus far the findings have yielded precious little information about Leichhardt's fate.

5. Michael Rockefeller

The fate of Nelson Rockefeller's son, who vanished while collecting art and artifacts in what was then New Guinea in 1961, is one of history's most scintillating mysteries. A lot of that has to do with the "he was eaten by cannibals" theory , which has gained momentum in recent months. He left behind no clues, but over the years no small amount of detective work has started to piece together the likely scenario surrounding his untimely end.

Was Michael Rockefeller Killed By Cannibals?

Michael Rockefeller was the son of New York Governor Nelson Rockefeller, and an aspiring…

6. Joseph Force Crater

Dubbed "The Missingest Man in New York," New York Supreme Court Judge Crater was 41 when he dropped out of sight on a Manhattan street after dining with a friend, and a showgirl named Sally Lou Ritz. He was headed to see a comedy on Broadway. Allegedly. Ahead of his disappearance, heɽ destroyed documents, withdrawn $5,000, and moved papers from his office to his apartment. Was he the victim of a criminal element, or did he make himself disappear on purpose? A key clue emerged in 2005, according to the History Channel :

According to New York police . a woman who had died earlier that year had left a handwritten note in which she claimed that her husband and several other men, including a police officer, had murdered Crater and buried his body beneath a section of the Coney Island boardwalk. That site had been excavated during the construction of the New York Aquarium in the 1950s, long before technology existed to detect and identify human remains. As a result, the question of whether Judge Crater sleeps with the fishes remains a mystery.


37. Mystery of the Missing Keys

Do you find yourself misplacing everyday objects like keys, your phone, important letters or papers, etc.? Forgetfulness is an expected part of getting older, but if it becomes a problem it may be best to see a doctor. Constantly losing one’s keys, or losing other items, could be a sign of an age-related neurological condition like Alzheimer’s disease.

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The mysterious disappearance of fearless explorer, Colonel Percy Fawcett

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This edited article about exploration originally appeared in Look and Learn issue number 872 published on 30 September 1978.

There was something urgent and compelling about the Brazilian jungle for Colonel Percy Fawcett. Like some overwhelming, irresistible force it beckoned him from the safety of 20th century Europe, as if daring him to pit his massive physique and his enduring stamina against its hidden horrors and perils.

Fawcett loved a challenge. This one he could not miss. There were, he said, all kinds of good reasons for entering into the Matto Grosso, the unexplored heart of Brazil’s great forest.

“It is certain,” he declared, “that amazing ruins of ancient cities – ruins considerably older than those in ancient Egypt – exist in the far interior.”

There may have been – but Fawcett was prepared to believe anything to justify the trip. He even accepted the tall travellers’ tale that the survivors of the lost island of Atlantis existed in the fabled land of Eldorado, deep within the Matto Grosso.

In the year 1925, when he announced his intention of tackling the Matto Grosso, the name of Colonel Fawcett was already synonymous with excitement. A one-time British Army officer, he had taken part in five expeditions up the Amazon and into unknown parts of Bolivia and Brazil before the First World War.

Huge, tireless, a man of action and a consummate dreamer, the 60-year-old Colonel was also a talented artist, linguist and boat-builder. The last two gifts were certainly assets in a land of rivers and swamps peopled by hundreds of Indian tribes.

But where were there suitable explorer companions to match the Colonel’s merits? They had always been hard to find. For this trip Fawcett decided upon only two – his son Jack and Jack’s friend Raleigh Rimmell. Striding into the jungle, they left civilisation behind them – and vanished.

Ahead of them lay a prospect of thirst, starvation and fever. Huge alligators lurked in the rivers, and anaconda snakes, the largest snakes in the world, were likely to attack near swamps and lakes. At fords there were man-eating fish that would attack in great packs and pick a traveller’s flesh to his skeleton within minutes. There were rattlesnakes, poisonous insects and mosquitoes. At night there were vampire bats that sucked human blood.

Then there were the Indians. They would kill a man for a trinket – for nothing at all if the mood took them. They mistrusted all strangers and killed silently and swiftly with poisonous arrows or clubs.

All this Fawcett and his two young companions survived for at least long enough to make a camp which they called “Dead Horse Camp” in the Matto Grosso, from which they sent out their last letter.

“My calculations anticipate contact with the Indians in about a week or ten days,” Fawcett wrote. “Our two guides go back from here . . . They are more and more nervous as we push farther into the Indian country. I shall continue to prepare despatches from time to time, in hopes of being able to get them out eventually through some tribe of Indians. But I doubt if this will be possible.”

Fawcett’s doubts were correct. This last message took six months to reach London and no more followed it. So began one of the most intriguing guessing games in the story of modern exploration: what happened to Colonel Fawcett?

There were soon dozens of rumours. Fawcett had been taken as a god by a tribe of white Indians who now worshipped him as such. Fawcett was a prisoner of the Indians. Public imagination was limitless.

Then, from the edge of the Brazilian jungle came a Frenchman, M. Conteville, with a remarkable story. By a dusty roadside he and his party had met a weary old man with bare legs that were covered with mosquitoes. Conteville addressed the stranger in English: “The mosquitoes seem to take care of you!” The stranger looked up and replied: “These poor animals are hungry, too.”

“We went on our way,” recorded Conteville, and for a while the world decided that the weary stranger must be Fawcett.

In May, 1928, nearly three years after Fawcett had written his last message, Commander George Dyott arrived in Brazil with a four-man team to search for Fawcett. None of the team were explorers of any great experience, but they had some notable success. Deep in the jungle, they made contact with an Indian chief who was the proud possessor of a trunk and other relics of Colonel Fawcett. This Indian chief, whose name was Aloique, “did not welcome us with any expression of pleasure . . . He regarded us impassively with his small eyes cunning and cruelty lurked behind their lids.”

Dyott, communicating with Chief Aloique only by sign language, was made to understand that Fawcett had been killed by a neighbouring tribe, the Suyas, but since Aloique hated the Suyas his evidence had to be doubted. And it was clear that some of the Indians were prepared to make any claim in return for money.

The world was intrigued with Dyott’s report, but it was not enough. Odd stories still kept filtering back from the Matto Grosso.

In the spring of 1932 there came a dramatic new twist to the story, when a Swiss hunter, Stephan Rattin, walked into the British Consulate at Sao Paulo, Brazil, and announced that he had found Colonel Fawcett. He had introduced himself to a white man with a long beard in a native village in the Matto Grosso, and the stranger had told Rattin that he was a British colonel.

They spoke in English, which was at once regarded as curious, since Rattin’s English was not very good and yet both he and Fawcett were fluent in Portuguese, the language of Brazil. The “Colonel” asked Rattin to get in touch with his friend Major Paget (Fawcett, indeed, did have a friend who was a Major Paget), who would come to his rescue.

Had Rattin found Colonel Fawcett? If so, why did the colonel not write a note, giving directions as to how he could be found?

Rattin was certainly no fame-seeker: having made his report, he went straight back into the jungle with the intention of rescuing the colonel. Neither he nor his two companions were ever seen again.

With no more explorers willing to take such fearful risks, public appetite for the Fawcett story was fed by clairvoyants. One such society crystal ball-gazer was given a piece of paper which, unknown to her, had been torn from Fawcett’s last letter. She then announced that she saw an elderly white man and his two young companions being clubbed to death by Indians.

Then, in 1950, a Brazilian government official, Orlando Boas, went to live for a year with primitive Indians in the jungle. Eventually their chief, befriending Boas, confessed that his tribe had killed Fawcett and his companions 21 years earlier, by clubbing them and throwing their bodies into a river. Then, fearing discovery, they retrieved the explorers’ remains and buried them.

Boas dug up a grave shown to him and returned the bones to England. There, scientifically examined, they were found to be not the remains of a tall European, but those of a much shorter Indian.

Thus the mystery of Colonel Fawcett remained a mystery, as indeed it has been ever since.

This entry was posted on Thursday, December 8th, 2011 at 5:51 pm and is filed under Anthropology, Exploration, Historical articles, Mystery. You can follow any comments on this article through the RSS 2.0 feed. Both comments and pings are currently closed.


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